Bỏ Cuộc Chơi
Hồi Ký năm cuối với Trưng Vương – 12 AP2
1970-1971

**********************************

Lời Mở Ðầu
Ngày Ðầu Niên Học
Bầu Ban Ðại Diện
Một Buổi Học,...Giờ Lý Hóa Vạn Vật
Nuôi Heo cứu Lụt
Thi Ðệ Nhất Lục Cá Nguyệt
Ði Thăm Tổng Y Viện Cộng Hòa
Triết, Công Dân,...Tóan!
Chương Trình Xã Hội
Buổi sáng đến trường
Con Ðường Lá Ðổ
Một ngày gần Tết
Vui Tất Niên
Ðại Hội Trưng Vương
Thi ơi là thi . . .
Giã Từ Trưng Vương Yêu Dấu
Lời Kết Thúc

Lời Mở Ðầu

Bỏ Cuộc Chơi – Ðó là nỗi buồn dai dẳng khủng khiếp nhất trong đời. Bạn nghĩ lại mà xem. Ðang một thời đẹp thủa thêu hoa dệt mộng, một hôm nào đó…ta không còn bước đến cổng trường. Xa tất cả. Xa thầy, xa bạn, xa bảng phấn, xa ghế ngồi.Xa những tiếng reo đùa trong nắng, xa trùng trùng kỷ niệm trong suốt những năm dài cắp sách. Ở đó ta đã cười. Ở đó ta đã khóc. Ở đó ta đã để lại tưng góc sân, từng mép bàn, từng hộc tủ…dấu vết bao nhiêu năm cắm cúi trên sách vở, miệt mài với tháng ngày quen thuộc, bỏ lại sau lưng những mơ ước gấm hoa.

Rồi một ngày ta ra đi. Giã từ áo trắng. Bỏ lại tất cả. Ðể buồn cho phấn viết, để sầu cho bảng đen. Mặt bàn thôi những bàn tay mềm mại vuốt ve và không gian vắng tiếng cười. Ta thì thầm: Trường yêu ơi, thầy bạn ơi, xin giã từ tất cả…

Một ngã đường cho mỗi cuộc đời. Chẳng ai giống ai. Người lên đại học, kẻ lăn lóc vào đời, người nhẹ gót sang sông, kẻ âm thầm với việc nhà sau cánh cừa. Tất cả, cuối cùng, rồi cũng Bỏ Cuộc Chơi. Bỏ trong nỗi hân hoan chợt đến, hay trong lặng lẽ đau buồn…Năm, mười năm sau hay…cả đời không còn gặp lại.Người đã đi rồi, để sầu quấn quít theo chân và vương vấn buồn quanh nơi người đã đến, đã ở, và đã bỏ đi.

Trong yên vui, trong hoan lạc, trong sung sướng hay trong náo động, trong tơi bời của cuộc sống, rồi sẽ phải có một ngày, một đoạn đời ngồi hồi tưởng lại. Và từ đó nỗi buồn day dứt, dai dẳng khủng khiếp sẽ đến với ta, ám ảnh mãi trong những phút gi ây hồi tưởng. Và nuối tiếc khôn nguôi khi ngồi đếm thời gian qua…tàn tạ.

Bỏ Cuộc Chơi - truyện dài này - như một nhật ký. Của bạn. Của Tôi. Bạn hãy đọc xem, chắc chắn sẽ có ít nhất một phần đời bạn. Như tấm gương soi, có mình trong đó.

Là chuyện thật của những người con gái Trưng Vương. Từ trước đến nay chưa có một tác phẩm nào viết về Trưng Vương rất thật. Các bạn sẽ nhìn lại đời sống Trưng Vương, ở Trưng Vương. Ðây là những gì của Trưng Vương. Ngôn ngữ Trưng Vương, học hành Trưng Vương. Ngày xưa Trưng Vương và…tương lai Trưng Vương.

Tác phẩm này viết ra với trang trọng và nghiêm chỉnh. Mong như một chứng nhân cho một chuyện đời. Tất cả nhân danh, địa danh, chất liệu được nêu lên rất thực. Viết để tưởng nhớ, viết để trao tặng cho những người, những gì liên hệ đến Trưng Vương. Xin được chấp nhận và tha thứ. Xin được đọc bằng dễ dãi bao dung.

Và xin cho tác phẩm được ấp ủ trong vòng tay của mọi người. Vì Trưng Vương chúng ta, nếu không bỏ cuộc chơi bởi những lý do nào khác hơn là theo chồng, thì cũng chẳng bao giờ còn ngày trở lại trường xưa.

Vì thời hoa bướm đã qua mất rồi…

Ngày đầu Niên Học

Ðầu tháng mười - Những ngày tháng chơi dài để tự thưởng cho mình vừa đậu Tú Tài I qua mau ghê. Tôi đã lại bắt đầu nhập học. Dù tiếc những cuộc chơi, tôi vẫn thấy thấp thỏm và mong đến ngày khai trường để nhìn lại ngôi trường, gặp lại thầy bạn cũ. Tưởng tượng, khi gặp lại lũ bạn, tôo ôm chầm lấy tụi nómà het thật to vào tai chúng:

- Sư tụi mi, ta nhớ tụi mi quá chừng chừng.

Và vì vậy, tôi đã thức gần hết đêm qua, chỉ thiếp đi vào gần sang. Mặc dù dặn đi dặn lại các chị gọitôi dậy sớm để đi dành chỗ, thế mà mãi bẩy giờ mười lăm tôi mớ đến trường bằng cái Solex cũ kỹ, đã được lau chùi sạch sẽ từ chiều qua.

Vừa vào tới đường Nguyễn Bỉnh Khiêm, tôi đã thấy rộn cả người. Những tà áo mới tinh trải dài khắp con đường nho nhỏ rợp lá cây làm con đường tươi sang hẳn lên. Con đường tran ngập lá khô, reo vui đón chào bước chân trở lại của những tà áo trắng.

Hôm nay tôi còn để dành áo mới, sợ đến trường tụi bạn thấy chọc quê là con nít. Thực ra tôi cũng khoái mặc chiếc áo mới tinh trong số những người trưng diện, nhìn họ tôi thấy them them. Vào đến sân, nhà xe đã đầy ngập xe đủ loại. Các chị buổi sang như tụi tôi phần đông đi xe máy hết, thế nên những xe đạp bị bạc đãi, đẩy dấm dúi vào tuốt trong gốc cây Giáng Tiên.

Ngày đầu, bác Ba giữ xe cũng dễ dãi chứ không la hét om sòm như những ngày trong năm. Tôi biết vậy nên vứt đại xe ở phía ngòai rồi chạy vụt lên. Thôi chết, chúng nó đa dành hết chỗ. Tôi nhìn quanh như ra điều như tìm bạn, nhưng kỳ thực cố tình nhìn xem ‘thiên hạ’ có ai biết năm nay mình là chị cả ở trường không.

Mấy nhỏ đệ tứ mới được lên học buổi sang ngơ ngơ ngác ngác, nhìn là biết ngay. Tôi cảm thấy mình oai tệ. Ðứa bạn tôi nhìn thấy trước mắt là nhỏ Loan. Nó chửi tôi mấy câu làm đấu câu chuyện rồi liếng thoắng khoe:

- Tao dành chỗ rồi, con khỉ. Bây giờ mới vác mặt đến thì ông cho ngối đất.

Tôi cười hề hề:

- Bàn mấy? Có dành cho tao không? Có được ngồi cùng nhóm không?
- Ngồi bàn ba. Tao, mày, con Cúc ngồi cùng bàn

Tôi thấy bàn ba cũng không tốt lắm:

- Bàn ba á?
- Còn muốn bàn mấy? Tụi nó nhanh như cắt ấy, tao phải nhờ con Cúc cằm cặp d0i sau, tao chạy không cho nhanh.

Tôi nghĩ buồn cười kinh khủng. Học Ðệ Nhất mà còn vẫn dành chỗ như trẻ con.

Sau lễ chào cờ và nghe mấy “lời vấn an” cùa bà Tổng Giám Thị trong ngày đầu năm, chúng tôi lại ào ào nói chuyện. Khiếp, sao lúc này chúng tôi nhiều chuyện quá không biết. Tranh nhau nói, vừa nói vừa thở mà vẫn còn cười được.

- Lớp 12AP2, làm gì mà hỗn độn thế?

Cô Vinh làm giáo sư chính! Tụi tôi nhảy cỡn lên, vỗ tay rầm rập, mặc dù chưa học cô Vinh một lần nào nhung nghe tiếng cô thật dễ thương. Cả lớp mừng rỡ như trẻ được ăn quà.

Năm nay chúng tôi học lầu hai. Có lẽ bà Tổng cố ý xếp đặt như thế, để những người sắp giã từ maí trương này có thể nhìn thấy tất cả những gì đẹp nhất, thơ nhất, mộng nhất, và buồn nhất. Ngọn đối xa xa bên Thảo Cầm Viên, cạnh đó có cây phượng mà tôi nghĩ hẳn mình sẽ buồn nhiều khi nhìn thấy trên đối cỏ xanh lốm đốm những cánh hoa đỏ, mấy năm trước tôi thường chui vào trong ấy nhặt đong đầy những cánh phượng đỏ tang thương…Gần hơn cảnh đồi là hang cây giáng tiên thẳng tắp chạy dọc theo con đường Nguyễn Bỉnh Khiêm. Màu lá xanh rờn chưa khơi niềm gợi cảm, nhưng gần đến cuối năm lá bắt đầu vàng, long buồn tê tái. Kế cận lớp học là mái ngói của nhà chơi, trước cửa trường với hang chữ Trường Trưng Vương mầu đỏ, vừa được sơn phết lại. Toi ngẩn ngơ người ngắm nhìn cảnh vật.

- Cái con nhỏ này, mới đầu năm học đã mơ với mộng rồi. Chị nhắc lại, năm nay là năm thi gay go lắm đí nhé

Nhỏ Cúc làm tôi cụt hứng. Tức nó ghê. Tôi cãi:

- Ðầu năm mới có thì giờ mơ mộng chứ cuối năm còn được đứng mà ngắm không. Chả lẽ lúc nào cũng chứa chữ đầy đấu, phí tuổi mơ làm sao.

Hai đứa cãi nhau rồi tự nhiên cười một cách…buồn ciười.

- Bàn mình đâu?

Cúc kéo tôi vào lớp và chỉ chỗ. Tôi ngẩn người, không biết làm sao nói cho đỡ tức.

Cả lớp có ba hang ghế, chúng nó cướp được bàn ba mà còn khen là chỗ tốt.

- Úi dào, thà tụi mi bảo cướp được bàn bét cho tao nhờ, còn bấy đặt bàn ba.

Mặt con Loan bí xị đến tội nghiệp. Nó bảo:

- Tao đâu có biết lớp mình ít vậy. Thế ra lớp mình cũng rớt nhiều.

Tôi chợt buồn, nghĩ đến một số bạn vừa rẽ ngã. Một số đi làm. Một số bị rớt, bị đúp lại, chả còn lại bao nhiêu. Năm nay rồi cũng rẽ ngã hết, dù là đậu hay rớt.

Giáo sư vào với nụ cười thật tươi, thật cởi mở, nhưng mặt lại nghiêm ngay lúc đó để khủng bố tinh thần nữ sinh, hầu lấy uy tín trong ngày đầu năm học. sau khi điểm danh và làm mấy thủ tục nhập học như thường lệ, chúng tôi khoanh tay im lặng nghe giáo sư nhắn nhủ, khuyên bảo và chúc thành công. Mục cuối là bầu trưởng khối. Mục này cũng khá hào hứng với cách bầu cử trực tiếp giơ tay. Nhóm tụi tôi tòan những miệng –to-lưỡi-lớn nên nhân tài tập trung vào năm đứa ngồi bàn cuối. Tôi không ứng cử chức gì vì không muốn gò bó vào một trách nhiệm gì. Làm mấy cái lẩm cẩm thế mà đã 11 giờ 30. Ngày đầu nên tụi tôi về sớm một giờ thay vì 12 giờ 30 như theo thời khóa biểu. Năm thi nên chúng tôi phải học trội hơn các lớp nhỏ, thật mệt, nhưng chắc rồi cũng quen…

Bầu Ban Đại Diện

Học được một tuần là trường tôi đã lục đục bầu Ban Đại Diện. Bích chương cổ động cho cá nhân này, cho liên danh kia ghi đầy thành tích, biểu dương lực lượng, được các ứng cử viên dán trên tường, xanh xanh đỏ đỏ làm rộn cả trường. Thế là chúng tôi có mục để giết mười lăm phút ra chơi rồi đó, đỡ tốn tiền ăn quà trong Câu Lạc Bộ. Mà có muốn vào ăn cũng không được, phải đợi đến chuông vào học mới mua vội một gói ô mai hay một gói đậu phộng dấu vào tà áo đem lên lớp ăn vụng. Giờ chơi Câu Lạc Bộ thật đông vì họ bán toàn món hấp dẫn như cóc, soài, củ đậu, ô mai, khô bò, bánh kem, bánh bò … Tiếng hò bún riêu, bún thang, bún bò vang ơi ới. Toàn những món kích thích sự tiết tâm linh.

Cuộc cổ động bầu cử chỉ trong vòng năm ngày, sáng 15 tháng 10 các ứng cử viên phải sửa giọng thật cứng, cử chỉ oai phong, học bài trước thật thuộc để nói trước quốc dân nhà trường cho lưu loát.

Và ngày bầu cử tới. Tôi lấy cớ ra văn phòng lấy phấn rồi chuồn đi luôn, xuống tầng dưới xem bầu cử, đồng thời cổ động cho các ứng viên thân hữu. Trông mặt chị nào cũng có vẻ nghiêm trọng, trong bụng có lẽ đang lo lo. Rớt đài thì quê lắm, nhưng mặt cố làm bộ phớt tỉnh để tỏ cho mọi người biết ta đủ tài để nắm trong tay chức vị ta ứng cử. Hai giáo sư chủ tọa mỗi phòng bầu cử là giáo sư Trưởng Khối và giáo sư Phó Trưởng Khối. Đây là cuộc bầu phiếu kín. Các ứng cử viên phải chật vật khá nhiều để đối đáp những câu hỏi vặn vẹo của các bạn sau khi nghe bản tường trình thành tích và chương trình hoạt động đầy hứa hẹn. Gay go lắm nhưng rồi cũng xong. Một số ứng cử viên rớt đài khóc tấm tức. Bọn bạn tôi đã rớt đài còn tỉnh bơ nham nhở cười:

- Hì hì. Tao được có mười lăm phiếu

Chỉ có một đứa làm Trưởng Khối Xã Hội. Đó là điều làm nó đau khổ không ít vì như lời đã hứa, nếu đắc cử nó phải bao cả bọn sáu đứa một chầu thịt bò khô. Hấp dẫn. Lại còn bò bía nữa chứ. Tụi tôi chỉ toàn ăn đôi, lấy cớ:

- Mày rủa tao ế hay sao mà bắt tao ăn đơn lẻ?

Cả bọn ăn rất tự nhiên, trước bộ mặt nửa cười nửa mếu của Tân Trưởng Khối Xã Hội. Học tài. Ăn giỏi. Đó là những nét đặc sắc của nhi nữ Trưng Vương.

Càng gần ngày làm lễ ra mắt Ban Đại Diện trường tôi càng rộn ràng. Suốt mười hôm, ngày nào, tôi với nhỏ Loan cũng đi tập hợp ca hai bản Trưng Nữ Vương và Trưng Vương Hành Khúc để hát hôm làm lễ ra mắt. Hai bài quen thuộc đối với bọn Trưng Vương già, nên chúng tôi tập tành chẳng mấy khó khăn. Trong khi đó trường tổ chức một cuộc tuyển lựa các em đệ tứ duyên dáng sáng sủa để làm hàng rào danh dự. Các em cũng phải tập dượt cách đứng, cách chào khi các quan khách đến.

Cả đến các bác tùy phái cũng bận rôn. Sửa soạn treo cờ quạt, kê bàn ghế. Ban Tân Đại Diện viết thiệp mời Ban Đại Diện cũ. Lo sắp xếp chỗ đứng cho đẹp mắt, tập giơ tay thề sao cho đều. Ban Văn Nghệ lo tuyển vài màn đặc sắc để giúp vui sau phần nghi lễ. Ban Khánh Tiết phụ trách trang hoàng, thực phẩm cho phần tiệc trà sau khi buổi lễ chấm dứt. Ban Giám Đốc lo phần thưởng cho các học sinh đậu Ưu, Bình trong kỳ thi tú tài I, đồng thời mời các quan khách danh dự của trường.

Vì đậu Bình nên tôi cũng có một thiệp mời bố mẹ tôi đi xem tôi lãnh thưởng. Ngày lễ đến tôi bị con nhỏ bạn Trưởng Khối Giao Tế xếp vào danh sách tiếp tân, đứng trước cửa trường cùng với một số bạn, áo cài hoa tím. Nụ cười phải luôn luôn nở sẵn trên môi để đón quan khách và đại diện các trường bạn. Mấy em đệ nhị đệ tam nhút nhát mắc cở, cứ đẩy tôi phải tiếp tân đầu tiên cho tụi nó bắt chước vì mình là dân chị cả. Chả trốn vào đâu được. Trường bạn đến sớm nhất và do tôi tiếp là mấy “người hàng xóm” Võ Trường Toản. Ưu ái Trưng Vương kỹ nhé, nên mấy người anh em đi đông quá khiến tôi run muốn chết được, vừa dẫn bước vừa cúi mặt che dấu thẹn thùng. Bọn bạn đứng trong hàng rào nữ sinh hét to chêu chọc, lựa ngay cho tôi một chàng hiên ngang nhất trong bọn “người hàng xóm”. Hồi hộp và ồn ào nhất là lúc đón “người tình muôn thủa” Chu Văn An. Bảy chàng. Chàng nào cũng ăn mặc chỉnh tề, quần áo ủi nếp sắc bén. Một nhỏ bạn lớn tiếng:

- Gớm! anh nào cũng mặt mũi sáng sủa áo quần bảnh bao.
- Ôi! Ôi! Bây giờ anh nào mà vấp phải hòn đá cuội, té bổ nhào thì đến độn thổ.

Làm cả lũ cười ồ khiến vài chàng bị khớp, liếc nhìn, cúi ngượng ngùng.

Đứng một lúc thấy mấy em có vẻ quen quen công việc, tôi định lủi vào trong. Con bạn Trưởng Khối chẳng biết từ đâu xuất hiện, giữ vạt áo tôi kéo lại, la oai oái:

- Này người đẹp, tội nghiệp em quá. Ra tiếp tân giùm em đi.
- Tao lậy mày, mỏi chân quá. Thôi cho tao tiếp tân ở trong đi, ngoài này có tụi đệ nhị đệ tam rồi. Tao còn tìm xem tao phải đứng ở đâu lãnh thưởng nữa chứ.

Chẳng cần sự đồng ý của nàng, tôi chạy vụt vào phòng tiếp tân. Tìm một chỗ đứng để an cư cái chân, ngồi chưa được năm phút đã nghe bản nhạc Trưng Nữ Vương với với giọng hùng hồn của con cháu Hai Bà vang vang. Tôi chợt nhớ ra mình cũng có tên trong Ban Hợp Ca, mỉm cười. Thôi kệ, trễ rồi. Tôi lững thững đến chỗ ngồi trong hàng ghế khách. Bảnh quá. Vì là học sinh lãnh thưởng nên tôi có một chỗ ngồi hàng trên này.

Mọi nghi lễ lần lượt tiếp nối nhau. Rồi tới phần văn nghệ. Tiếp theo là lễ phát thưởng. Tôi lắng nghe. Hồi hộp. Khi nghe đến tên tôi. Tim tôi đập mạnh, liếc mắt nhìn quanh. Bố mẹ tôi ngồi ngay hàng ghế đầu, ngóng đợi. Tự dưng tôi cảm thấy tràn đầy xúc động, bước chân run run trong tiếng vỗ tay hoan hô của những người dự lễ. Tôi thấy mẹ tôi cười thật tươi, bố tôi gật gù hài lòng. Trong một thoáng tôi tự nguyện với lòng sẽ phải thành công vẻ vang trong kỳ thi tới. Tiếng vỗ tay từ lúc tôi lên lãnh bằng khen cho đến khi tôi trở về chỗ ngồi vẫn còn vang vang ồn ào không dứt. Tôi nhìn về hướng đó. Bọn bạn cùng lớp, cùng với bọn bạn trong hai ban Giao Tế và Văn Nghệ đang vỗ tay chọc quê tôi. Tôi mỉm cười, dơ quả đấm ra dọa nạt. Chẳng ăn thua gì.

Buổi lễ qua đi, trong trang trọng, ồn ào, đầy xúc cảm. Rồi hết, như giấc mơ trong muôn ngàn giấc mơ …

Một Buổi Học, . . .Giờ Lý Hoá Vạn Vật

Các chị tôi đã ra trường, năm nay chỉ còn một mình tôi học ở Trưng Vương. Sự kiện này làm bệnh đi trễ của tôi gia tăng gấp bội. Sáng nào cũng vào trễ hơn tiếng chuông cuối cùng năm phút. Đó là những ngày có giờ đầu của mấy giáo sư kho khó đấy. Còn nhằm giờ các thầy dễ dãi hơn thì tôi rất yên lòng ngủ nán thêm năm phút nữa. Hôm nào vào lớp cũng phải hì hì cười với cô Hảo - thư ký riêng của Bà Tổng - để xin giấy vào lớp. Cô Hảo cưng tôi lắm, nhiều lần tôi đi trễ thật trễ, cô Hảo vẫn viết giấy vào lớp cho tôi, lại . . . không ghi sổ nữa. Một tháng đi trễ ba lần là bị cấm túc một chiều thứ bẩy. Nhưng tôi thì cả hai mươi chín ngày, vẫn chưa lần nào bị phạt. Thỉnh thoảng cô Hảo chỉ nhăn nhăn:

- Lại cô Ánh Mai, ngủ kỹ quá.

Tụi bạn Tôi bảo:

- Tao nghi cô Hảo nhắm mi cho em cô quá.

Tôi chỉ cười cười cho chúng nó tưởng bở. Tôi biết em cô Hảo mới có mười hai tuổi thôi. Buồn năm phút.

Chuyện lạ. Hôm nay tôi đi sớm hơn một chút. Vào đến cổng trường mới bắt đầu chuông thứ nhất. Tôi hơi tiếc tiếc vì hôm nay giờ thầy Dư dạy Lý Hóa - có quyền đi trễ đến năm phút.

Hoàng Tữ Trọc Khó Tính - bác lao công của trường - đang la lối um sùm, dẹp lại những chiếc xe dựng bừa giữa lối đi.

- Bác Ba ơi. Con để đây được không ?

- ờ . . .ờ . Cô để dẹp vào một chút. Ôi, các cô để thế này tí nữa bà Tổng ra bà la chết.

Tôi soi lại đầu tóc bay tung vì gió sớm rồi chạy bay lên đằng trước. Ơ hay, lớp tôi đứng chỗ qủy nào thế không biết. Trời đất, khúc đầu là lớp tôi, khúc giữa là 12AP1, khúc cuối lớp nào nữa, thật hỗn độn trong trật tự. Ngay ngắn, thẳng tắp. Bà Tổng vừa ở trên lầu xuống. Trời lạnh, bà mặc áo dài mầu tím huế, khoác áo len trắng mỏng.

Tụi tôi xì xào:

- Đẹp thật, ta công nhận bà Tổng mình đẹp thật.

- Còn phải nói. Xưa bà Tổng là hoa khôi Áo Tím Hà Nội mà.

Đợi bà đi ngang, cả bọn đồng thanh xít xoa như ăn ớt cay. Bà Tổng quay lại lườm chúng tôi rồi đi thẳng về phía văn phòng, dấu nụ cười mỉm trên môi.

Sau lễ chào cờ bà Tổng lại có một màn nhắn nhủ đôi lời trên micro:

- Cấm nữ sinh không được ăn quà ở phía ngoài trường.

Ơ, không xong rồi. Nhờ tụi tôi ăn quà nước Việt Nam mới tránh được một phần nào nạn thất nghiệp chứ. Giả thử. không ai ăn quà, thì làm sao các bà bán quà sống được. Chúng tôi ăn vì . . . lòng nhân đạo đấy chứ.

Cả bọn thì thào phản kháng kiểu đó trong khi đi lên lớp học. Vừa lên khỏi cầu thang là gặp ngay bà Mi - Giám Thị toàn thể lớp 12. Sáng nay bà Mi đứng ngay đầu cầu thang là có mục trừ điểm rồi.

- Ô hay. Sao cô này lại đi guốc ?

- Dạ dạ. Dép em mới đứt cô. May ghê, em vừa nhặt được đôi guốc này cạnh thùng rác trước cửa trường đó cô.

- Hừ, hừ. Ngày nào cô cũng có chuyện để nói. Ngày mai dép có đứt thì cô đi đất nhé.

- Dạ vâng. Mai chủ nhật em đi dép ạ.

Bà Mi cốc lên đầu nhỏ này rồi quay sang bọn tôi kiểm soát:

- Cô Ánh Mai, áo sao không có hiệu đoàn ? Cả cô Ngọc nữa, mặc áo mỏng thế mà không có áo lót ?

- Thưa cô, áo em mới may chưa kịp đính ạ.

- Thưa cô áo em pha ni-lông bí hơi quá ạ.

- Thôi thôi không nói nhiều nữa. Mỗi cô bị trừ năm điểm hạnh kiểm.

- Thôi mà cô. Tụi em còn một năm nay ở Trưng Vương, cô không chiều tụi em gì cả, mai mốt cô muốn chiều cũng không được, cô nỡ lòng nào bạc đãi tụi em.

Tôi và Ngọc tranh nhau nói, cô Mi lắc đầu cười vì điệp khúc quen thuộc cô đã nghe phát ngấy:

- Đứng nói mãi, thầy vào kìa.

Chúng tôi giật mình, ôm cặp chạy vội vào lớp:

- Thầy ạ.

Thầy Dư cười cười. Hôm nay hai con ba gai lại chào thầy rất ư là ngọt ngào ngoan ngoãn. Ngọc ngồi bàn đầu, tôi ngồi bàn cuối. Mỗi đứa cầm đầu một nhóm, hợp tác nhau để chọc phá nghịch ngợm. Ở trên có Minh Ngọc, Kim Tuyết, Thúy Hồng, Minh Loan, Đoan Phương và một vài cộng sự viên. Tụi tôi bàn chót gồm sáu đứa: Kim Cúc, Loan, Ánh Mai, Kim Hoàn, Như Mai, Thanh Mai.

Tất cả các giáo sư đều biết ‘’tiếng’’ chúng tôi, nhưng không những không bị ghét mà còn được thầy cô cưng nữa. Vì học không ai bằng mà nghịch cũng không ai bì kịp. Nghịch phá suốt năm học, chuyên viên trốn ra khỏi lớp vào những lúc cuối năm thế mà kỳ thi Tú Tài vừa rồi bọn tôi có bốn đứa đậu Bình, hai đứa đậu Thứ, còn tất cả đều Bình Thứ. Như thế còn ai la mắng được.

- Mai mày làm bài chưa, hôm nay nộp.

Loan hỏi.

- Chết tao quên. Mới ra một đáp số, còn một đáp số mò mãi không ra. Bỏ xừ, khéo lãnh trứng quá.

- Tí nữa mình dụ thầy gia hạn đến tuần sau đi. Tao cũng chưa mò ra.

Tôi vừa ngồi xuống, chưa kịp thò tay vào ngăn tìm thư em buổi chiều như thường lệ thì giật thót mình. Tim đập mạnh dần. Cúc, Loan, và tôi nhìn nhau. Thầy giở sổ. Mỗi lần thầy giở sổ tảo thanh bài là đại hạn rồi. Vì mười đứa thì ít nhất bẩy đứa ăn trứng vịt lộn, hay may lắm thì ăn một trứng với một đũa cụt (01). Thầy từ từ dò tên ở trên. Nhỏ Cúc nắm chặt tay tôi, úp mặt xuống bàn rên rỉ:

- Thôi rồi, thôi rồi. Đời em hai cái năm mươi rồi.

Cây bút của thầy từ từ trượt xuống khúc giữa quyển sổ điểm. Một vài đứa thở phào. Đến lượt tôi và Loan run rẩy.

- Cầu trời thầy đừng gọi số 29

Tôi cuối xuống dò sơ lại bài, đợi giờ lên đầu đài.

- Số 28. Cô Minh Loan.

Tôi với Loan giật thót buột miệng hét khẽ lên. Nhưng vẫn đủ đến tai thầy.

- Cô nào đấy. Cô Ánh Mai hả ? Lên đọc bài !

Lũ bạn cười ồ chọc quê. Tức quá. Tôi lật đật cầm tập lên. Từ bàn trên, nhỏ Minh Loan nheo mắt nhìn tôi cười nham nhở.

- Ơ hay, Lý Hóa sao cô lại mang quyển này lên ?

Tôi nhìn lại. Luống cuống thế nào tôi lại đem tập Triết Học của giờ sau lên.

- Dạ con quên.

- Thôi được rồi. Sao cô lại hét lên thế. Đúng là cô thuộc bài nên không được gọi lên cô hét phản đối phải không ? Cô có học bài không ?

- Dạ có ạ. Tại thầy không gọi nên con buột mồm tiếc rẻ đấy ạ.

Thầy Dư cười cười, tìm câu hỏi quay tôi, nghe trả lời lừng quá không quay sao được.

- Cô đọc Hệ Thức Căn Bản của Động Lực Học.

May quá thầy hỏi ngay câu tủ, con bé đọc một hơi như cháo chảy.

- Cô viết cho tôi phương trình chuyển động nhanh dần đều.

Thôi rồi, cái này hay lộn lắm. Tôi quay xuống nhỏ Loan cầu cứu. Con nhỏ biết ý, lấy giấy viết bằng mực tầu đen phương trình thầy hỏi. Tôi đá lông nheo Loan một phát. Thế là viết lại lên bảng rất gọn. Vậy là thoát, lần sau khỏi lo vì đã có điểm rồi. Mỗi đứa chỉ có một cột điểm đọc bài trong một tháng. Tôi đi ngang qua Ngọc, nó thì thào:

- Mi đỡ quá. Thầy cho mi 16 đấy.

- Ông run quá. Sao mi biết.

- Tao nhổm lên nhìn tay thầy viết.

Tôi về đến chỗ ngồi thì thầy đóng sổ lại. Chao ơi, chỉ có một mình tôi bị khảo.

- Thầy, nữa đi thầy.

Cả lớp ồn lên đòi. Tụi nó kiếm chuyện làm ồn lớp chứ thầy bây giờ mà giở sổ ra lại thì khối đứa xỉu.

- Bài mới: Sự Rơi Tự Do.

- Giời ơi, thầy viết cao thế thì làm sao thầy Đàn xóa bảng được.

Một đứa nói. Cả lớp cười ồn ào. Giáo sư lớp tôi có bốn thầy. Hai thầy thấp, hai thầy cao. Bà giám học xếp giờ thế nào mà thầy thấp chuyên dậy sau giờ thầy cao, nên mỗi khi xóa bảng, thầy Đàn cứ phải dướn người lên.

Thầy Dư đang viết dàn bài để giảng thì:

- Thưa thầy có khách ạ.

Thầy giật mình quay lại thì ra bác lao công đem thông cáo của văn phòng. Thầy lườm một cái dài rồi cầm quyển sổ trên tay bác Ngạn:

- Mai nghỉ thầy.

- Mốt giáo su họp.

Mỗi đứa đưa ra một giả thuyết làm trò cười cho cả lớp.

- Yên nào. Các cô Trưởng Ban Văn Nghệ và Xã Hội xuống họp ở phòng hiệu đoàn.

Nhỏ Loan cười hì hì:

- Tao đợi đến giờ bà Hân tao ra.

- Ngu chưa, hôm nay đâu có đọc bài. Bà Hân hứa kể chuyện đời Platon và Aristote mà.

- Ừ nhỉ

Thầy đập bàn cho lớp yên lặng rồi tiếp:

- Cô Trưởng Lớp đâu ? Lên chép thời khóa biểu thi Đệ I Lục Cá Nguyệt.

Cả lớp trợn tròn mắt. Học chưa được một tháng đã thi rồi. Chương trình thi thu gọn trong một tuần, trước khi thi nghỉ hai tuần. Tôi thoáng lo lo, nói với Loan:

- Nhanh quá mi nhỉ, có những quyển vở tao chưa hề mở, thế mà đã gần thi rồi.

- Nhưng có thi bây giờ đâu mà lo, còn một tháng rưỡi nữa mà. May ghê, mình vừa thi xong là Noel.

Cả lũ cười thông cảm những lo, những vui của nhau.

- Yên nào, lớp này ồn quá, tôi trừ điểm hạnh kiểm bây giờ.

- Thôi mà thầy, thầy tha cho tụi con làm phúc.

Giờ của thầy chỉ vài ba cái lẩm cẩm vậy cũng hết hơn nửa tiếng, còn hai mươi phút thầy vừa bắt đầu giảng bài thì đã nghe chuông hết giờ. Thầy bảo:

- Mốt tiếp nhé. A` các chị trả tôi bài nộp.

Cả lớp nhao nhao:

- Thôi thầy, thầy cho chúng con nợ ngày mai đi thầy, bài khó quá, tụi con cần nhiều thì giờ để suy nghĩ.

- Các cô lắm chuyện, mai mà còn khất là ăn zero đấy.

- Vâng ạ

Thầy Dư cầm chồng sách đi vội ra khỏi lớp học, chạy nạn bốn mươi cái mồm đang dài ra cám ơn thầy như chợ vỡ.

- Lên coi sổ xem tao được bao nhiêu.

- Bảo Loan đi

Hai nhỏ Loan Cúc cắm cúi dò bài không muốn lên, tôi đành lê thân lên coi lấy. Vừa đến cạnh bàn giáo sư thì thầy Đàn bước vào.

- Các chị ngồi xuống. Hôm trước học đến đâu rồi.

- Mới bắt đầu bài xương ạ.

- Đã vẽ chưa ?

- Dạ, thầy vẽ rồi mà tụi con chưa kịp vẽ.

Thầy bắt đầu vẽ lại bộ xương lên bảng thì nhỏ Loan bỏ ra ngoài từ bao giờ, lò mò bước vào:

- Thưa thầy ạ.

- Chị Loan đi đâu vậy ?

- Dạ con đi lấy phấn mầu cho thầy vẽ xương nhưng văn phòng không có ạ

Cả lớp khẽ cười rúc rích vì hai miếng soài to tướng lấp ló trong vạt áo dài. Thầy có lẽ cũng thoáng thấy nhưng quay đi. Chúng tôi thương thầy Đàn vì vậy. Thầy rất thông cảm với nỗi niềm mót ăn của chúng tôi.

- Hì hì, ta thương mi như con ta Loan ạ. Tôi vừa nuốt nước bọt vừa nói:

- Con này đểu, mi dụ ăn ta mà không nịnh ông thì ông cho ăn hột.

- Loan chia cho tao với. Con này xấu ghê, đi mà không cho ông gửi.

Nhỏ Hoàn vừa nói vừa trườn sang giựt miếng soài của nhỏ Loan đang đặt hớ hênh ở trên bàn. Cả bọn chung quanh rũ ra cười quặn cả bụng vì không dám cười thành tiếng.

Loan mặt mũi đầy đau khổ.

- Ta thí cô hồn cho tụi mi ăn cho béo bản họng.

- Càng chửi chúng tao ăn càng ngon.

- Yên nào, ồn quá. Các chị vẽ mau không tôi xóa bây giờ.

Thầy vẽ nhanh ghê, chưa chi đã hoàn thành bộ xương người khỏng kheo trên bảng.

- Này bộ xương giống con Ánh Mai ghê, nếu thầy xoá nhỏ Mai phải đứng lên bảng làm mẫu cho tụi tao vẽ đó.

- Bộ thân chùa sao. Của đứa nào đứa ấy vẽ, linh động hơn.

- . . . (kiểm duyệt)

Thanh Mai thêm vào câu nào là nóng bỏng câu ấy. Cả lũ lại rúc rích cười.

- Ơ hay nhỉ. Các chị vẽ bằng tay hay bằng mồm vậy ?

- Thưa thầy các cụ ta có câu: Tay làm hàm lắp bắp ạ.

Chúng tôi học vạn vật không lúc nào yên được. Tay vẽ miệng thì thào nói tếu:

- Vạn vật đã chán mà bàn ghế lại che lấp dung nhan thầy thì làm sao mình cảm thấy hấp dẫn để ngồi yên lặng nghe thầy giảng bài.

Nhỏ Loan than thở vừa đúng lúc thầy giảng về sự tăng trưởng của xương.

- Thưa thầy - nhỏ Ngọc hỏi - có phải người lùn là vì sụn tăng trưởng bị thoái hóa không ạ.

Câu hỏi của Ngọc làm cả lớp ồn lên chọc thầy:

- A đúng rồi! mai mốt con ra bác sĩ, con sẽ ghép sụn tăng trưởng cho thầy.

- Ô sụn tăng trưởng của thầy lười hoạt động hơn thầy Dư.

Cái gì cũng có thể làm đề tài cho chúng tôi chọc thầy được.

- Thưa thầy, có bao giờ thầy nghĩ đến lúc phải đứng lên bàn để giảng bài không ạ.

Những tiếng chọc thầy to nhỏ ồn ào không biết có lọt vào tai thầy Đàn hết không. Thầy bảo:

- Thôi yên lặng. Các chị phải biết tôi rất kiêu hãnh với mẫu người đặc biệt mà cha mẹ tôi đã tạo ra cho tôi.

- Thưa thầy. Chứ không phải thầy rất đau khổ khi thấy sụn tăng trưởng của cô Oanh mỗi ngày một tăng.

Nói đến cô Oanh là thầy Đàn lắc đầu cười. Thầy phải chịu thua tụi quỷ học trò này rồi. Chuyện ghép thầy Đàn với cô Oanh không biết đã có tự bao giờ và lưu truyền đến chúng tôi. Truyền rằng có một lần tụi nó ăn cắp nón của cô Oanh mắc vào xe thày Đàn làm cô tìm nón mãi không ra. Lúc tìm thấy thì thấy nón đang ở trên tay thầy. Tụi học trò ma mãnh được một phen cười rũ.

- Chết các chị nói thế cô Oanh giận đấy.

- Ơ . . . ơ cô giận thì đã có thầy dỗ ạ.

Thầy Đàn đành lắc đầu lặng yên đợi cho cả lớp im lặng, vì cứ nói câu nào ra là bị chọc câu ấy.

Thầy vừa giảng xong bài xương thì chuông ra chơi. Bà Giám Thị Mi vào báo tin cô Hân nghỉ, thế là tụi tôi hụt nghe chuyện triết gia rồi. Một giờ nghỉ không có gì thú vị vì Bà Giám Thị bắt tụi tôi phải ở lại trong lớp để làm điểm cuối tháng. Làm được một nửa tôi kiếm cớ:

- Thưa cô em cần xuống văn phòng họp văn nghệ.

Cô Lệ Thu Trưởng Khối Văn Nghệ chủ tọa buổi họp. Giáo sư đang đề cập đến chương trình văn nghệ tất niên, nhưng đề cập sơ sơ vì có nhiều đề mục: văn nghệ trình diễn ở ngoài như ở các trường đại học, ở các Quân Y Viện, các tiền đồn, rồi nào là văn nghệ bánh chưng, văn nghệ tất niên. Đủ thứ văn nghệ hết đó.

- Thưa cô em có ý kiến. Xin bà Tổng trích quỹ để sắm trang phục văn nghệ cho tụi em, chứ mỗi lần trình diễn đi mượn quần áo thật là bất tiện quá ạ.

Cô Lệ Thu cười gật đầu. Tôi dư biết cô gật đầu để đó thôi, đã bao lần làm đơn xin nhưng có được đâu vì quỹ của trường nghèo quá.

Xong buổi họp, tôi vừa lò dò qua khu họp xã hội thì có tiếng nói sau lưng:

- Cô Ánh Mai, cúp cua đi đâu đây ?

Cô Hảo đứng sau lưng tôi từ bao giờ. Tôi cười:

- Dạ, em đi họp văn nghệ ạ.

- Thế năm nay Ánh Mai đã dự tính vũ gì chưa. Năm trước em vũ tiên ai cũng khen.

- Dạ cô khen thế thì nhất định năm nay em phải ra rồi. Yến vừa rủ em đó cô.

Cô Hảo gật đầu cười tán đồng rồi với tay bấm chuông. Khiếp, mới quanh quẩn một tí mà đã hết một giờ rồi. Tôi gặp Loan, hai đứa níu nhau nhún nhẩy lên cầu thang. Giờ này học cô Vinh, nhưng chúng tôi cũng chả chăm chú, vừa thì thào tán chuyện vừa ngồi dịch mấy câu Thème trong khi đợi giáo sư phê học bạ.

- Đói bụng không, tao còn khúc bánh mì.

- Tao không đói nhưng cũng buồn ăn. Tao cũng đem đi hai quả chuối.

Khúc bánh mì được luân phiên mỗi đứa cắn một miếng.

- Ê ê tao đố nhỏ Loan câu gói đậu phọng của con Xuyến đó.

- Được để tao trổ nghề.

Loan viết thư cho Thanh Mai bảo nó gọi Xuyến quay qua bên kia rồi nhẹ nhàng nhón cả đậu phọng lẫn ô mai của Xuyến, chia ra sáu đứa ăn tỉnh bơ.

- Ủa gói ô mai của tao đâu rồi ?

- Hì hì của mi à. Tao tưởng của chùa.

Biết gặp tay Loan, Xuyến cười đau khổ:

- Đồ tụi mi ‘’đỉu giả ‘’, bồ mi dạy mi thế đí hả ?

Còn một giờ thầy Đàn là xong. Ngày nào cũng đều đặn thế nhưng chúng tôi vẫn cảm thấy đau khổ khi học đến giờ thứ năm. Tưởng tượng bà con đi về, ăn đầy cái bụng, nằm sướng cái lưng trong khi tụi tôi phải đầy đọa trong lớp. Càng lớn càng khổ. Một vài đứa thản nhiên ôm cặp về. Thầy Đàn dễ dãi không bao giờ kiểm soát. Nhưng vô phúc đi nửa đường gặp bà Giám Thị thì coi như lãnh cấm túc hai chiều thứ bảy.

- Xuống mua gì ăn đi, tao có ba chục.

- Im đã, tao viết nốt.

- Thôi thôi về nhà viết. Ngồi bốn tiếng rồi mày không ê mông à.

- Đợi đã.

- Này, tao nói cho biết, ngồi mãi xương cụt mòn đi đấy.

Hai nhỏ Cúc Loan phát ngôn thì khỏi chê. Ba đứa cười rũ rồi xô đẩy nhau đi xuống. Thầy Đàn đang đi ngược trở lên.

- Thầy ạ. Học năm tiếng đói bụng quá thầy. Thầy cho tụi con tiền ăn bò bía lót lòng ạ.

- Hư. Lớn rồi còn xin tiền.

- Thôi thầy. Lâu lâu thầy bao tụi con đi thầy. Lớn mới cần ăn chứ ạ.

- Ăn là ăn cơm chứ ai mà ăn bò bía.

- Bò bía mới đủ dưỡng chất ạ. Thầy xem, củ đậu là Glucid, trứng tôm khô là Protid, còn đậu phọng là Lipid. Thầy coi có món nào đầy đủ dưỡng chất bằng bò bía đâu.

Ba đứa vây lấy thầy, vòi cho bằng được chầu bò bía.

- Im. Từ từ thầy cho. Đấy thầy đang móc ví đấy.

Thầy Đàn lắc đầu cười rồi rút trong túi ra một trăm đồng.

- Đấy, tôi chỉ còn bằng đây, mua bò bía rồi chia nhau. Mải ăn quà vào trể là bị phạt đấy.

Chúng tôi hí hửng kéo nhau xuống cầu thang, cười rộng ngoác miệng.

- Nhất thầy.

- Thầy dễ thương nhất trên đời.

Vừa ăn bò bía Loan vừa phát biểu:

- Hôm nay tao thấy dáng lùn của thầy có vẻ hay hay mi ạ.

- Ừ. Sẽ hay hay mãi nếu giờ thứ năm nào thầy cũng tặng mình mười cái bò bía như hôm nay. Hì hì.

Ăn bò bía xong, đúng lúc chuông vào học. Chao ơi, giờ vạn vật mới chán làm sao.

Trời bỗng nhiên xẩm tối. Đẹp. Tuyệt Đẹp.

- Đẹp kinh khủng, hình như trời sắp mưa. Làm thơ đi Loan. Buồn quá Loan ơi.

Loan ngồi yên. Nó đang làm thơ. Tôi đọc được ý thơ trên đôi mắt nó mơ màng. Ở tuổi chúng tôi, thế đấy. Vui đấy, cười đấy. Rồi buồn rồi khóc lúc nào không đoán được.

- Hai cái thằng ông nội với con bà nội của ta làm cái gì mà thừ người như táo bón thế ?

Nhỏ Cúc phá đám. Làm cụt mấy nguồn thơ đang đến. Nó thường gọi Loan là ông nội, còn tôi là bà nội. Bố nó là con Khanh Mã Thày, con trai của hai ‘’vợ chồng’’ tôi. Tụi nói chuyện với nhau mẹ mẹ con con, bà bà cháu cháu, người ngoài mà nghe được hẳn phát điên.

- Tao đố con bà nội, thầy Đàn mặc áo mưa kia tới đâu.

- Qua đầu gối.

- Chắc lúc mua thầy phải bảo là mua cho con thầy khoảng mười tuổi

Loan nghĩ trò cười khúc khích:

- Muốn biết chắc chắn mình lấy nó xuống đây.

Tôi bèn thảo mệnh lệnh cho Ngọc: ‘’Mi tìm đủ mọi cách, mọi mánh khoé nghề nghiệp lấy cho tụi tao cái áo mưa của thầy rồi chuyển xuống đây cho tụi tao’’. Nàng Ngọc chắc đang buồn tình nên có công tác nàng ta hành động ngay. Nó chui xuống gầm bàn. Thầy Đàn đang lúi húi vẽ giai đoạn tăng trưởng của xương. Ngọc bò bò lên bàn giáo sư với tay lấy cái áo mưa rồi cho ngay vào vạt áo dài. Cả lớp cười ồ lên. Thầy quay lại.

- Thưa thầy các chị cười cái xương thầy vẽ vừa ngắn vừa nhỏ ạ.

Tuyết nhanh mồm nói lấp đi làm thầy và cả lớp cười ồ.

- Các chị muốn dài thì các chị vẽ dài ra.

Cái áo mưa được chuyền đến tay tôi.

- Có cái mùi . . . ghê ghê quá mi ơi.

Con Loan đòi đưa cho nó dấu đi. Bà đứa đùn qua đùn lại một lúc sau cùng đồng ý treo ra ngoài hành lang. Lúc về, nhìn mưa, thầy mới biết áo mưa của mình không cánh mà bay.

- Chị nào lấy áo mưa của tôi bỏ ra.

Thầy tìm trong hộc bàn, hộc bục đứng. Cả lớp cười rúc rích nghiêng ngửa.

- Đâu có ai lấy đâu thầy. Thầy đâu có đem vào lớp.

Quanh quẩn một lúc thầy đành bỏ ra về, dư biết lũ học trò quỷ quái đã ra tay. Ra đến hành lang, thầy mỉm cười, lẳng lặng ôm áo mưa và lẩm bẩm:

- Nghịch quá thể . . .

Một buổi học, như mọi ngày, lại qua đi . . .

Nuôi Heo Cứu Lụt

Khối xã hội đã đưa thông cáo cứu lụt lên micro. Chương trình cứu lụt có ba giai đoạn. Giai đoạn đầu: ba ngày quyên tiền quyên đồ đạc. Giai đoạn hai: ba ngày nuôi heo. Giai đoạn ba: ba ngày đấu giá và đan áo. Giai doạn ba là hấp dẫn nhất. Giáo sư chính đem quà vào cho cả lớp đấu giá, và mỗi nữ sinh mang theo một món quà để đóng góp vào cuộc đấu giá này.

Tôi đứng đấu giá:

- Món này của ai đây. Bao nhiêu?.

Loan đưa tay:

- Tao. Giá 50 đồng, rẻ đấy.

Thế là mỗi người một giá, găng nhau, tiền lên tới 510 đồng, cuối cùng vào tay nhỏ Vân. Nó hồi hộp mở ra, hai hộp thuốc sổ, một hộp thuốc dưỡng thai. Cả lớp lăn lộn ra mà cười. Cười bò lê bò càng.

Ðến giờ thầy Ðàn thì vừa hết quà. Một đứa đòi:

- Thầy cho quà chúng con đấu giá đi thầy.

- Cái gì thầy cầm ở tay đó ạ.

- Ô mai, cô nữ sinh lớp A2 vừa cho tôi.

- Thầy bỏ ra . . . thầy cho tụi con đấu giá đi thầy.

- Thầy cứu lụt đi thầy.

Thầy Ðàn cười . . . đau khổ, đành giơ gói ô mai:

- Rồi các chị đặt giá đi, ô mai mơ đấy.

- Con đặt 20 đồng. Thanh Mai nói.

- Ôi giời, gói ô mai thế này mà 20 đồng. Thầy phản đối.

- Ðể đấu từ từ ạ.

Gói ô mai lên đến 50 đồng thầy thấy còn rẻ nên trả lên 60 đồng, cả lớp không ai đấu tiếp. Thầy đếm ba tiếng, rồi năm tiếng, mà vẫn im lặng, thế là . . . thầy được.

- Thầy đưa tiền ạ.

Sáu mươi đồng của thầy vừa đưa ra khỏi túi, thì:

- Rồi thầy tặng ô mai đấu tiếp.

Thầy biết đã vào bẫy của lũ học trò:

- Cái lớp này khôn ghê, đã vậy tôi không đấu nữa.

Cuối cùng tiền đấu gói ô mai lên tới 200 đồng thì ngưng. Nhỏ Thanh Mai được, nhưng nó làm sao nuốt trôi được cả gói. Chỉ được một tí gừng là may rồi.

Bao nhiêu tiền đấu giá chúng tôi bỏ vào heo cho mập vì heo ở giai đoạn hai hơi gầy. Ðã đến ngày niêm heo để thứ hai mổ. Heo lớp tôi nhỏ nhất so với mấy lớp khác mua heo khổng lồ. Nhìn vào văn phòng bà Tổng là thấy cái bàn chỉ toàn heo là heo. Trông tếu không chịu được. Có lớp hà tiện tiền mua heo, lấy ống lon thay heo nữa chứ.

Toàn thể các giáo sư có vẻ hoan hỉ. Ai cũng mong lớp mình được hạng nhất. Phần thưởng hạng nhất là một hộp kẹo và một hộp bánh. Hạng nhì là hộp kẹo. Hạng ba là túi kẹo. Chúng tôi hơi lo vì lớp 12AP2 chỉ có bốn mươi nữ sinh thôi, trong khi các lớp khác có gần sáu mươi.

Ngày mổ heo thật vui. Nhiều quan khách quan trọng đến dự, như mấy quí vị ở Hội Hồng Thập Tự, Bộ Xã Hội, Hội Phụ Huynh Học Sinh, Trưởng Khối Xã Hội các trường bạn, tất cả các giáo sư chính và cả phóng viên đài truyền hình nữa. Giáo Sư Trưởng Khối Xã Hội Trường Trưng Vương - đứng ra làm . . . "đồ tể" mổ heo. Lần lượt từ lớp nhỏ đến lớp lớn. Một số vị giáo sư phụ trách đếm tiền. Ðếm đi đếm lại cho chắc. Có lớp chỉ hơn nhau 5 hay 10 đồng thật hồi hộp. Tất cả được hơn ba trăm ngàn.

Sáng hôm sau bà Tổng tuyên bố kết quả chính thức. Hạng nhất là lớp 7A3. Hạng nhì là 12AP2. Tụi tôi nhẩy lên reo hò. Tụi mình hách thật. Cô Vinh tươi cười nét mặt. Hạng ba là một lớp 8. Lúc ấy lũ bạn reo hò ồn quá nên tôi không nghe rõ là lớp 8 nào. Vậy là buổi chiều chiếm hai giải. Buổi sáng có lớp tôi.

Bà Tổng Giám Thị mắng mát một câu:

- Các chị buổi sáng tệ quá, thua các em buổi chiều. Tại các chị còn mải ăn diện, còn sắm sửa thứ khác cần dùng hơn, chứ các chị có để tâm đến cứu lụt đâu. Chỉ có các em buổi chiều là lo học hành và để dành tiền ăn quà để cứu lụt.

Cô Vinh - Giáo sư chính- khen chúng tôi hết lời:

- Các chị làm tôi mát mặt.

Sau đó, nhỏ Hoàn đem kẹo lên chia cho mỗi đứa 5 cục. Cô Vinh dành suốt một giờ học của cô cho chúng tôi vừa ăn kẹo vừa kể cho cô nghe những vui những buồn trong tuần lễ quyên tiền cứu lụt.

- Cô biết không buổi sáng mẹ em cho 20 đồng ăn bánh mì, em mua bánh mì không thịt bớt ra được 10 đồng để bỏ vào heo đó cô.

- Nhỏ Ngọc có một tí bò khô đem vào đấu giá cũng được 150 đồng đó cô.

Chúng tôi tranh nhau kể.

- Sau đó tụi em hết đồ đấu giá, Như Lan xung phong lên hát để đấu giá đó cô.

Như Lan của lớp tôi hát hay nổi tiếng ở trường. Kỳ văn nghệ nào Như Lan cũng trình diễn. Như Lan lại đẹp nữa. Muốn thưởng thức Như Lan hát, tụi tôi mỗi đứa bỏ vào heo 20 đồng. Kỳ thực mục nghe hát cũng gỡ gạc được nửa tiếng ngồi học. Hình như tụi tôi tình nguyện ngồi chơi ca hát có vẻ tận tình hơn là ngồi học thì phải??

Thi Ðệ Nhất Lục Cá Nguyệt

Niềm vui vừa qua cái lo lại đến. Tuần sau là thi Ðệ Nhất Lục Cá Nguyệt. Càng gần đến ngày thi chúng tôi càng mệt mỏi. Mỗi ngày vào lớp lại thấy thêm một đứa mắt quầng thâm.

- Ánh Mai, mày thức khuya dữ vậy. Mắt mi quầng quá đấy.

- Tao chưa xong Vạn Vật, lo quá. Thế mà mắt cứ rũ ra, ông tức quá, hôm qua nốc cho nửa cốc cà phê thức đến sáng.

- Mi chết, mi đã gầy yếu mà không giữ sức, đến lúc thi Tú Tài mi thi không nổi đâu.

Tôi cười cảm ơn nỗi lo âu của nhỏ Cúc. Ðứa này lo cho đứa kia trong khi chính mình đang dày vò thân xác, quên lãng bản thân. Người khô cằn khô cỗi vì học, mặt mày tái thâm, mụn loáng thoáng trên làn da trắng xanh vì cà phê vì trà tầu, tóc tai rũ rưởi không muốn chải.

- Mày soạn Tiêu Hoá Lipid chưa, khó học quá.

- Tao mới xem qua Tiêu Hoá Glucid thôi, tao cũng định xem đứa nào soạn Lipid rồi, tao mượn đó.

Gần đến thi, chúng tôi chỉ nhìn nhau lắc đầu cười mếu. Ðứa nào cũng như đứa nào. Chẳng cần phải hỏi sao mặt mày xanh quá, mày có vẻ gầy đi, sao đi học trễ thế, sao hôm qua nghỉ, cũng biết lý do là tại sao rồi. Tất cả giống nhau. Chương trình dài mà thời gian ngắn quá nên ngáp lấy ngáp để.

- Ðời học trò mình sao lại khổ quá mi ơi!

- Ði học sáng, chiều, tối lại lo lắng ngày mai. Chứ đi làm vừa được tiền lại không phải lo, làm ngày nào có tiền ngày nấy.

Ôi đời học sinh sao khổ thế này. Vậy mà ai cũng tiếc nuối, cũng mơ ước trở lại. Chúng tôi rên rỉ than vãn với nhau cả ngày.

Rồi cái gì đến phải đến. Ðến rồi qua. Ðến thật nhanh rồi qua cũng thật nhanh. Tuần lễ thi đi qua, đi trong sự xáo trộn đầu óc của chúng tôi như một cơn mê man vừa dứt. Ðứa nào cũng cố gắng. Các giáo sư ai cũng quan niệm cho bài khó hơn đề thi Tú Tài Hai. Nên chúng tôi cũng đã ngất ngư không ít. Nên để tự thương thân, trong hai ngày nghỉ xả hơi để giáo sư chấm điểm, tôi định tự cho phép mình ngủ đến 9 giờ mới dậy. Nhưng cái số làm học trò, không yên thân được bao giờ. Cứ nhắm mắt vào là tôi thấy toàn những chữ, những số. Ðang nằm nghĩ đến bài mình làm chỗ này đúng lại nghĩ chỗ kia sai, rồi tiếc, rồi vui, rồi ân hận, đủ chuyện nhốn nháo trong đầu. Rồi khi vào đến lớp học lại bàn bàn tính tính, đứa này đúng, đứa kia sai. Ðứa này hy vọng bài được nhất, đứa kia lo sợ bài bị bét. Lúc nào rảnh rang lại xôn xao. Tôi nghe ngóng tình hình thấy mình cũng sai kha khá nên cứ lặng thinh nghe tụi nó bàn nhau.

- Con nhỏ này, làm bài "sua" sao mà im ru vậy.

- Khỉ mốc, ông làm sai hết, đúng cái nào đâu.

- Thế à ...thế mi sai cái nào. Mi lộn hay không hiểu.

- Lộn, nhớ lộn công thức Nguyên Hàm, còn Tân Toán thì lộn tổ hợp với chỉnh hợp.

- Cái đó mi giống ta.

- Tao cũng vậy.

Ðứa này hỏi đứa kia. Rồi buồn, rồi cười, nhiều lúc thấy mình ngây ngô hết sức.

Ði học được vài ngày thì có kết quả thi. Mỗi ngày giáo sư cầm một xấp bài trước con mắt vừa mừng vừa lo của lũ học trò.

- Hôm nay trả Triết đó. Thứ hai mà.

- Sao mi biết.

- Tao thấy cô Hân cầm hai xấp bài, chắc trong đó có lớp mình.

- Ui giời, lỡ của lớp khác thì sao hả khỉ.

Nhỏ Loan không trả lời, nó bấm tay tôi ra hiệu có sự xuất hiện của cô Hân ở đầu hành lang.

- Mi không cận, mi thử nhìn xem có phải của lớp 12AP2 không.

Cô Hân đi ngang qua, tủm tỉm cười thông cảm với nỗi lo âu của chúng tôi.

- Cô ạ, hôm nay cô đẹp quá ạ.

- Thôi mi ơi. Giỏi tán, tí nữa hạng bét thì đừng ngồi khóc.

Loan nói. Tuyết cụt hứng, phụng phịu dỗi:

- Ðồ mi đỉu, rủa ông thế à.

Hai đứa này mới sáng sớm đã kê nhau rồi. Tôi kéo tay cả hai đứa lên cầu thang.

- Ừ lên lớp đi. Tao chưa soạn bài.

- Bài gì.

- Vật Lý. Còn một khúc đuôi khó soạn quá, đứa nào xong cho tao mượn.

- Chết tao cũng thế, nhưng bây giờ đâu kịp. Lên lớp lỡ bà Mi gặp, cấm túc đấy.

- Kệ, đành vậy. Nhỏ Loan làm rồi hả, thì ở dưới này đi cho tụi tao mượn vở.

Nhưng cả ba vẫn kéo nhau lên. Phòng bà Mi còn đóng cửa.

- Nàng chưa tới, các ngươi ạ.

Tuyết nói. Chúng tôi vào lớp đóng chặt cửa lại, mở to cửa sổ ngồi chép bài vì không dám bật đèn. Chuông thứ nhất vang lên, nữ sinh Trưng Vương lũ lượt kéo nhau ra sân xếp hàng để làm lể chào cờ. Chuông thứ hai bắt buộc tất cả phải yên lặng.

Có tiếng chân cô Mi đi tới.

- Kệ ngồi yên đi. Tôi thì thào.

Bà Mi đi gần đến lớp tôi, dựt dựt cánh cửa.

Ba đứa vội ngồi thụp xuống gầm bàn, không quên ném mấy quyển vở đang viết dở vào hộc bàn. Bà Giám Thị mở cửa nhìn vào rồi đi ra. Thế là thoát. Chuông thứ ba ra lệnh chào cờ và kéo cờ.

- Ðứng lên chào cờ tụi mi.

Tôi vừa ngóc đầu lên thấy bà Mi đang đứng quay lưng về phía chúng tôi.

- Bỏ xừ, bà Mi chưa đi.

Chúng tôi đành im thin thít dưới gầm bàn cho đến khi xong phần chào cờ mới lồm ngồm bò ra. Nhỏ Loan tếu:

- Ôi, xin Tổ Quốc tha thứ cho ba con ngu dại.

Vừa chép bài xong thì tụi lớp tôi ào vào:

- Tao mét có ba nhỏ trốn chào cờ.

Ðứa khác không để ý đến tội lỗi của tụi tôi, nó kháo lên:

- Tao lo quá tụi mi ơi. Lớp A2 cô Hân cho Triết có 06 là nhất. Cỡ tụi mình chắc 02 quá.

Cả lớp lao xao bàn tán cho đến khi cô Hân vào mới yên. Cô để xấp bài thi trên bàn. Cả lớp nín thở. Sau khi cô nói vài câu khen chê, đưa ra những ưu điểm khuyết điểm. Cô đọc điểm từng đứa từ dưới lên trên. Lúc này không đứa nào cầu có tên mình. Tôi ngồi yên lặng, tim dường như ngừng đập. Tôi bối rối úp mặt xuống bàn. Ðến hạng mười rồi mà tôi chưa có tên. Hay bị mất bài? Hay bài có "phốt" gì nên bị giáo sư để riêng ra tí nữa sẽ rầy la. Chả lẽ . . . bài tôi làm hay. À, Bùi thị Ánh Mai rồi đó.

Tôi không nghe rõ,luống cuống hỏi khẽ Loan:

- Hạng mấy.

- Sướng nhé. Mày hạng nhì kìa còn làm bộ buồn buồn.

- Hạng nhì à. Mấy điểm? tao chả nghe thấy gì cả.

- Kìa cô Hân bảo mày đứng lên cho cả lớp xem mặt kìa.

Tôi lật đật đứng lên. Lũ bạn vờ xuýt xoa chọc quê. Cô Hân nhìn tôi cười gật gù:

- Bài luận Triết của Ánh Mai khá lắm. Hơn cả em Liên nữa cơ. Nhưng Mai bị sai một câu giáo khoa.

Tôi ngơ ngẩn cả người. Ôn lại bài thi Triết xem có gì đặc sắc không, và không thể ngờ rằng bài của mi lại được khen thế. Cô Hân đọc bài của tôi cho cả lớp nghe. Tôi rộn cả lòng. Ừ nghe lại tôi cũng thấy phục mình và thương mình ghê cơ.

Tôi làm phận sự của đứa hạng nhì là đi góp bài của cả lớp lại rồi đưa cho Liên làm điểm.

- Không ngờ Ánh Mai lại là một triết gia.

Tôi chỉ cười lắc đầu. Ngượng ghê cơ.

Vừa góp xong xấp bài đưa cho Liên làm điểm thì Yến đem giấy vào xin cho tôi ra họp bàn văn nghệ. Yến là Trưởng Vũ của trường. Tuy không học cùng lớp, nhưng chúng tôi cũng khá thân với nhau vì cùng vũ với nhau năm Ðệ Tam. Khi đó Minh Thoa làm Trưởng Vũ.

- Ði Mai, Tụi nó đang đợi mày ở phòng Hiệu Ðoàn.

- Tụi nào?

- Cả lũ vũ với nhau kỳ trước đó.

- Tụi nó cùng lớp mi à.

- Cũng không hẳn ở lớp tao hết. Tao rủ thêm Việt Bắc ở A3 và Ngọc Viên ở A1 với lại mi. Còn lớp tao có bốn đứa như kỳ trước.

Tôi gật gù:

- Ừ ừ tao biết tụi nó rồi.

Vừa thấy tôi và Yến, vài đứa đã dài mồm:

- Gớm, hai nàng làm chúng em dợi dài cả cổ.

- Cha, Yến mời được Ánh Mai vũ là nhất rồi.

- Khiếp, tao mà tụi mi làm như báu lắm í.

- Chứ lại không à. Người đẹp của Ðệ Nhất mà.

- Thôi thôi, cho xin hai chữ bình an.

Nhỏ Vân xía vào:

- Này, Rochefoucauld bảo: từ chối một lời khen tức là muốn khen lại lần thứ hai đấy nhé.

Tôi cười cười:

- Mi biết ý ta ghê.

Cả bọn cười ồ. Yến bảo:

- Thôi vào đề đi. Ðây ta đề nghị mình tập bài Thiên Thai. Sáu người làm Tiên, hai người làm Lưu Nguyễn.

- Ừ có vẻ hay hay. Nhưng mình chỉ có bảy người. Phải rủ thêm một đứa nữa.

- Ừ đứa nào bây giờ. Bích Vân tán đồng.

Tôi đứng nghe lũ bạn bàn nhau. Ngắm từng đứa, đứa nào cũng dễ thương. Trưng Vương có khác, thế nên đứa nào cũng dễ thương.

Kim Thước đưa ý kiến mới:

- Tao thấy mình nên có một tiên chính cho có vẻ linh động. Chứ một lũ tiên đứng vũ sẽ thiếu sự đặc sắc.

- Ừ phải đấy. Bốn tiên phụ, một tiên chính, hai chàng . . . đi lạc là đủ rồi.

Tất cả đồng ý.

- Chia vai đi. Tao với Thước cao cẳng làm hai chàng. Còn năm đứa mi lùn làm tiên. Lựa đứa nào làm tiên chính đi.

Tôi kéo tay Việt Bắc:

- Bắc làm tiên chính nhé.

Bắc dẫy nẩy:

- Thôi tao vũ lần đầu, tao không làm tiên chính đâu.

Yến đồng ý và ra lệnh:

- Phải đó, thôi Ánh Mai đi. Mai có vũ mấy năm trước rồi. Làm tiên chính phải múa vững một tí không dễ bị khớp lắm.

Tụi nó đồng thanh ép. Tôi đành nhận. Tôi nửa vui nửa lo.

Yến nói thêm:

- Mi làm tiên chính mi ráng tự đặt vũ điệu riêng cho mình, vì mi đâu cần đều với những đứa khác.

Ðó là nỗi khó khăn của tôi trong màn vũ mà Yến vừa nêu ra. Tụi tôi tự đặt ra điệu vũ, nhịp vũ và dạy cho nhau. Ði làm sao, phất tay làm sao, quay thế nào . . . Tôi và Yến đã vũ quen nên vừa nghĩ kiểu vừa chỉ lại cho những đứa kia. Bàn cãi nhau ỏm tỏi cả lên.

Yến xem thời khóa biểu của từng đứa từng lớp để xếp sắp giờ tập cho các bạn, khỏi bị kẹp vào những giờ chính. Mỗi đứa phải tự hy sinh một ít giờ học vì giờ phụ của đứa này là giờ chính của đứa kia. Việc tập vì vậy cũng khá vất vả. Nhiều khi đang nhằm giờ chính tôi đang thích nghe giảng thì nhỏ Yến vác cái mặt vào xin cho tôi ra. Tôi chỉ muốn đấm cho nó vài quả. Tiếc không chịu được. Gặp giáo sư kho khó tỏ vẻ không vui lắm. Ðôi khi còn bị mắng mát đôi câu. Tội nghiệp tôi ghê. Nhưng đã chót mang máu văn nghệ thì thôi, cũng đành.

Ði Thăm Tổng Y Viện Cộng Hoà

Chủ Nhật trời đẹp ghê! Loan hứng giọng khi xe quẹo vào cửa Tổng Y Viện Cộng Hòa. Buổi sáng, mới độ hơn 8 giờ, xe cộ ra vào tấp nập. Tôi và tụi bạn tụm vào một góc xe, bàn cãi om xòm những chuyện vui tối ngày thứ bảy. Tôi chỉ mới đến đây có hai lần, nhưng Loan và lũ bạn tôi đến thường xuyên. Ðây là một cuộc đi uỷ lạo và thăm thương bệnh binh đang nằm điều trị hàng tháng của một hội từ thiện mà Kim Cúc có chân trong tổ chức. Chúng nó lôi kéo tôi đi. Sau những ngày thi mệt mỏi, tôị cũng muốn tìm những hoạt động không suy nghĩ, không liên quan đến học hành để đầu óc nghỉ ngơi thoải mái.

Xe chạy thẳng vào bên hông một dãy nhà dài. Ðây là khu của những thương bệnh binh không thể làm lấy những việc vệ sinh thường thức cho mình như rửa mặt, gội đầu, tắm rửa. Ðó là những người mất tay chân hoặc đang bị bó bột gần khắp cả mình.

Xe dừng lại. Mọi người từ trên xe túa ra, chia từng nhóm bốn người. Tôi, Cúc, Loan và Tuyết thành một nhóm, bắt tay vào việc. Tôi bưng chậu cùng với Tuyết để hứng nước. Loan lấy khăn bông và xà phòng ra. Một giọng đàn ông:

- Chào các em gái. Hớt tóc, cạo râu, gội đầu như thường lệ hả ?

Loan dạ lớn, bên trong có tiếng rao:

- Hớt tóc, cạo râu, gội đầu, tắm rửa đây. Ðứa nào muốn thì sửa soạn đi, các chuyên viên đến giúp đỡ rồi đó.

Loan ghé tai tôi hỏi nhỏ:

- Mai có ngại không ?

Tôi lắc đầu:

- Không, nhưng hơi run, ta chưa quen làm.

- Không sao đâu. Mình vui tính cười nói là mọi người ưa mến rồi. Loan trấn an.

Bước vào phòng đầu dẫy, tôi rảo mắt một vòng. Một anh kêu:

- Thằng này đây cô. Nó nghe các cô đến, nó trùm chăn kín mít. Làm biếng, tóc dài lại dơ mà không chịu tắm gội gì cả.

Chúng tôi tủm tỉm cười, lẳng lặng lôi đồ nghề ra. Cúc quen tay cắt tóc vừa bằng dao vừa bằng kéo. Loan và tôi gội đầu. Loan chà xà bông, còn tôi xối nước. Tuyết đứng cầm thau hứng nước cho khỏi chảy lan ra sàn nhà. Những ngón tay của Loan để móng thuôn dài, làm việc thật hữu ích. Tiếng gãi soàn soạt trên tóc của anh thương binh, nằm mơ màng tận hưởng. Có người không lay chuyển được, Cúc phải một tay nâng đầu anh ta lên, một tay cắt tóc. Loan cũng thế. Tôi là phận sự xối nước, vì không quen việc nên đôi khi nước tràn cả vào mặt mũi. Tuy nhiên không ai than vãn phiền hà. Tôi cố dặn mình phải ý tứ, phải ý tứ. Nhưng sao tay tôi cứ run rẩy ...

Hớt tóc cạo râu Cúc làm chừng 10 phút, ba đứa tôi gội đầu chừng 5 phút, lau mình và tay chân cho các anh thêm 2 phút là xong một người. Trung bình 20 phút mỗi người. Kể ra cũng khá nhanh.

Chúng tôi đi từ phòng này sang phòng khác. Một chiếc xe lăn chợt vào. Một người ở đầu dẫy kêu to:

- Nè, Thiếu Úy, hớt tóc gội đầu. Các cô ở Hội Từ Thiện đến giúp đây.

Người Sĩ Quan trên chiếc xe lăn nói lớn:

- Có chứ, tôi nghe thấy có các cô đến nên trở về đây liền.

Anh bị mất cả hai chân đến tận đầu gối. Cổ anh còn băng một miếng lớn. Cúc và Loan giúp nâng anh leo lên giường. Tuyết chải miếng nylon dưới lưng anh cho khỏi ướt. Cúc cầm chậu hứng dục:

- Tuyết xối nước.

Tôi nâng đầu anh, còn Loan xoa xà bông và gãi:

- Cô làm ơn gãi mạnh mạnh thêm một chút. Lâu nay ở dơ đầu ngứa quá.

Một anh nằm gần đó trêu chọc:

- Coi chừng đầu ông ấy có chí có các cô ơi. Chí đang bò lổm cổm khắp phòng kìa.

Một người khác la to:

- Trời đất sao cô đổ nước vô miệng ổng vậy. Coi kìa ổng uống ừng ực.

Tôi giật mình, vì mải ngó tìm người trêu chọc nên tôi lại vô ý đổ nước tóe lên mặt anh ta. Anh nằm tủm tỉm cười không nói. Anh đang tận hưởng cảm giác mười ngón tay Loan đang gãi đầu cho anh. Cho đến gần xong, anh mới lên tiếng hỏi:

- Này cô, các cô học mấy nghề này ở đâu thế ?

Loan nhỏ nhẹ đáp:

- Dạ không học ở đâu hết.

Người Thiếu Úy khen ngợi:

- Vậy mà các cô làm giỏi quá.

Tuyết giải thích:

- Tụi em thực tập với mấy đứa em ở nhà mà anh.

Một người nói xen vào:

- Vậy mà tôi cứ tưởng các cô ở tiệm uốn tóc ra.

- Cù lần, thợ uốn tóc lo kiếm tiền chứ vào đây làm thí cho mày à.

Viên Thiếu Úy kê ngay tủ chè vào mồm anh bạn cùng phòng. Cả phái đoàn giúp được hơn ba chục mái tóc sạch sẽ . . . khang trang. Chúng tôi tạm nghỉ chờ gọi ra về. Trong lúc chờ đợi, chúng tôi chia nhau đến từng giường nói chuyện với các anh.

Tôi đến bên một người lính nằm im lìm. Anh nhìn tụi tôi từ lúc mới vào, không nói năng. Tôi ân cần mở đầu câu chuyện:

- Anh bị thương lâu chưa anh. Ở trận nào vậy.

- Hơn tháng rồi cô ạ. Ở Ðịnh Tường.

Người lính nói nhỏ, giọng trầm thì thào. Tôi cảm tình ngay với giọng nói của anh và hỏi tiếp:

- Anh cần dùng gì không, em giúp.

- Cám ơn cô. Tôi chỉ muốn nghe các cô nói chuyện. Tôi không có thân nhân nên buồn quá.

Tôi chạnh lòng hỏi han thêm:

- Sao vậy. Gia đình anh ở xa hở ?

- Chết hết rồi, tôi chỉ có một mình.

Tôi lặng im. Một nỗi xót xa nào đó dâng lên làm tôi nghèn nghẹn. Ðôi mắt anh đỏ lên rồi chợt long lanh. Tôi đã vô tình gợi lại nỗi buồn của người lính trẻ. Vội vã tôi nói sang chuyện khác:

- Anh thích đọc sách không.

Người lính gật gật:

- Thích lắm. . . nhưng cô xem đây.

Anh đưa hai bàn tay cụt ra khỏi chăn cho tôi nhìn. Tôi giật mình. Cố nén lại để khỏi bật khóc. Bậm môi một lúc tôi nói khẽ:

- Em vô ý quá . . . nhưng lần sau, nếu anh muốn, em sẽ mang chuyện vào đọc cho anh nghe.

Người lính mỉm cười:

- Tên cô là gì nhỉ.

Tôi nói tên mình và hỏi lại anh. Anh lắc đầu ngập ngừng:

- Cô không nên nhớ tên tôi làm gì. Ðể tôi nhớ tên cô là đủ. Các cô còn bận nhiều chuyện khác, có biết thêm cũng chẳng để làm gì.

Tôi tần ngần nhìn anh. Người lính đang nghĩ gì tôi không hiểu, nhưng không dám hỏi thêm.

Cách đó vài giường, Tuyết đang đút cháo cho một thương binh khác. Anh này hai chân bó trắng xoá. Tay và ngực cũng bị băng. Anh dáng mệt mỏi. Tôi nhìn anh ái ngại. Mồ hôi lấm tấm đổ giọt trên trán anh và lăn xuống hai bên má. Tuyết quay sang tôi kể:

- Anh này bị sốt. Nóng quá. Từ sáng không chịu ăn gì nên bây giờ đói.

Người thương binh nuốt mệt nhọc. Ðôi lúc anh ngậm miệng lại không muốn nuốt. Tôi chợt nghe mình thở dài nhè nhẹ. Người lính ở giường tôi đang đứng cạnh nói chua xót:

- Các cô vào đây là can đảm lắm. Chốn này có gì vui.

Tôi bóp nhẹ cánh tay anh:

- Anh đừng nghĩ thế.

Một giọng ở cuôí phòng nói vọng lên:

- Cô ơi, cô hát cho chúng tôi nghe được không ?

Chúng tôi nhìn nhau, ngại ngùng, vì lời đề nghị bất ngờ. Anh tha thiết tiếp lời:

- Ở đây buồn quá cô ơi.

Lại một câu đầy phiền tủi. Loan đáp nhẹ:

- Tụi em hát dở lắm.

- Thôi mà cô. Tụi tôi thèm nghe hát quá. Các cô dù hát dở vẫn hơn là nghe thợ hát trong radio.

Tôi bật cười vì câu ví von của anh. Một anh khác hối thúc:

- Hát đi cô. Không các cô lại gần về rồi.

Loan mủi lòng đồng ý:

- em hát bài Em Tôi nhé

Một vài người đang nằm,cố ngượng lên.

- Bài gì cũng hay. Cô hát đi.

Loan cất tiếng hát. Tiếng hát không nhạc đệm, nghe ngây thơ và nhẹ nhàng. Mọi người lắng nghe. Những đôi mắt chợt buồn xa xăm. Những thần trí buông lung vào mơ mộng. Nhưng rồi mơ mộng chợt dở dang, vì thực tế tàn nhẫn phũ phàng. Nên có vài giọt nước mắt long lanh trên khóe mắt.

Có tiếng lao xao. Những toán kia léo nhéo gọi chúng tôi ở ngoài hành lang. Chúng tôi từ giã ra về.

Một ngày chủ nhật qua đi. Bận rộn, nhưng đầu óc không được thảnh thơi như tôi tưởng. Cảm giác xót xa, vẻ buồn bã chua xót của những thương binh vương vấn mải trong tâm tôi. Tôi cứ miên man nghĩ nhiều đến những điều thấy và nghe hôm nay. Tuy nhiên tôi cảm thấy có một niềm vui nhè nhẹ lẫn lộn trong nỗi thương cảm, bởi vì, một ngày làm việc có ích cho người cho mình . . .

Triết, Công dân,. . . Toán!

Thi xong là không khí trở lại thoải mái. Ðã qua giáng sinh và chỉ còn hơn một tháng là Tết. Các trưởng khối hoạt động ráo riết cho “nghề” mình. Nhất là báo chí và văn nghệ, gọi đi họp cả ngày. Nhỏ Loan cũng có chân trong ban biên tập Mê Linh nên lắm khi gọi đi họp nhiều quá nó cũng phát nổi sùng. Nhất là nhằm giờ Triết Tâm Lý. Nhỏ Loan cứ ngồi lì mặc cho hết đứa này lên gọi đến đứa kia lên tìm. Cô Giang dạy Triết Tâm Lý rất ư là hấp dẫn. Ðến bài Khoái Lạc thì rất ư là ...khoái lạc. Vì cô còn trẻ nên hay giảng về Tình Yêu. Ở tuổi chúng tôi dù chưa yêu đi nữa thì những chuyện tình yêu cũng không bao giờ bỏ qua. Ðoạn nào giảng về tình tứ yêu đương là chúng tôi cắm cúi viết lấy viết để, lại còn xì xầm:

- Cô giảng đúng ghê, hay ghê.
Như thể mình có nhiều kinh nghiệm về yêu đương lắm í.
Có lần cô giảng về cái gọi là “ cu’ đờ phút” tức là tiếng sét ái tình gì gì đó. Ðứa nào đứa nấy hau háu nghe. Lớp lúc nào cũng yên lặng.
Cô Giang hỏi:
- Em nào đã có bồ rồi ?

Cả lớp cười khúc khích. Bố bảo cũng không có đứa nào dám trả lời câu hỏi của cô.
Nhỏ Cúc ghé tai tôi định nói tếu câu gì, tôi được dịp xướng to lên:
- Thưa cô, Kim Cúc ạ. Nhưng chị Cúc bảo ngượng không dám nói ạ.
Cả lớp cười ồ. Tất cả tám mươi con mắt đổ dồn vào nhỏ Cúc đang đỏ dần mặt. Nó thò tay xuống gầm bàn, nhéo đùi non tôi. Tôi tỉnh bơ:
- Ơ hay. Mi bảo tao nói dùm mà còn nhéo tao.
Cô Giang nhìn nhỏ Cúc cười dễ dãi:
- Chuyện tình yêu có gì phải che dấu. Tôi nghĩ rằng ở tuổi các em chưa yêu cũng không phải là muộn, mà yêu rồi cũng không phải là sớm quá
- Trời cô chịu chơi quá.
Cả lớp ào ào tán dương cô. Cô Giang mơ màng nói tiếp:

- Vì ở tuổi các em đang mộng mơ, đang xây đắp trong hồn mình những mẫu người lý tưởng, có điều kiện này, điều kiện kia. Chỉ đợi lúc gặp được người vừa ý là các em sẽ yêu liền. Tùy theo sự đam mê của các em và tùy theo đối tượng gặp có gần giống mẫu người mơ ước không, các em sẽ có những rung động bất chợt gọi là “cú đờ phút” hay còn gọi là tiếng sét ái tình.

Nghe cô nói nhỏ Loan hứng tình hát tướng lên:
- Thời nay ... con gái... thích yêu mầu da trông đen dòn ...
Cả lớp cười ồ. Cô cũng cười:

- Ðấy ví dụ như em Loan, thích người có nước da ngăm đen, mà lại gặp một ông búng ra sữa thì làm sao có được tiếng sét ái tình.

Tụi nó xúm vào chọc nhỏ Loan:
- Tao phải xúi bồ nhỏ Loan chui vào lò sưởi nướng da lên cho vừa đen vừa dòn, đụng vô kêu rổn rảng mí được.

Cả lớp cười nghiêng ngả. Vào giờ Tâm Lý của cô Giang thì vui thế đó. Nhưng đến giờ Luận Lý của cô Hân thì chán và buồn không tả được. Ngồi nghe cô Hân giảng chúng tôi thường bảo nhau:

- Hãy thông cảm cho cô Hân, thường các triết gia nói gì, khó ai có thể hiểu được họ, vì triết gia luôn luôn đi trước thiên hạ. Một lần cô Hân giảng xong, hỏi:
- Các em có hiểu không ?
Không ai dám lên tiếng.
- Sao các em không trả lời?
Một đứa gồng mình:
- Thưa cô, tụi em không hiểu mình hiểu hay không hiểu.

Cô Hân nhún vai quay đi. Học triết cũng vui mà cũng khổ. Nhiều đoạn thật hay, nhưng có nhiều câu văn thật khô khan thật kỳ cục mà cứ phải nhắm mắt nuốt cho xuôi.

Hôm nay cả lớp nhốn nháo lên vì có tin thầy Long - dạy công dân - đi Mỹ.
Tụi nó xúm vào đấu láo. Tôi với Loan cũng lờ chuyện họp hành để ngồi lại lớp.
- Thế là được nghỉ giờ thứ hai rồi đí nhé.
- Chưa chắc, tao thấy thầy vào trường rõ ràng.
- Cô Hảo bảo tao mà, đơn của thầy xét lâu rồi, hôm nay là ngày thầy đi mà.
Ðứa này cãi đứa kia, tôi điếc cả tai, bèn ghé mồm vào tai chúng nó:
- Ðiếc tai quá. Tí nữa rồi biết.
- Sư mi, mồm mi sủa thì bé dữ.
Ðến giờ thầy Long vào, cả lớp ồn lên hỏi thăm.

- Thầy đi Mỹ hở thầy ?
Thầy gật đầu cười.
- Trời. Thầy nỡ lòng nào bỏ tụi con.
- Có hẹn ngày tái ngộ không ạ.
Thầy đứng lặng nhìn lũ quỷ thương tiếc thầy.
- Các chị ở lại học hành cho ngoan. Tôi cầu chúc cho tất cả đều đậu cao.
Cả lớp vỗ tay cám ơn thầy. Thầy nói tiếp:
- Tôi xin đi tu nghiệp ở Mỹ khoảng sáu tháng. Nếu về kịp niên khoá này tôi sẽ xin dạy tiếp các chị. Trong thời gian tôi đi vắng, nhà trường có mời được một thầy mới dạy Công Dân cho các chị.
Thầy Long giới thiệu thầy mới rồi từ giã. Loan ghé vào tai tôi:
- Tội nghiệp cho thầy mới quá. Vào lớp mình như chuột sa hũ nước mắm í.
Tôi cố bậm môi để đừng bật ra tiếng cười. Thầy mới bước vào. Thầy trông rất trẻ. Hình như sinh viên tập sự. Cả lớp dồn mắt nhìn thầy từ đầu xuống chân. Nhỏ Hoàn từ bàn bên kia phát ngôn:
- Thầy chỉ cỡ tuổi bồ tao.
Chúng tôi bắt đầu cười hi hí. Nhỏ Cúc phê bình:
- Mép quần kia bén quá, bao giờ mượn thầy cắt “bí tết” thì phải biết.
Nhỏ Loan bổ túc:
- Tóc thầy cạo ra cũng được một lo mỡ bò để chiên.
Tôi không dám nói thêm câu nào. Chỉ biết bậm mồm để khỏi bật cười khằng khặc. Thầy trò thời buổi này gần nhau đến thế, ngay cả lúc chưa quen. Thực ra thầy cũng có vẻ chịu chơi, tếu tếu. Thầy tự giới thiệu:
- Tôi tên là Nguyễn Văn Quý. Lý lịch của tôi nộp dưới Bà Hiệu Trưởng. Chị nào muốn biết rõ thì xuống dưới văn phòng mà đọc.
Cả lớp ồn ào lên. Thanh Mai nói khẽ cho kũ bạn nghe:
- Nhìn tay thầy đeo nhẫn thế kia thì còn ai muốn tìm hiểu làm “rì”.
Nhỏ Hoàn gạt đi:
- Ðồ mi ngu quá, đó là bùa hộ mạng của mấy thầy trẻ mà phải dạy trường con gái.
Thầy tiếp:
- Mà tên tôi là Quý . . . i dài chứ không phải i ngắn đâu nhé, các chị để ý đấy.
- Ơ ơ để ý đấy nhé.

Một đứa lập lại theo thầy. Chúng tôi nhìn nhau tủm tỉm cười cùng một lúc nhìn Như Mai. Ðại tư tưởng gặp nhau. Thanh Mai hỏi:
- Mai Nhí, thế còn tên Quy’ bồ của mày ... thì “sế lào”
- . . . (tạm kiểm duyệt)
Mỗi đứa một câu, môĩ câu chứa một ý. Mấy chuyện này sao chúng tôi dồi dào ý tưởng kinh khủng, chả bù lúc làm luận triết đứa nào cũng nhăn nhăn cắn bút. Chán đề tài Quý dài Quý ngắn chọc Mai Nhí, tụi tôi có trớn nhăn nhăn nhở nhở ngoẹo sang Kim Cúc:
- Ờ ờ mà đố tụi mi Gà Mỹ đẻ ra gì
Cúc động lòng:
- Ðẻ ra trứng Mỹ chứ ra cái rì. Sao tụi mi ngu quá ể.
- . . . (lại tạm kiểm duyệt, vì tụi nó ăn nói hỗn độn vô trật tự quá)

Tôi thực sự không nhanh trí nhanh mồm như chúng nó nên chỉ biết rúc rích cười . . . biểu đồng tình. Mai Nhí tức là Như Mai. Trong chúng tôi, mỗi đứa có một tên riêng, tùy theo cá tính. Tôi là Mai Nhắng. Cái tên thủa sơ sinh mẹ gọi vì hay nhè và xí xọn. Mẹ kể lại: “khi chuyển bụng đẻ Mai mẹ không nhịn được, bà mụ mắng: từ từ nào, làm gì mà nhắng cả lên thế, đẻ ra, tôi đặt nó là con Nhắng đấy. Rồi tính con cũng nhắng thật.” Thanh Mai là vua nhảy đầm nên là Mai Nhót. Như Mai nói hay rít, thân hình lại nhỏ thó nên có tên Mai Nhí. Hồi thi Tú Tài I xong tụi tôi mới ngồi gần nhau, mang chức Ðại Úy vì là ba hoa mai vàng. Bây giờ tụi tôi hẹn hò đạt được Tú Tài II để thành Ðại Tá. Sau này trong tương lai xong Cử Nhân sẽ thành Ðại Tướng. Lúc ấy về hưu chống lầy (là lấy chồng). Còn nhỏ Cúc, cái tên nó mỗi khi gọi Cúc . . Cúc như gọi gà. Thêm vào cái giỏi Anh Ngữ của nó nên được gọi là Cúc Gà Mỹ. Nhỏ Khanh có nước da ngăm đen nên gọi là Mã Thầy. Nhỏ Ngọc thích đeo kính râm, lại cận, nên gọi là Cận Dâm (dâm tức là râm mát đọc theo tiếng địa phương bắc cờ.) Nhỏ Tuyết thấy mặt là toét ra cười nên gọi là Toe Toét. Loan là Lu vì nó uống nước suốt ngày. Hoàn có thân hình hấp dẫn đầy đặn, luôn được các giáo sư thể thao khen, được lớp bầu là hoa hậu, nhưng tụi tôi gọi chại ra là Hoa héo. Tôi bắt đầu thuộc nhóm bàn đầu có Cận Dâm, Toe Toét, Mã Thaỳ, và Lu. Sau này tôi và Lu du nhập bọn nhà lá vì các đại tư tưởng gặp ở cái mục khoái nhảy đầm, bắt đầu đi “bal” từ đệ Tứ. Sau cái “bal” đầu tiên, Thanh Mai bảo:

- con Ánh Mai dân ngồi bàn đầu, có vẻ hiền lành đoan trang. Ðến lúc ra sàn “À Go Go” cũng loạn như ai.
Loan nói:
- Không nó hiền lành thật. Nhưng gặp phải dân chuyên dụ dỗ gái vị thành . . . tinh.
Hai nhóm nhà lành nhà lá này có cách đùa dỡn nghịch gợm khác nhau. Nhóm nhà lành thường nghịch gợm theo kiểu con nít, viết văn làm thơ đăng báo. Bọn nhà lá bàn cuối có Nhí Nhót Cúc, là dân đã có bồ rồi, nói năng mạnh bạo với nhiều ngôn từ mới lạ của người lớn. Cái vui cái buồn khác hẳn với nhóm kia.
Tôi và Lu thì . . ở giai đoạn chuyển tiếp của hai nhóm. Một lúc nào đếm thời gian, giật mình thấy tuổi lớn đang dần đến, thấy mình chợt thay đổi. Hôm nay chợt buồn vô tư, ngày mai chợt buồn vô nghĩa.
- Buồn quá sao trời không có nắng
- Buồn quá mưa rơi không rộn ràng.
Thế đấy . . . chỉ vô lý vậy thôi.

Giờ thứ hai với thầy mới qua nhanh. Giờ tiếp là Anh Văn. Giờ này sao chậm chạp nặng nề. Ngồi mệt cả người mà chỉ mới qua được mười lăm phút. Cúc thấy tôi hỏi giờ hoài đâm sốt ruột, gắt tôi:
- Gớm, mày hẹn hò với chàng nào mà hỏi giờ liền liền thế khỉ.
- Chán quá, tao mong hết giờ. Tao nghi đồng hồ của mi rùa quá.
- Ừ tao vốn khoái Anh Văn mà hôm nay cũng không thấy hứng.
Tôi chán nản gục đầu xuống bàn, nhìn xuống đất. Một đàn kiến đang khuân mấy vụn bánh mí tôi ăn làm rớt hôm qua. Tôi lẩn thẩn đưa ngón chân cái chặn ngang con đường tiến của đàn kiến. Chúng nó chạy toán loạn. Một con chạy tưới lên chân tôi. Tôi thấy vui vui nhột nhột, co chân lên bắt một con bỏ trên giấy vở trắng tinh. Con kiến vừa được buông ra hoảng chạy, tôi bèn lấy cái thước chận đường nó đi chốn.
- Cái con nhỏ này, mi buồn tình ngồi bắt rận ở chân chơi đó . . . hửa
Tôi dơ thước gõ vào tay Cúc, con kiến chạy mất tiêu.
- Ðồ khỉ, làm kiến của ta sổng chuồng.
Loan sờ tay vào chán tôi:
- Mày sốt sảng hay đầu hơi mát dây hả. Hết lối chơi rồi sao?

Tôi cười hì, chưa kịp trả lời thì “bộp”. Gói giấy nhỏ từ bàn Hoàn ném qua rơi ngay trước mặt làm tôi giật mình. Cúc chụp vội gói giấy, mở vội ra:
- Sư tụi nó, gửi cái này qua chi vậy?
Tôi và Loan chúi vào xem, tưởng đồ ăn còn dành nhau. Nhưng toàn mấy lớp giấy gói bánh sũng mỡ thơm phức và một mảnh giấy:”Tụi tao gửi cho ba đứa mi mấy miếng giấy gói bánh để ngửi cho đỡ thèm, còn bánh tụi tao đớp hết rồi” Giận không chứ. Tụi tôi lầm bầm mỗi đứa chửi một câu cho đã tức và bàn nhau tìm cách trả thù.
Nhìn qua bàn Hoàn Héo, Nhí, Nhót, ba đứa đang lép nhép cái mồm ăn, tay chống lên che miệng, nghe giáo sư giảng bài ra vẻ chú ý lắm. Loan càu nhàu:
- Tao muốn bợp mấy mặt nham nhở của tụi nó quá.
Tụi tôi tức quá đâm phì cười. Ba đứa bên kia cũng nhe răng ra cười.
- Cô Thanh Mai có gì mà cười vui thế. Cô đọc cho tôi đoạn đầu Lesson 4.
Thanh Mai lúng búng miệng nhai nốt miếng bánh, trợn mắt lên nuốt. Tôi Loan Cúc bấm nhau cười:
- Giáo sư trả thù giùm mình, cho đáng cái đồ ăn tham.
Miếng bánh chắc thuộc loại khó tiêu thụ gấp rút nên Thanh Mai giả vờ cúi xuống giở giở tìm trang sách. Thấy lâu, vài đứa quay xuống nhìn rồi khúc khích cười. Dần dần cả lớp cùng khúc khích. Ồn lên. Như Mai ngồi cạnh Thanh Mai nói:
- Quỷ, mỡ dính đầy mép kìa.
Mai Nhót vội liếm môi, môi càng bóng thêm. Giáo sư Diễm thấy cả lớp cười, nhìn xuống:
- Cô Thanh Mai đọc đi chứ.
Thanh Mai vội che cao cuốn sách ngang mặt rồi hắng giọng đọc. Hoàn và Mai Nhí ngồi cạnh đó mím môi cúi xuống lau nhanh cái mồm dính đầy mỡ bánh vờ vờ như đang dò lại bài đọc. Thanh Mai đọc xong đoạn đầu, đứng đợi. Loan nói lớn:
- Miệng Thanh Mai dính gì vậy.
Cả lớp cười ồ. Cô Diễm mỉm mỉm cười, cúi xuống cho điểm. Chuông chợt reo. Ðợi giáo sư ra khỏi lớp, Thanh Mai chỉ Loan hét
- Chết mi nhé. Ðỉu vừa vừa chứ.
Loan cãi:
- Còn nhẹ đấy, so với cái giấy mỡ liệng qua thì không thấm vào đâu.
Mã Thày từ bàn trên chạy xuống:
- Mẹ ta ưa ừa. Cho ta mượn quyển triết cô Giang.
- Tâm lý hay đạo đức
- Ðạo.
- Tao không có mang.
- Mi không có “mang” à ?
Nó đưa tay sờ bụng tôi. Tôi dẫy nẩy đập vào tay Mã Thầy:
- Hắc ám. Con nhà không bồ dạy. Tư tưởng đầy nham chất.
Khanh cười hề hề quay sang Tú ngồi bàn trước tôi :
- Cho tao mượn đạo đức.
Nhỏ Tú gác hai chân lên bàn ăn bánh mì, hất hàm chỉ mấy quyển sách trên bàn:
- Ðó
- Ðây hả? Vật Lý mà.
- Không, quyển kia, . . đó.
- Quyển này hả. Quyển này là Ðạo Ðức đây hả ? Cha mẹ ơi . . .
Khanh giơ quyển sách lên cười hô hố đưa cho tôi xem.
- Mi xem mặt trước nó đề là Ðạo Ðức, mặt sau nó để hình sexy nóng bỏng . . .
Tôi phì cười theo Khanh, lắc đầu:
- Quái gở.
Loan ghé tai tôi:
- Nó mô tả cuộc đời hai mặt Nhắng ơi.
Tôi định nói câu gì, thì Yến đã xuất hiện ở khung cửa:
- Ánh Mai, xuống vũ, chúng nó đợi.
Tôi gật đầu:
- Xuống trước đi.
Lát sau, xuống tới phòng sinh hoạt tôi gặp nhiều mặt lạ. Bọn Ðệ Nhị đang tập vũ Tiếng Xưa. Vũ lụa cũng khó. Thời gian còn ít mà bây giờ mới tập thì làm sao kịp. Tôi hỏi một em bé.
- Em có biết các chị tập vũ Thiên Thai ở đâu không?
- Ở nhà đang xây dở đằng trước đó chị.
Tôi chạy dọc theo hành lang. Ðã vào học lại, lối đi vắng hoe, sân trường vắng lặng. Lối đi lên sân trước phải qua văn phòng là điều tôi e ngại nhất. Tôi nhón chân, cái guốc mất đế vẫn nện cọc cọc trên nền xi măng. Tôi nín thở, quay mặt nhìn ra sân để khỏi bị nhận diện.
- Cô Ánh Mai, đi đâu thế này?
Bà Tổng đứng trước cửa phòng. Chân tôi run rẩy, cố bình tĩnh vẫn không tránh khỏi lắp bắp:
- Dạ . . con đi lo . . văn nghệ ạ.
- Ðang học giờ ai thế.
- Da. cô Vân ạ.
- Cô Vân à? Giáo sư khó đấy nhé. Lần sau đừng ra giờ cô Vân nữa.
Tôi cúi đầu dạ nhẹ. Bà Tổng mỉm cười quay vào. Tôi chạy qua sân nắng. Vừa chạy vừa nhặt một chiếc lá to bản che nắng.
- Gớm nàng để chúng em đợi dài ngoằng cả cổ.
- Nhìn mi đủng đỉnh ông thấy lộn tiết.
Tôi cười trừ:
- Tiên thì phải khoan thai thục nữ chứ.
- Tao lạy, bao giờ lên tiên hãy khoan thai, còn trên đường trần thì làm ơn gót-sen-bình-bịch cho tao nhờ.
- Nói thế chứ. tao bị lạc đường lên Thiên Thai. Mọi hôm tập dưới phòng sinh hoạt. Hôm nay tụi mi bay lên đây làm sao tao biết được.
Tôi nói tiếp:
- Mí lại đôi guốc mộc của ta nó kêu to quá tao không dám chạy.
- Mi làm ơn cho đôi guốc mộc vào bảo tàng viện dùm tao tí đi. Người thế này mà lê đôi guốc mộc trông không khá được.
- Ấy đi thế này lết sướng lắm.
Năm nay tụi tôi có mốt đi guốc mộc. Mặc quần ống rộng mà lết guốc mộc không đế thì thú không thể chê. Nhất là lúc 12 giờ rưỡi, bà Giám Thị đã về. Một lũ rủ nhau dậm trên cầu thang đến điếc tai. Ðúng là gót-sen-sầm-xập-như-sấm-nổ. Thích thú. La hét, cười hả hê. Ðầu não như được tung thoát sau năm tiếng học nặng nề. Sau này, một hôm cô Mi bảo:
- Các em đi xuống cầu thang khẽ thôi. Bà Hiệu bà Tổng cần nghỉ ngơi.
Thôi chết. Chúng tôi thật vô ý. Từ hôm ấy chúng tôi bảo nhau không dám dậm cầu thang nữa.
Tập suốt hai giờ tôi mệt nhoài. Tôi quay một vòng cuối bản nhạc rồi ngồi phịch xuống ghế gần đó. Giờ cuối đã tan. Nữ sinh ra về, đứng lại bu đặc cửa phòng, vỗ tay tán thưởng:
- Các tiên vũ hay quá. Tiên nào cũng xinh.
- Chị tiên chính dễ thương quá.
- Hai ông Lưu Nguyễn cũng bô trai ghê.
- Các chị này Ðệ mấy nhỉ.
Mấy câu khen to nhỏ khiến tôi vui vui quên mệt. Yến rủ:
- Ra ngoài uống nước không?
- Mi ra đi, ta không khát.
Thật ra tôi hết cả tiền ăn quà rồi. Cuối tuần mà. Tôi ngồi nghĩ đến giờ Toán vừa rồi, không biết thầy Mẫn giảng bài gì. Lại không được nghe thầy giảng. Thấy tiếc kinh khủng.
- Chị . . . chị vũ hay quá. Em . . em tặng chị cái này.
Cô bé dúi vào tay tôi một gói lá rồi chạy mất. Tôi không kịp nhận ra mặt cô bé, chạy theo ra nhưng không kịp. Con bé chạy nhanh ghê. Nhìn xuống tay, tôi bật cười. Một miếng ổi xanh bôi đầy muối ớt. Tôi liếm môi cho ướt, đưa miếng ổi lên miềng cắn. Mặn, chát, cay. Lòng tôi rộn vui. Hình như ngon hơn những miếng ổi tôi ăn từ trước đến giờ. Tôi tiếc không nhìn thấy mặt cô bé dễ thương ấy. Tôi nhớ câu Loan nói:
- Tuổi trẻ cho rất nhiều, nhưng không cần lấy lại bao nhiêu.
Như cô bé, cho tôi mà không cần tôi đền đáp lại gì, dù là câu cám ơn. Như tôi, tập vũ làm văn nghệ cho trường không một vụ lợi riêng tư. Chỉ muốn làm được một cái gì theo ý thích. Nhiều khi phải tự bỏ tiền ra để sắm quần áo hóa trang. Rồi ba phút trình diễn ngắn, thế là xong, mà vẫn say mê, vẫn thích hoạt động, vẫn cúi đầu nghe vài giáo sư khó tính la:
- Cả ngày văn nghệ thế thì tôi cho các cô rớt hết.
Hay:
- Các cô chỉ lấy cớ ra ngoài trốn học.
Nghe la, nhưng quên ngay, và lúc trình diễn chỉ để ý xem chừng các giáo sư mình có dự đầy đủ không? Cô kia mình thương đang nhìn mình mỉm cười. Thú nhất đấy!

Hết giờ thứ năm, tôi chạy bay lên lớp lấy cặp. Thanh Mai và Loan đang ngồi tập hát bài Dạ Khúc, đợi tôi:
- Toán thầy Mẫn giảng gì? cho tao mượn vở. Cả cô Vân cô Duyên nữa.
- Cô Vân giảng bài cũ, thầy Mẫn trả bài thi, còn Sử Ðịa làm điểm tháng này. Mi không có điểm, phải lo học bài kỹ đấy nhé.
Tôi ngập ngừng
- Toán đứa nào nhất?
- Liên Minh, có 16 điểm thôi!
- Tao?
Loan ngần ngại trả lời:
- Hình như 07.
Tôi lặng người. Loan tiếp:
- Tao xem bài mi. Làm lộn Tổ Hợp ra Chỉnh Hợp. Còn mấy phương trình, mi quên không có điều kiện nên thầy trừ nửa số điểm.
Tiếng guốc ba đứa tôi gõ lóc cóc trên hành lang vắng. Lòng tôi buồn mêng mang. Sân trường không còn một ai, những cánh lá khô nằm thật yên, cây không muốn rụng lá, không muốn động. Tôi muốn Thanh Mai và Loan dừng lại cho tôi được hưởng sự bất động hoàn toàn của sự vật. Vài con sẻ chim chíp bay trốn nắng đầu nhà. Thật lặng. Thật yên nhưng có một cái gì thật tràn ngập, choáng ngợt cả hồn. Có phải tại nắng đã loang đấy ở ngoài sân, tại hơi nóng từ sân bốc phủ không gian? hay tại . . lòng tôi đang nặng nỗi lo phiền.
Về đến nhà vừa đúng một giờ. Từ trong nhà vọng ra bản tin buổi trưa. Tôi chập choạng đẩy chiếc Solex vào trong, một khoảng nắng mầu vàng vẫn còn trước mắt. Thoáng thấy bóng mẹ tôi đứng nhìn ái ngại:
- Sao về muộn thế? Mệt quá hả con.
Chưa nhìn rõ mặt mẹ, tôi khẽ chào:
- Thưa bố mẹ con về.
Khoảng nắng vàng tan biến. Tôi mỉm cười cho mẹ yên lòng. Hình như mẹ vừa hôn lên trán tôi thật nhẹ.
- Ði thay quần áo, rửa mặt cho mát rồi ăn cơm, con.
Tôi dạ nhỏ, chạy lên lầu. Các chị tôi đang nằm, khẽ ngóc đầu lên nhìn rồi tiếp tục yên lặng ru giấc ngủ. Tôi để nguyên quần áo nằm vật ra giường. Con búp bê mở to mắt nhìn. Tự nhiên nước mắt tràn ra má. Tôi khóc lặng lẽ, một cách dễ dàng. Tôi muốn trách móc ai. Tôi muốn chịu lỗi với ai. Không hiểu nữa. À, tôi phải trách tôi . . và muốn chính mình chịu lỗi với mình.
Ðôi mắt khóc càng làm dễ ngủ. Tôi thiếp đi và mơ thấy mình bị giam trong căn nhà xây toàn bằng sách vở.

Chương Trình Xã Hội


Giáo sư vừa mở sổ, cả lớp rào rào những tiếng ôn bài, những tiếng xuýt xoa lo sợ. Tiếng đọc bài càng lúc càng to. Cô Duyên, giáo sư Sử Ðịa kêu lên:
- Các em học ở nhà chứ. Vào đây mới học làm sao thuộc ?
- Bài khó quá cô. Hôm nay có Vạn Vật lại Lý Hóa nên nhiều bài quá cô ơi.
- Thì các em phải thu xếp chứ.
- Sử Ðịa ban A mà ngang với ban C. Bài vở đè nặng vỡ óc tụi em mất.
Cô Duyên cười:
- Làm sao ? Trên bộ đưa thế thì tôi phải dậy thế.
Tôi tụi được thể nhao nhao tả oán:
- Mấy ông trên Bộ chả thông cảm tụi em gì hết. Năm nay chương trình nặng hơn năm trước. Thời gian lại ngắn hơn, giáo sư dạy dồn tụi em học không kịp, cô.
Cô Duyên gật đầu thông cảm:
- Tôi hiểu các em chứ. Con tôi cũng than quá. Nhưng tôi không phải là người quyết định chương trình và giải quyết vấn đề này. Các em viết báo xin đi.
- Viết làm sao cô. Thôi cô viết giùm tụi em đi cô.
Cô Duyên tủm tỉm lắc đầu lặng nhìn lũ nữ sinh lèo nhèo than vãn. Mỗi đứa một câu thế mà cũng kéo dài ra được mười lăm phút. Cô Duyên gạt đi:
- Thôi tán nhảm hết giờ rồi. Vài cô lên đọc bài thử xem. Tất cả để sách lên bàn nhé. Ai lắp bắp tôi gọi đấy.
Nhìn cô đưa đầu cây bút dò dò trên sổ điểm tôi thấy run người. Làm sao thoát đây. Tháng này tôi chưa có điểm.
- Số 29. Cô Ánh Mai.
- Thôi rồi đúng mục tiêu. Tao lên chào cờ đây.
Tôi lí nhí nói với Cúc. Khẽ liếc qua vào quyển vở và cố tình đi chậm chậm lên bảng.
- Thưa cô có khách ạ.
Giọng nói cứu nạn của nhỏ Tuyết. Cô Duyên nhìn ra cửa. Bác lao công đưa thông cáo đi vào.
- Mai nghỉ cô.
- Mai giáo sư họp nghỉ hai giờ cuối.
Lần nào cũng thế. Cứ có người vào lớp là chúng tôi tìm cách quấy rối. Năm thi mà chỉ cầu thông cáo nghỉ. Lười thế đó. Nhiều khi không muốn nghỉ cũng làm ồn ào lớp lên, như thói quen.
- Các em lộn xộn. Mai có gì mà nghỉ. Ðây cô Xã Hội lên nhận thông cáo đi rồi đọc cho các bạn nghe.
Nhỏ Hoàn mang bút lên ký rồi đọc thông cáo. Tôi thế là thoát được mấy phút để nhẩm dò bài.
- Khối Xã Hội xin thông báo cùng các bạn: Cũng như mọi năm, Khối Xã Hội xin phép Ban Giám Ðốc tổ chức một buổi trại gói bánh chưng tại trường để góp vào Cây Mùa Xuân của chiến sĩ Trung Ðoàn 48 Biệt Lập. Trung Ðoàn mà trường Trưng Vương đã nhận đỡ đầu từ trước đến nay . . .
- Thế năm nay không may khăn hỉ mũi hở ?
- Thế không viết “sơ” (thư) cho các anh à ?
Cả lớp có đề tài lại nhao nhao:
- Thế năm nay may “kí rì”
- Chắc là may xà loỏng.
Cả lớp cười lăn cười bò. Cô Duyên cũng không nín được cười. Cô vừa cười vừa mắng át:
- Yên nào, các em làm gì mà nhao nhao lên thế.
Tôi ngồi ghé xuống ngay bàn nhất chờ nhập cuộc. Một đứa phát biểu:
- Í, may xà loỏng mà không đo thì làm sao biết kíck thước to nhỏ.
Cô Duyên lườm dài:
- Yên đi nào. Các cô chỉ nói lếu thôi, trừ điểm hạnh kiểm bây giờ
Nhỏ Hoàn từ nãy tới giờ chỉ đứng cười chịu trận. Thấy lớp bớt ồn nó liền lên giọng:
- Hình như việc may khăn chỉ từ đệ Tam trở xuống. Chúng ta là lớp thi nên được miễn. Tôi xin đọc tiếp thông cáo: số bánh chưng dự trù là 500 cái. Ban Giáo Ðốc sẽ trích quỹ Xã Hội một nửa cho trại, một nửa chúng ta sẽ mua thuốc lá và bánh mứt để đi ủy lạo các chiến sĩ nằm điều trị tại Tổng Y Viện Cộng Hòa.
- Ôi, lắm con đỡ đầu thế. Chết mất mẹ Trưng Vương rồi còn gì
Cả lớp lại ồn ào sau câu nói tếu của Ngọc. Cô duyên lại lườm Ngọc:
- Yên nào, Ngọc phá đám, bị trừ hạnh kiểm nhé.
Hoàn đọc tiếp:
- Khối Xã Hội kêu gọi các chị đóng góp mỗi người là 30 đồng để lo hai công việc trên vì quỹ chúng ta quá ít ỏi. Yêu cầu các chị trưởng ban Xã Hội nộp tiền Xã Hội vào sáng thứ bẩy là hạn chót.
Cô nóng ruột:
- Xong chưa?
- Thưa cô còn ạ.
Tôi nháy nháy nhỏ Hoàn từ từ cho tôi đỡ phải trả bài. Thường thường cô Duyên khảo bài mười lăm phút rồi giảng bài. Thông cáo xã hội đã hết mười lăm phút rồi. Tôi cầu Hoàn kéo dài thêm mười lăm phút nữa cho chắc.
- Các chị tham gia trại bánh chưng phải ghi tên tại văn phòng bà Tổng Giám Thị, điều kiện, từ đệ Tam trở lên, phải có giấy cho phép của cha mẹ vì trại kéo dài một ngày một đêm, phải biết gói bánh chưng.
- Tao nghe Hoàn.
- Xí tao biết nếm bánh.
Cô Duyên lại đập bàn dục:
- Yên nào, cái lớp này. Cô nào biết gói bánh chưng thì lên ghi tên.
- Cô có biết gói không cô.
Cô Duyên cười lắc đầu:
- Nói chuyện gia chánh thì tôi hàng. Tôi mà gói thì lá đi một nơi, bánh đi một nẻo. Thôi xong chưa.
Hoàn rụt đầu đáp khẽ:
- Dạ chưa ạ. Còn một mục chót.
Cả lớp vỗ tay cười rộn:
- Cô cho xả hơi hôm nay đi cô.
- Thôi lẹ lên, bà Tổng thấy ngồi chơi, bà Tổng la chết.
Hoàn chậm dãi đọc tiếp:
- Thông cáo số hai của khối Xã Hội: Nhân dịp tất niên năm nay, Giáo Sư Trưởng Khối có dịp tiếp xúc với Bà Giám Ðốc Cô Nhi Viện Gò Vấp để xin cho 200 em cô nhi ra chơi tất niên với chúng ta. Mỗi lớp sẽ lãnh 5 em. Tất cả các lớp sẽ tổ chức tất niên cùng ngày và dự trù những cuộc vui và quà tết cho các em cô nhi. Ngày tất niên sẽ được thông báo sau.
- Trưng Vương thật bận rộn. Hết con đỡ đầu lại đến em đỡ đầu.
Cả lớp ồn lên bàn tán:
- Vui quá há.
- Tao muốn lẹ lẹ lên đến ngày tất niên để gặp các em xem ra sao?
- Chắc toàn những em học gioỉ và ngoan. Chắc họ tuyển dữ lắm nhỉ.
- Vậy mình lo tất niên sơm sớm đi.
Tôi chợt bâng khuâng, nghĩ đến lúc đối diện với những em bé mất tình thương. Không biết chúng gặp tôi và các bạn có vui mừng hay đã biết buồn về sự chênh lệch số mạng?
Cô Duyên gật đầu:
- Ừ năm nay Xã Hội có mục này cũng hay hay và ý nghiã đấy. Không biết giữ được maĩ không, hay chỉ được có năm nay?
Sang giờ cô Vân, giáo sư chính, cô ngồi phê học bạ, chúng tôi xin phép ngồi bàn tổ chức tất niên.
- Ánh Mai tổ chức đi.
- Ánh Mai lên nói đi.
Tôi chả giữ chức gì trong lớp mà chúng nó cứ bắt tội. Vì từ năm đệ Lục tới giờ, tất niên trong lớp đều do tôi tổ chức. Nhỏ Tuyết, trưởng ban Khánh Tiết từ bàn trên xuống kéo tay tôi lôi lên.
- Ði, tao với mày lên bàn với chúng nó cho xong đi.
Tuyết đứng giữa lớp trịnh trọng:
- Thưa mấy chị . . .
Một đứa lầu bầu:
- Gọi đại mày tao cho rồi còn chị chị em em.
Tuyết phì cười, kéo tay tôi:
- Nói đi mày.
Tôi thong thả từng tiếng một:
- Cũng như mọi năm, chúng ta sẽ tổ chức một buổi tất niên trước khi chúng ta chia tay nhau ăn Tết. Tôi nghĩ rằng cả lớp sẽ đồng lòng vì năm nay là năm cuối. dù đậu hay rớt chúng ta sẽ không còn dịp hưởng tất niên với nhau nữa, mỗi người một hướng đi. Vui với nhau trọn vẹn năm nay để khi xa chúng ta không nuối tiếc. Sau khi xa trường chúng ta sẽ nhớ mãi những giây phút quí giá này, và khoảng thời gian ta cùng chung sống dưới mái trường yêu dấu . . .
Giọng tôi chợt nghẹn ngào. Cả lớp chìm đắm trong nỗi niềm xúc động vừa ùa đến. Cô Vân cũng dừng bút để nghe. Tự nhiên tôi run giọng và không nói gì được nữa. Tuyết khẽ dục:
- Tiếp đi Mai
- Tôi mong rằng trong buổi tiệc cuối năm, sẽ không thiếu một bạn nào, và chúng ta sẽ vui thật nhiều trong buổi tất niên cuôí cùng . . .
Nước mắt tôi dàn ra. Tôi thoáng nghe tiếng ai đó thở dài. Tôi cúi đầu bảo khẽ Tuyết:
- Mi bàn vào chi tiết đi, tao xuống.
Tuyết thông cảm nỗi xúc động của tôi, nó cười nhẹ và đánh tan không khí yên lặng:
- Năm nay chúng ta có thêm năm em cô nhi cùng vui, đó cũng là lý do để chúng ta tổ chức phong phú hơn mọi năm. Vậy ngày mai các bạn đóng góp sớm ở Tuyết hay Ánh Mai để có quỹ tổ chức sớm, hầu tránh những trở ngại.
Loan góp ý:
- Tôi nghĩ hôm đó chúng mình mỗi người mang theo một món quà. Mình sẽ làm một cuộc bắt thăm để trao đổi cho nhau làm kỷ niệm.
Cả lớp vỗ tay tán đồng. Thế là cuộc bàn về tất niên tạm xong. Giờ học đã tàn. Buổi học hôm nay sao thấy ngắn.
Tôi chạy tung tăng qua các hành lang. Bắt gặp tôi với những chân sáo, miệng hát nho nhỏ một bài hát vui, một cô giáo dạy tôi năm ngoái đang đi ngược chiều mắng yêu:
- Cô Ánh Mai, cô ca hát suốt ngày.
Tôi cười thật tươi. Lòng tràn đầy niềm yêu thương thầy, thương bạn, ngôi trường, đời cắp sách. Vẫn theo nhịp hát, tôi trả lời cô:
- Thưa cô. Em đang vui.

Buổi sáng đến trường


Vừa thấy tôi từ trên lầu bước xuống. Mẹ tôi đã nhăn nhăn:
- Sao con không mặc áo len vào, ra đường lạnh lắm.
Tôi cười hì cho mẹ yên tâm:
- Con không lạnh mẹ ạ. vả lại Sài Gòn lâu lâu mới được một hôm mát trời mà mẹ nỡ bắt con mặc áo len.
Mẹ tôi lườm nhẹ:
- Kệ bố chị. Bảo không nghe, ốm ráng mà chịu.
Tôi cười nho nhỏ:
- Mẹ cứ lo. . .
Rồi cài cặp vào xe.
- Có tiền sáng chưa cô?
- Rồi ạ. Í, mẹ cho con xin năm chục mua xăng.
Mẹ vừa đưa tiền vừa hỏi:
- Ðem đủ sách vở chưa, không lại đi nửa đường phải quay về lấy như hôm trước là ăn đòn đấy.
Tôi nheo mắt:
- Mẹ cứ làm như con còn bé lắm í.
- Chứ không à. Cô không bé thì lớn với ai.
Mẹ tôi thế đấy. Tôi mười tám tuổi rồi mà mẹ lúc nào cũng coi tôi còn nhỏ xíu. Có lúc không chịu mình nhỏ, mẹ tôi bảo:
- Thế cô lớn thì cô lấy chồng đi.
- Ơ . . ơ . . mẹ kỳ ghê. Thế ai không lấy chồng cũng là con nít cả sao.
Mẹ cười xòa:
- Chỉ riêng con phải lấy chồng mới hết là con nít thôi.
Tôi đẩy cửa đi ra. Nhẩm lại thời khóa biểu và sách vở trong cặp xem đã đủ chưa. Vật Lý, Triết, Vạn Vật. Hai, ba, bốn . . ừ đủ rồi. Thôi chết, cái hộp bút đâu nhỉ.
Sợ mẹ la, tôi đứng dưới đường gọi vọng lên balcon:
- Suỵt, Nga, lấy cho chị hộp bút trên bàn học đi.
Tôi nói khẽ thế mà mẹ cũng nghe thấy.
- Ðấy, mẹ nói có sai đâu. Không hiểu con đi học có chữ nào trong đầu không.
Tôi rụt cổ cười một mình rồi thò đầu vào nhà chào:
- Thưa mẹ, con đi học ạ.
- Vâng cô đi.
Tôi mở máy xe phóng khỏi ngõ. Hôm nay con ngựa của tôi ngoan thế. Mở máy là chạy ngay. Chả bù những hôm khác hỏng luôn xoành xoạch, chỉ muốn quăng cho rồi. Lũ bạn tôi luôn luôn kiếm lời chê:
- Xe mi mà tặng Viện Bảo Tàng chắc họ tưởng xe thời Hùng Vương.
Nhưng dù gì chúng nó cũng nể tôi một mực đấy:
- Ta phục mi đi Solex ghê Mai. Nội thấy cái đầu gật gà gật gưỡng ta cũng phát khiếp rồi.
- Cái Solex lảo đảo như người say thế mà nhỏ Mai phóng như bay. Ðáng nể.
Tụi nó gọi tôi là anh hùng Solex. Mà nhiều khi tôi cũng thấy mình anh hùng thật. Xe đôi khi đứt thắng mà vẫn cứ đi. Bởi thế giầy dép tôi mau mòn, vì cứ phải kéo lết trên mặt đường thay thắng. Nhưng sau này, vì nghiền chuyện chưởng, tôi tự xưng cho mình là “Bạch Y Nữ Hiệp cưỡi Ô Mã” nghe oai hơn. Bây giờ Bạch Y Nữ Hiệp đang phóng như bay trên đường Trần Quý Cáp. Con dường này hôm nay dễ thương ghê. Tôi lái chậm chậm để hưởng thú nhàn du phong cảnh. Một sáng đẹp trời trong mát. Trời hôm nay thật hữu tình. Bảy giờ mười lăm rồi mà vẫn còn âm u. Gió thật nhẹ nhưng lạnh đến rùng người. Tôi luồn tay vào gáy, nhận một thoáng ấm trong người lan ra.
Hàng cây me bên đường cao thẳng vút. Các tàng lá chụm vào nhau thành trần nhà cao, tưởng như đi trong lâu đài bằng lá. Thỉnh thoảng gió động nhẹ làm rơi vài giọt nước lấm tấm trên vai áo. Một chiếc lá xanh từ cao trên xuống, quay quay trong không gian rồi vướng vào tóc tôi. Tự nhiên tôi thấy thú thú, định với tay gỡ chiếc lá, nhưng con gió vô tình đã đùa nó đong đưa rơi xuống và nằm yên bên lề đường. Một thoáng tiếc tiếc vu vơ. Tôi mỉm cười với ý nghĩ chợt đến: Chiếc lá thật đa tình, trước khi nằm xuống còn hôn nhẹ lên mái tóc . . . giai nhân.
Ði hết đường Trần Quý Cáp, đường phố như ồn ào hẳn lên. Qua Thống Nhất là đến đường Nguyễn Bỉnh Khiêm, con đường đầy ắp yêu thương quen thuộc. Nhưng đẹp nhất chỉ từ quán Hẹn, trước cổng Thảo Cầm Viên đến trường tôi. Lần nào cũng thế, cứ gần đến quán Hẹn là tôi phải vuốt tóc cho đàng hoàng, liếm môi cho đỡ khô, mắt chớp liên tục, rồi phóng nhanh để tránh một thoáng ngượng nghịu nào đó. Hình dung ra bao cặp mắt nhìn mình sao . . quê kinh khủng. Tôi không hiểu sao mình có thói quen vậy. Làm gì có ai của tôi trong đám người của trường hàng xóm. Các đấng nam nhi đứng quanh đó cao lắm cũng chỉ bằng tôi thôi, tôi là chị cả còn gì. Thế mà tôi cũng không ngăn được bối rối trẻ con ấy.
Vào tới cổng trường đã nghe tiếng bác Ba la um sùm . . . như thường lệ:
- Các cô cứ để xe bừa bãi, tôi khóa xe rồi gửi lên bà Tổng ráng chịu đấy.
Vừa lải nhải nói, bác vừa xếp lại xe cho ngay hàng thẳng lối. Tôi đẩy xe vào tuốt phía trong cho đỡ mưa nắng, rồi loay hoay chải lại tóc.
- Ui dào, điệu ơi là điệu.
Giọng nhỏ Khanh oang oang làm tôi giật mình, quê với mấy nhỏ xung quanh đang trố mắt nhìn. Tôi đáp:
- Gớm, sáng gặp mày thấy không khá rồi.
- Thế thì ông sẽ canh để gặp mày cho không khá luôn.
- Ðồ hắc ám.
Hai đứa “chào nhau sơ khởi” rồi khoát vai nhau đi lên sân trước.
- Học Triết chưa, hôm nay làm bài kiểm đấy.
- Ừ nhỉ, tao chả để ý, nhưng có đọc bài.
- Gớm được một hôm mày khoe có học bài, hèn chi mưa suốt đêm.
Tôi nhón chân nhảy qua vũng nước, phóng lên thềm hành lang.
- Mi biết không, đêm qua tao ngủ không được, bèn lôi Triết ra học luôn hai bài Ðam Mê Khoái Lạc.
- Mi không học Ðau Khổ à?
Tôi nheo mắt:
- Ðời tươi như hoa mà mi bảo ta học Ðau Khổ.
- Ừ cho mi sung sướng. Ðến khi thi thì ngồi đó với Khoái Lạc.
- Ơ, thì lúc đó mình tự nhiên biết đau khổ chứ cần gì học.
Khanh lắc đầu cười sau câu nói bướng bỉnh của tôi.
- Nói thế chứ, Ðau Khổ Khoái Lạc là một bài mà, làm sao bỏ được. Nhưng nếu riêng thì ta chỉ học Khoái Lạc thôi.
- Tao lại thích Ðau Khổ. Tao thích câu của Nietzche “Ðau khổ nếu không giúp ta cao thượng hơn, cũng giúp ta trầm tĩnh sâu sắc hơn”.
- Câu đó hay, nhưng tao lại thích câu của Pascal hơn.
- Gớm gớm. Tụi mi làm “rì” mờ khoái lạc với đau khổ loạn lên thế.
Tôi và nhỏ Khanh cùng quay lại, nhận diện cái mặt nham nhở của Lon Sữa Bò, tức là Lu, nó vừa được đổi tên. Chúng tôi cùng đồng thanh dài mồm chào nhau:
- Sư . . ư mày.
- Hì hì.
- Tao thuộc phái Bi Quan còn nhỏ Mai thuộc phái Lạc Quan nên đang võ mồm chí tử.
- Mi xem đời tao đang tươi mà nhỏ Khanh xúi tao học đau khổ.
Khanh cãi:
- Không có đau khổ làm sao mi hiểu được sự khoái lạc.
Lon Sữa Bò kêu lên inh ỏi:
- Ối, ối. Con lạy hai má. Một bên tai khoái lạc một bên tai đau khổ thì bố ai chịu được. Hai má có khóa mõm lại cho con nhờ không.
Sáng chưa có gì vào bụng mà cứ lăn ra cười. Tôi dục:
- Ði ra cổng trước mua xôi lên lớp ăn đi.
Loan vênh váo:
- Hôm nay tao “soang” lắm, có khúc bánh mì gà to tướng.
- Vậy thôi để tao ra mua rồi trao đổi lương thực.
Ba đứa kéo nhau đi. Vừa ra khỏi cổng trường thì chuông reo lần thứ nhất. Ui cha, bà bán xôi bị vây kỹ quá, làm sao mua được đây. Tôi dừng lại trước đám đông.
- Bán cho hai mươi đồng đi bà.
- Lẹ đi bà, chuông rồi.
- Bán cho tôi đã bà.
Khiếp quá, cãi nhau ỏm tỏi. Bác Ba ra đóng cửa chính rồi mà thiên hạ vẫn còn vây quanh bà hàng xôi. Một nhỏ bạn tôi vung vẩy gói xôi vừa mua được, cười nói bô bô:
- Mua xong gói xôi, quên cha nó hết bài.
Bác Ba cứ lẳng lặng đóng cửa trường. Các nàng tinh mắt chạy vụt vào, nàng nào chạy chậm chân là phải chạy vòng cổng sau. Ba đứa tôi vội vã lách vào thật nhanh, vừa đúng chuông thứ ba.
- Lẹ lên tụi mi.
Không kịp trở lại lớp mình, chúng tôi đứng ké đại vào một lớp nào đó. Tiếng hát chào cờ bắt đằu cho một ngày học. Ngày lại tiếp nối ngày. Ðến trường ôm chữ nghĩa, nhìn thấy bạn thấy thầy cô mà cảm thấy tràn đầy những thương mến ngôi trường. Thân hơn cả người thân.
Lá quốc kỳ bình thản, từ từ đi lên theo nhịp quốc ca, kênh kiệu trước hàng ngàn con mắt đang ngưỡng vọng. Tôi ôm chặt cái cặp trên ngực, để hồn xuôi theo tiếng hát.
“ . . . Làm sao cho núi sông từ nay thêm vững bền. . “ Bầu trời trong vắt một mầu xanh, đám mây trắng lững lờ ngừng đọng. Hàng cây Giáng Tiên cao vút, lặng nhìn lá cờ đi lên theo tiếng hát. “ . . . Xứng danh ngàn năm giống Lạc Hồng.” Lá cờ vừa lên đến ngọn cột cờ. Một thoáng gió làm tung bay lơ lửng.
Cả trường lại ào lên. Lại tiếp tục lao xao như chợ nhỏ.
- Hôm nay em bé nào kéo cờ giỏi nhỉ.
Loan kễnh chân nhìn cô nhỏ đang lúi húi cột giây cờ.
- Hình như em này học cùng lớp em tao. Tứ A2 hay sao đó.
Tụi tôi lững thững trở về lớp mình đứng. Một số nàng định tan hàng vào lớp, nhưng tiếng bà Tổng giữ lại:
- Yêu cầu tất cả đứng lại cho tôi ngỏ vài lời.
Tiếng cười ồ làm rộn cả trường.
- Bà Tổng lại ngỏ lời “rì” đây.
- Kén vợ cho con chứ gì.
- Chắc tí nữa em giai nhà ta đứng trên hành lang lầu ba để gieo cầu.
Tôi lườm dài nhỏ Lon Sữa Bò:
- Mày làm hạ giá Trưng Vương. Ít gì “ Giai khôn mới cưới được vợ Trứng Vịt” chứ đễ gì.
Lon Sữa Bò đứng chịu trận.
Trên micro:
- “Nếu ai còn vô kỷ luật như vậy, sẽ bị đuổi ba ngày.”
Câu nói sau cùng của bà Tổng làm tôi giật thót người.
- Cái gì mà ghê thế mi, lo tán dóc chả đứa nào chịu nghe.
Loan quay lại hỏi Cúc:
- Bà Tổng nói gì vậy Cúc.
Cúc hề hề:
- Tao có nghe được tiếng nào đâu.
- Nó đang ấp trứng, sao lại hỏi nó.
Tụi tôi lại tiếp tục tán lếu cho đến khi cô Mi dục mới khoát vai nhau đi lên lớp.
- Các cô ngày nào cũng gặp nhau mà sao chuyện đâu nhiều thế, dứt không ra.
- Trời ơi. Cô không thông cảm chúng em. Năm nay là năm cuối, cô không cho nói cho đã miệng rồi tụi em không còn dịp nói với nhau nữa.
- Mí lại cô xem, học năm tiếng liên tiếp mà không tìm chuyện cười với nhau thì đầu nổ tung ra mất còn gì.
Cô Mi lắc đầu cười:
- Tán dóc mãi, lên mau đi, thầy vào lớp rồi đấy.
Cận Dâm lôi kéo tôi lên. Năm đôi guốc mộc không đế phang xuống cầu thang muốn sập.
Giờ đầu là giờ thầy Dư. Ðang ồn ào, thầy giở sổ ra, cả lớp im bặt. Bốn mươi trái tim ngừng đập, nín thở.
Loan buột mồm rên rỉ:
- Chết rồi, tao chưa học bài.
Mặt Loan bí xị, chả bù lúc nãy cười nhăn nhở. Tôi trêu:
- Hì hì, ông thuộc sơ sơ. Ông cầu trời thầy chiếu cố nhà mi chơi.
- Sư mày. Ðâu phải ông lười. Hôm qua tao có thiện chí học lắm chớ, tại trời mưa, điện cúp mất làm ông ngủ thẳng cẳng đến sáng, cũng đã con mắt.
Loan chưa kịp mở vở thì:
- Cô Loan, Nguyễn Thị Loan.
- Bỏ xừ. Miệng thối của mày ông muốn đấm cho mấy quả.
- Tao với thầy có thần-giao-cách-cảm mờ. Thôi lên đi cưng. Quay xuống nhìn miệng tao, ông nhắc cho.
Nhỏ Loan đi chầm chậm để “hoc-cầm-hơi”, nhưng rồi cũng phải đến bàn thầy.
- Nói cho tôi thí nghiệm Newton trong Sự Rơi Tự Do.
Loan liếc về phía tôi ê a:
- “Thí nghiệm Newton trong Sự Rơi Tự Do . . . ư . . ư. . , Newton dùng . .
Tôi cầm ống thuỷ tinh đựng ruột bút Bic ở tước mặt giơ lên, miệng nói không ra tiếng.
- Newton dùng một ống nghiệm . . ư . . bằng thủy tinh . .
Tôi viên giấy thành một cục tròn tròn nhỏ, giơ lên rồi cho vào ống thủy tinh. Loan đọc theo:
- Trong ống thủy tinh có đựng một viên bi . . ư. .
Tôi xé vụn giấy, bỏ vào ống đưa lên. Loan liếc liếc và tiếp tục ê a:
- Trong ống có đựng viên bi, mấy mảnh giấy vụn và . . ư . .
Tôi uốn éo miệng thật rõ mà nhỏ Loan vẫn không đoán ra, vì không có cái gì cụ thể để nhắc. Bất quá, tôi bèn cầm chùm tóc của Cúc Gà Mỹ giơ lên, rồi phì ra cười. Nhỏ Cúc đập vào tay tôi:
- Sư mi . . tóc tao mờ.
Tôi chưa kịp tắt cười thì Loan đã ấp úng đọc:
- và . . . một chùm sợi tóc . .
Cả lớp cười ồ. Thầy Dư nhìn Loan nhăn nhăn:
- Lông chim mà cô đọc là sợi tóc. Chả học hành gì cả.
Loan lườm tôi rồi giở chiến thuật năn nỉ:
- Thưa thầy taị . . tại . . hôm qua nhà con có đám cưới bà chị, bận rộn nên con không kịp học.
- Ðám cưới chị chứ có phải đám cưới cô đâu mà cô không học bài.
Khanh nói khẽ nhưng cả lớp vẵn nghe:
- Nếu đám cưới cô thì cô đâu có phải đến đây đọc bài.
Cả lớp khúc khích khe khẽ. Loan vẫn tỉnh bơ tả oán:
- Dạ tại nhà bận, con không đành ngồi học. Ðợi đến tối xong xuôi thì lại cúp điện.
Thầy cười lắc đầu:
- Thôi, tôi tạm tin cô, cho nợ kỳ sau. Về chỗ.
Chưa kịp ngồi xuống, loan đã chẩu mỏ la tôi:
- Mày đỉu ghê. Làm ông quê quá.
- Tại mày thông manh và chậm hiểu. Tóc Gà Mỹ thuộc loại lông vũ thì cũng như lông chim thôi.
Cúc cú lên đầu tôi:
- Sư mi, sao mi biết tao lông vũ . . . Tao là gà đặc biệt.
Loan nói theo:
- Nó là gà . . . lông mao!
Ba đứa lại nhăn răng cười không ra tiếng.


Con Ðường Lá Ðổ


Tiếng chuông reo thúc dục làm tôi cuống lên:
- Ba nguyên nhân phát sinh đam mê là: sinh lý, tâm lý, rồi gì nữa Loan.
- Xã Hội.
Tôi à nhẹ rồi cúi xuống viết nốt . . . Cô Giang đứng chần chờ đợi.
- Lẹ lên Loan, xong chưa, cô đi kìa.
Nộp bài xong, đứa này nhìn đứa kia hả hê, bẻ tay kêu côm cốp.
- Ði xuống sân chơi đi mi. Ngồi bốn tiếng ê mông quá.
Tôi dằng tay lại:
- Xuống trước đi, tao ở lại viết nốt dàn bài Triết đã.
Cúc nhăn nhăn:
- Trong sách có rồi, viết làm gì. Chỉ bỏ phần cuối cùng thôi.
- Khổ quá tao không có sách của Trần Ðức An. Tao soạn theo lời cô giảng và đọc thêm sách Trần Bích Lan.
Loan đồng ý:
- Mi với Mai Nhót và Nhí xuống trước đi. Tụi tao xuống sau.
Cúc buông tôi ra nhưng còn nói vớt:
- Ông chửi sư đứa nào ngồi học đó.
Tôi và Loan tỉnh bơ bấm nhau cười, cố viết cho xong. Mới được vài giòng Loan đã ngại:
- Eo ơi, dài quá. Mình viết xong thì hết giờ mất. Thôi mi viết khúc đầu, tao viết khúc sau rồi tí nữa mình coi của nhau.
Ý kiến nghe được, tôi chịu liền. Xong, hai đứa nắm tay nhau chạy bay xuống nhà. Ra đến đường tôi thấy người nhẹ hẳn đi như được giải phóng. Quên hết, quên hết. Sách vở, chữ nghĩa, vứt lại hết trong lớp.


Tôi và Loan ghé vào hàng nước gọi chè đậu trắng. Hoàn héo, Mai Nhí, Cúc gà Mỹ đang tranh dành nhau đĩa bò khô nhiều thịt nhất. Mai Nhót và Xuyến tử thủ hàng bò bía. Bên cạnh là Ngọc Cận, Toe Toét đang chờ bà hàng kem với hai miếng ổi trên tay cho đỡ phí vài phút đợi chờ. Ðây là nghiệp dĩ của bọn con gái, và chúng tôi là kẻ trung thành với nghiệp dĩ nhất, thế nên, sau khi tiêu thụ gọn năm cái bò bía, Mai Nhót đã phát biểu rất hùng hồn một câu nho như sau:
- Tiên khoái khẩu, hậu minh tâm.
Nhí phụ họa:
- Nhất khẩu, nhị túc, tam não.
Ý nôm là ăn quà, nhảy đầm, và học. Ấy là năm thi đấy!
Ăn chè xong tôi rủ Loan vào con đường lá đổ.
Ðây là khúc cuối con đường Nguyễn Bỉnh Khiêm. Vì an ninh của Hải Quân Công Xưởng, con đường bị ngăn, không có giao thông qua lại, nên con đường trở thành riêng tư của Trưng Vương. Không ai đến nơi này làm gì, nếu không phải là Trưng Vương. Trưng Vương thơ thẩn. Trưng Vương mộng mơ. Chỉ có lá và Trưng Vương trên con đường này. Con đường ngập lá. Tà áo thướt tha. Là nơi thần tiên sau những giờ học căng thẳng đầu óc. Trưng Vương khoác vai nhau, ôm eo nhau đi thật chậm, miệng nhấm nháp đậu phọng hay bánh que của thằng bé chà và. Ðứa này nói với đứa kia:
- Không hiểu mai mốt đi với bồ có giống như tụi mình đi với nhau không nhỉ. Có cảm giác nào thi vị hơn không nhỉ?
- Chắc đến thế này là cùng.
Làn gió nhẹ đưa tà áo cuống quýt vào chân. Tôi ngửa mặt mơ màng thư vị:
- Trời mát quá.
Càng vào sâu, con đường càng thơ mộng. Bốn mùa ngập lá. Tôi ngồi xuống tảng đá bên cạnh gốc cây:
- Ta mỏi chân rồi.
Loan cũng ngồi xuống, nhìn xa xăm:
- Con đường lá đổ hôm nay nhiều lá hơn hôm qua mi nhỉ.
Tôi lững lờ:
- Ừ nhiều.
Suốt con đường, hai hàng cây cao vút. Tàng lá xanh đậm, chụm đầu nhau trò chuyện. Nắng len lỏi đổ bóng hình trứng gà mờ nhạt trên lối đi. Tiếng lá vỡ ròn tan dưới chân. Thỉnh thoảng đùa với gió chạy lao xao. Loan cúi xuống nhặt một lá khô thật to, nguyên vẹn, xoay xoay trước mặt:
- Lá buồn ghê.
Mắt Loan thoáng bất động trên cánh lá khô. Rồi khẽ chớp. Tiếng thở dài buông nhẹ êm như gió thoảng. Vài sợi nắng lướt thướt đong đưa qua mặt, trông nó có vẻ buồn. Tôi yên lặng nhìn. Ðịnh hỏi - Hình như mi muốn khóc hở Loan? - nhưng lại thôi vì biết chắc nó không khóc. Ðã có lần Loan bảo tôi:
- Mi sướng hơn tao ở cái dễ khóc đó Mai. Nhiều lúc tao thèm khóc ghê gớm nhưng không tài nào khóc được.
Tự nhiên tôi thương Loan kinh khủng. Muốn bóp tan chiếc lá cho biến đi nỗi buồn trên mắt nó. Nhưng không hiểu sao, tôi lại thản nhiên, đi bên cạnh, nghiêng nghiêng đầu lắng nghe lá vỡ. Tôi bước chậm lại để con đường đừng mau hết. Muốn con đường thật dài và yên lặng, không ai quấy rộn. Loan buông khẽ:
- Buồn quá Mai ơi.
Tôi không trả lời. Con nhỏ nhìn đăm đăm chiếc lá trên tay khẽ hỏi:
- Không hỏi sao tao buồn à.
Tôi cười thoảng:
- Ta đợi mi nói.
Hai đứa nói chuyện nhẹ như làn gió, thật ngắn. Không cần nói hết câu, vẫn hiểu nhau muốn nói gì. Có những nỗi buồn tự nhiên, không nguyên do, không vì ai cả, không thể giải thích, và chỉ có thể diễn tả bằng im lặng . .
- Không biết có phải là nguyên do.
Loan nói vu vơ. Tôi chút ngạc nhiên, rồi mỉm cười khi nghĩ đến câu nói của Stendhal: ”Tôi biết một người bắt đầu yêu khi người đó buồn.”
- Sao mi cười?
- Câu nói của Stendhal trong bài Ðam Mê
Loan cười thành tiếng. Tôi cười theo, chả biết mình đoán có đúng không. Yên lặng một lúc, Loan lắc đầu:
- Tao không hiểu nổi mình . . . Mai à, hôm qua tao gặp anh Toàn.
Tôi tìm trong trí nhớ nhân vật Toàn quen thuộc. Tôi biết Toàn qua lời kể của Loan. Mới đầu là những lời khoe: “mi biết không, bài hát này anh Toàn dạy tao hát suốt buổi chiều đó” hay “hôm qua anh Toàn đi bay về cho tao một ký khô mực, nằm nhai sái quai hàm”
Lúc đầu tôi không để ý, sau nhân vật Toàn thân thiết hơn. Tôi bắt chuyện hỏi han: “anh Toàn là bạn anh mi hở, đi không quân à.” “ừ, anh ấy dễ thương lắm, hôm nào mi đến nhà tao giới thiệu cho biết.” Tôi ầm ừ. Sau Loan kể tôi nghe:
- Hôm qua anh Toàn rủ tao đi xi nê. Mới đầu nghe rủ tao vui quá nhận lời liền. Một hồi nghĩ lại thấy hơi kỳ kỳ, nhưng không dám từ chối. Mi biết không anh ấy thỉnh thoảng nhìn tao lâu thật lâu, tao quay sang bắt gặp, anh mỉm cười làm tao ngượng kinh khủng ngồi đứng đơ. . .
Rồi mấy tháng trước, Loan buồn buồn nói:
- Anh Toàn đi rồi mi ơi. Sao chả nói gì với tao. Anh tao nói lại tao mới biết.
Lúc ấy, tôi chỉ lặng yên nghe, tỏ ý thông cảm nó, nhưng thực sự tôi chả hiểu Loan muốn gì. Rồi chuyện Toàn cũng mờ đi, vì Loan chả còn chuyện gì của Toàn để kể, nhưng với Loan, chắc hình ảnh Toàn in đậm đà trong tim óc. Cho đến hôm nay, chuyện Toàn lại được gợi ra cùng với nỗi buồn.
Loan ngồi xuống lề đường. Nó cúi mặt, tựa cằm trên hai gối, tay nghịch gợm khuấy động đám lá vụn vỡ đưới chân.
- Mi biết không Toàn chẳng nói chuyện nhiều như hồi trước. . buồn cười ghê, chỉ hỏi ta một câu:” có nhớ anh Toàn không?” . . tao không trả lời, chạy xuống bếp, tự nhiên buồn . . buồn kinh khủng. Lúc Toàn về, gọi tao, nhưng tao yên lặng không ra.
Tôi khẽ nhăn mặt:
- Sao lại không ra?
- Ừ chả hiểu . . không chịu ra, lại chạy lên balcon đứng ngó cho đến khi khuất ngõ . . .
Ngập ngừng rồi Loan khẽ nhún vai đứng lên:
- Thôi chả nghĩ nữa. Tao tự nhiên hết buồn.
Hình như nắng cuối thu vừa rực sáng qua khe lá, khoảng trời trong xanh lấp ló sau tàng cây.
- Mi xem mầu trời đẹp không? Ước gì mình có một chiếc áo mầu như vậy nhỉ.
- Ừ nhưng trong con đường này chỉ mặc áo trắng là đẹp nhất.
Nói chuyện vẩn vơ, chúng tôi đã đi hết con đường. Hai hàng kẽm gai chắn ngang, được thơ mộng hóa bằng những cây dại leo chằng chịt. Dàn hoa cỏ trắng vươn lên quá đầu gối, đong đưa trong nắng.
- Phải chi đừng có hàng kẽm gai, tụi mình vào tận trong kia chơi. Mi xem, ngập lá không hở một khoảng đường nào, đẹp ghê.
- Cái gì cũng giới hạn vì chiến tranh . . con đường . . tuổi trẻ . . đời người.
Sau lời than vãn là sự chấp nhận. Thế nên yên lặng. Chỉ có tiếng thở dài nhè nhẹ tiếc nuối. Một lúc, tôi tìm lại kỷ niệm:
- Mi còn nhớ hồi Ðệ Lục Ðệ Ngũ, tụi mình đạp xe theo con đường này ra bờ sông Bạch Ðằng, vui ghê.
Thật vui. Từng đàn áo trắng nối đuôi nhau. Gió sông lồng lộng bay tung tà áo. Vài kỷ niệm khác tiếp nối:
- Nhặt gáo chín nữa. Nhớ lại còn cảm thấy chua rùng người.
Chợt nhớ ra, tôi vén tay áo đưa khuỷu tay cho Loan nhìn:
- Ðây cái thẹo này, tao mày con Ngọc đi nhặt gáo rồi dành nhau té trầy cả tay.
Loan chưa trả lời, thì á.. á. Theo phản xạ, tôi theo Loan nhảy tót ra khỏi đám cỏ, ngồi thụp xuống đường thở hổn hển.
- Cái gì vậy?
- Tao thấy cái gì động đậy. Nghi rắn quá.
- Rắn, rắn à.
Vừa hét tôi vừa vùng chạy. Loan chạy theo. Hai đứa vén áo chạy bán sống bán chết. Lá khô cũng hoảng hốt theo. Loan vừa chạy vừa nói:
- Con khỉ . . tao đoán chứ có phải rắn đâu.
Tôi lắc đầu hổn hển:
- Ðợi cho rắn ló ra thì tao chết.
Nghe tôi hét, đằng xa Cúc và Khanh chạy lại cười hô hố:
- Tụi mi gặp chuyện hấp dẫn hả.
- Lại vụ “ tay anh nắm lấy tay em chuyền hơi ấm” hửa
Loan nhăn mặt:
- Con khỉ. . . tại đám lá động đậy như có rắn.
- Í a, ai kêu tụi mi chui tuốt luốt vào trong đó vậy. Bộ muốn rắn cắn rún hở.
Tôi phì cười ngồi bệt xuống lề đường thở dốc. Mặt mày vẫn còn tái mét. Loan nhìn tay nhỏ Cúc hỏi:
- Còn mi bắt chuồn chuồn để cắn rún hả.
Tôi nhăn nhăn:
- Thả nó ra đi, tội chết.
Cúc Gà Mỹ oang oang chỉ Khanh:
- Con nhỏ này bắt rồi đưa cho tao, nó nói:” tao muốn mày làm bố con chuồn chuồn để tao làm ông nội con chuồn chuồn.”
Tôi và Loan quên hẳn chuyện vừa rồi, cười khanh khách. Tôi vỗ vai nhỏ Khanh:
- A, tao làm ông cố nội con chuồn chuồn.
Loan tiếp:
- Tao xí làm tổ sư con chuồn chuồn.
Chỉ có mỗi chuyện con chuồn chuồn mà tụi tôi cãi nhau ỏm tỏi, rồi ôm nhau cười thật vô duyên:
- Ê, chuồn chuồn có cắn rún gà Mỹ không?
- Không, gà Mỹ không có rún, có phao câu.
Cúc cong cớn, vén áo dài lên:
- Gà này đặc biệt, vừa có rún, vừa có phao câu.
Tụi tôi lại rú lên, cười khàn cả tiếng.
Nhót Nhí Hoàn từ xa chạy lại nhập bọn. Mặt đứa nào cũng hả hê. Mê ăn đến nỗi không buồn chùi miệng.
- Tụi bay gì mà miệng còn dính đầy tương ớt với xì dầu.
Mai Nhót kéo khăn kẹp ở cạp quần ra lau miệng. Một phong bì nho nhỏ nhầu nát rơi ra.
- Kìa Mai. Cái gì đây.
Tôi cúi nhặt. Mai Nhót hất hàm:
- Mở đi, card mời của Tuấn Hùng chiều nay.
Tôi trợn mắt:
- Vừa đến đây à.
- Ừ bốn mạng. Mấy kép đến cầu hên. Ðưa card mời, rồi đi ngay.
- Gan thật, không đi ngay thì chết cả đám.
Tuy nói thế, nhưng tôi cũng tiếc tiếc không được gặp những bạn bè ”con trai” này. Bởi vì, những bạn bè này chỉ gặp ở “ball” thôi, chứ chưa được mời về nhà. Tôi vừa mở card vừa hỏi:
- Lý do? Sinh nhật sinh nguyệt?
- Hùng đi lính
- Thật không đó, hay bày chuyện.
- Chàng muốn làm anh hùng không gian.
- Hừ. Surprise.
- Vội gì. Còn gặp nhau chiều nay, chưa từ biệt nhau phải không?
Tôi gạt:
- Mày méo mó. Ta với Hùng không có gì cả.
Nhí bắt nọn:
- Chứ sao kỳ trước anh chị “sì lô ru rương” thế.
Trêu chọc với Hùng cũng được. Anh chàng cũng có tí “mã”. Tôi chả cần giải thích cái “ru rương” với lũ bạn nên chỉ cười cười cho tụi nó tưởng bở. Chẳng ai rủ rê ai, một lũ ngồi dài xuống hai bên lề đường bàn chuyện nhẩy đầm.
- Chiều nay, sao, vẫn như mọi khi nhé.
- Mọi khi là sao, đến Mai Nhót rồi các kép đến đón hả.
Nhót xua tay:
- Không, tụi mi đến tao, tao có xe của ông già, tao đưa tụi mi. Không cần kép.
Mai Nhí nhăn nhó:
- Tao ớn không được đi. Ông già vừa điểm mặt xong.
Tôi cũng lo âu:
- Kỳ trước mẹ tao đã nhăn nhăn rồi.
Loan hùa theo:
- Bà già tao cũng không ưa vụ nhẩy nhót . . hay mi qua xin phép cho tao đi Mai. Bà già tao chịu miệng mày lắm.
- Ừ tao xin cho mày . . mày xin cho tao.
Tôi quay sang Mai Nhí và Hoàn:
- Tụi mi gần nhà nhau thì qua xin phép cho nhau đi.
Hoàn lắc đầu:
- Tao xin phép cho nó. Còn tao khỏi cần.
Xuyến bó gối cười:
- Tao “líp”. Ông bà già chả bao giờ để ý.
Cúc đứng lên phủi áo:
- Còn tao đến đó một mình.
Mai Nhí vỗ tay:
- Á, Gà Mỹ xé lẻ. Tối nay có Gà Mỹ trống cõng Gà Mỹ mái nghe bây.
Mai Nhót mở card, giao hẹn:
- Mời 6 giờ, chắc cũng phải 7 giờ 7 rưỡi mới commencer. Tất cả đến nhà tao 6 rưỡi đi.
Tôi gật gật đầu, trong lòng lo lo. Học hành, thi cử, vui chơi. Những cái đó, cùng một lúc dằn vặt mình, khiến tôi không mấy khi cảm thấy hoàn toàn thoải mái. Mẹ tôi thỉnh thoảng nhắc nhở:
- Bao giờ con thi nhỉ. Năm nay con cố gắng hơn đấy nhé. Hoặc:
- Sao mẹ không thấy con đi thư viện như những năm trước. Ráng làm sao đậu cao, mẹ cho đi ngoại quốc.
Những lời mẹ dặn dò khiến lòng tôi áy náy. Chuyện xin phép đi chơi cũng không khó khăn gì, nhưng sao khó vui khi mẹ cho phép trong ái ngại:
- Ừ, con thấy cuộc vui cần thiết thì con cứ đi. Con lớn rồi mẹ tùy con. Thương mẹ thì để tâm vào học hành cho chăm.
Khổ thế đấy, chẳng thà mẹ cứ nghiêm nghị cấm:
- Không được đi, ở nhà học.
Thì dễ cho tôi. Tôi sẽ bảo với bạn là mẹ cấm, rồi bực bội, nằm vật ra giường khóc cho sưng mắt, rồi ngủ luôn. Mẹ để tôi tự quyết định, Thật khó mà từ chối được cuộc vui. . .
Loan hỏi tôi:
- Ê, tao đến xin phép cho mi đi đâu. Ði nhẩy đầm nhé.
- Í, đừng đùa dại. Nồi niêu xoong chảo vào mặt ngay. Thì ..thì mi nói tụi mình đi ăn cưới. Mẹ tao cho đi liền.
- Ðám cưới đứa nào.
- Ðứa nào cũng được. Như kỳ trước mi xin cho tao ăn đám hỏi con Xuyến đó.
Xuyến giật mình:
- Í, xin gì ác vậy. Lỡ mai mốt tao tới, bà bô mày hỏi, tao ăn nói làm sao.
Tôi cười cười:
- Bởi vậy tao đâu cho mày đến nhà tao.
Xuyến nhăn nhó:
- Sư tụi mi. Bộ tao thân chùa sao. Lần trước đám hỏi, lần này đám cưới, chắc tuần sau có mục thăm tao ở Từ Dũ quá.
Tôi đứng lên. Nhí lại kéo ngồi xuống:
- Khoan đã, chưa chuông mà. Tụi mi định mặc gì.
- Tao mặc midi
- Tao thì mini
- Tao, bikini
Tôi cười đùa:
- Còn tao sẽ chơi zerokini.
Cả bọn cười rú.
- Nó muốn các kép rơi rụng con tim
Loan bảo:
- Tao nghĩ chả có con tim nào rơi, chỉ có xe bắt chó hốt nàng vào quận thôi.
Một lũ cười vang. Tiếng chuông vang theo. Tôi và Loan trở lại lớp học. Tụi bạn còn tiếc rẻ hàng quà, không buồn lên ngay. Còn năm lớp đệ nhất nên tiếng chuông nghe buồn tênh, bị lạc lõng trong khung cảnh vắng vẻ của sân trường. Mấy cô bạn tay cầm đầy ổi, cóc, đậu phộng giấu trong tà áo, chạy vụt lên lớp.
Thầy vào lớp rồi mà chỉ lơ thơ vài đứa ngồi, miệng tóp tép nhai.
- Gớm các cô ăn quà kỹ quá, còn bụng đâu mà chứa chữ nữa.
- Thầy thông cảm, mười hai giờ tụi con đói meo làm sao có sức mà học ạ.
Phương lùn ngồi bàn trên than thở:
- Nhiều khi lỡ dại ngủ trễ nên không có thì giờ ăn sáng, lúc ra chơi, chen mua ở Câu Lạc Bộ muốn xỉu, nên tụi con phải đợi giờ này mới cho dầu vào máy.
Thầy cười, vừa xoá bảng vừa nói:
- Thế tôi có khác gì các chị. Ðó là các chị còn được ăn quà chứ tôi có được ăn như vậy đâu.
Nhỏ Xuyến đang cúi cắn vụng miếng xoài, nghe vậy, nó giơ lên. Tay kia còn kèm miếng giấy đựng muối ớt.
- Dạ con mời thầy sơi.
Thầy Ðàn lườm dài:
- Thôi cám ơn cô. Cô cứ việc sơi cho xong.
Lớp đã đông đông, và thầy bắt đầu giảng bài. Hai nhỏ Khanh Cúc vẫn chưa vào. Tôi ghé tai Loan:
- Hai nhỏ kia đi kỹ quá.
- Ừ, dám tụi nó cúp cua.
Thầy Ðàn nổi tiếng dễ, chẳng bao giờ kiểm soát. Nhiều khi gặp bài dễ chúng nó cúp hết mà thầy chả nói gì, nhưng có vẻ buồn buồn . . .
Thầy giảng được mười phút, hai nhỏ Cúc Khanh mới vào. Vừa tới chỗ ngồi, đã gục xuống bàn cười. Loan nói nho nhỏ:
- Chắc tụi nó gặp trò khỉ trong sở thú . . .


Giờ thứ năm, lớp tôi, đứa đứng đứa ngồi, ồn ào to nhỏ. Hình như sự ồn ào của lớp đã quá quen thuộc với thầy. Dù không thể là thứ âm thanh thú vị, nhưng không còn làm thầy khó chịu. Chẳng để ý. Lẳng lặng thầy nắn nót vẽ bộ phận tiêu hóa trên bảng. Vừa vẽ theo thầy, tụi tôi vừa nghĩ chuyện tinh ma:
- Ê mi, thầy có hộp gì trên bàn.
- Bảo nhỏ Ngọc thủ cái hộp xuống đây.
Chẳng mấy chốc, cái hộp nhỏ vào tay tôi:
- Thuốc nhỏ mắt.
- Thầy đâu có đau mắt.
- Hay là cho con của thầy.
- Bậy, thầy chưa vợ mà con cái gì.
Ba đứa chúi đầu vào lọ thuốc, xem xét, đoán mò:
- Í í, tao nghĩ là cho đào của thầy.
- Phải đó. Chắc nàng của thầy mắt đóng ghèn.
Tôi chợt nhớ ra, úp mặt cười:
- Ô, tao có cái này.
Tôi lục trong cập ra mấy vỉ thuốc sán lải. Hai đứa kia biết ý, ôm bụng cười bò. Tôi vừa cười vừa kể:
- Hôm trước tao đau bụng nghỉ ở nhà. Hai con khốn Tuyết Ngọc gửi tặng tao cái của nợ này. Tao chưa biết dùng để làm gì. . .
Ba đứa dành nhau lôi lọ thuốc ra và nhét mấy vỉ thuốc vào. Hộp thuốc được gói ghém như cũ và gửi lại trên bàn của thầy, cười khoái trí:
- Thử tượng tưởng lúc cô đào của thầy mở thuốc ra để nhỏ . . .
- Nghĩ đến, tao đủ chết cười rồi.
Chúng tôi vừa vẽ vừa cười rúc rúc cho đến khi chuông reo. Thầy hấp tấp cầm hộp thuốc đi ra. Cả bọn cười nghiêng ngả, nhưng . . . bắt đầu lo lo.
- Tụi bây nghĩ sao nếu thầy mua cho thân mẫu của thầy.
- Chết rồi, làm sao đây . . .
Dại dột, hối hận, lo lắng. Nhưng trễ rồi. Ðành lâm dâm khấn Ðịa . . .
Khấn quá, chắc Ðịa mủi lòng. Giờ thứ hai ngày hôm sau. Thầy vào lớp lắc đầu nhăn mặt:
- Chịu, tôi chịu các cô. Nghịch quá là nghịch, hơn cả con trai. Hồi đó tôi cũng nghịch phá. Tưởng là không ai bằng nhưng bây giờ tôi phải chịu là thua các cô xa.
Nghe giọng thầy nói đùa đùa không nghiêm nghị, cả lớp phá lên cười. Tụi tôi nhìn nhau thở nhẹ nhõm. Thầy tiếp:
- Nhưng đùa là đùa vậy thôi, các cô cho tôi xin lại lọ thuốc để nhỏ mắt cho mấy con gà.
Tôi đang nhe răng cười, giật mình hỏi:
- Ơ, thuốc nhỏ mắt gà hở thầy.
- Ừ tôi nuôi mấy con gà, mấy hôm nay mắt nó bị đau
- Trời vậy mà con cứ tưởng . . .
Cúc đưa lọ thuốc để lên bàn:
- Thầy nuôi gà làm vốn để . . có tiền . . cho chúng con ăn bánh quế ạ.

Một ngày gần Tết

Sáng nay tôi đi học thật sớm để chép bài mấy hôm bỏ học đi tập vũ. Trường vẫn vắng hoe người. Tôi dáo dác tìm mấy bạn cùng lớp để mượn vở. Chưa thấy đứa nào đến cả. Sân trường còn ẩm sương đêm. “Hoàng tử” đang quét mấy cánh lá khô sũng nước lác đác đó đây. Hình như hôm qua mưa. Ồ mà mưa đấy ư. Tôi đến là hư, ngủ say quá nào có hay biết gì đâu. Hôm qua đi ăn sinh nhật bạn đến mười rưỡi mới về, vui thật là vui. Tôi nhớ lại, thấy tiếc tiếc. Cuộc vui sao đi thật mau. Hình như càng vui càng mau hết, càng đẹp càng dễ mất, phải thế không? Như hôm nay tôi vừa mất ngày hôm qua, rồi ngày mai tôi lại tiếc những gì hôm nay đi quá vội. Càng ngày tôi cảm thấy mình bị mất mát nhiều. Những cái đẹp, những thơ mộng. Có những lúc tôi đứng hàng giờ trên hành lang lầu hai nhìn xuống sân. Nhìn thật lâu cảnh những cô nhỏ đệ tứ nô dỡn nhau, ngồi xếp những lá vàng thành tên nhau. Tự nhiên nước mắt tôi chảy dài trên má. Quyển Vạn Vật sao quá nặng nề. Tôi muốn quăng hết sách vở. muốn chạy bay xuống dưới sân để t vô tư, thật thoải mái. Tôi muốn trở lại những giây phút thần tiên đã qua.
Có lần tan học, tôi và Loan lững thững xuống cầu thang, khung cửa sổ nhỏ bên cạnh cầu thang, đang đóng khung hình ảnh hai cô bé áo trắng rón rén lội xuống hồ trong Thảo Cầm Viên ngắt vội đoá sen hồng. Hai đứa tôi cùng đứng lại, áp mặt vào song cửa lặng nhìn. Không đứa nào bảo đứa nào, cùng thở dài. Tôi quay lại, mắt Loan đỏ hoe.
- Hình ảnh ba năm trước của tụi mình.
- Mới đây chứ đâu đã lâu, tao tưởng chỉ vừa thoáng qua thôi.
Nhiều lúc tôi muốn mình có vòng tay thật rộng để ôm chặt thời gian, xin thời gian đừng đi mau. Hay ngồi thì thầm “Thời gian ơi đừng tan biến đi những cuộc vui thật vui, những khoảng mơ thật mơ thành kỷ niệm”
Nhưng mơ để mà mơ, ước để mà ước, nào có được bao giờ?
Ðáp lại nỗi bâng khuâng là tiếng ru chiều của lá giáng tiên, những ríu rít của đàn chim đón nắng hay bước chân xôn xao của đàn sáo trong trường.
- Ánh Mai làm gì ngẩn ngơ vậy?
Tôi không quay lại, nói khẽ:
- Trường mình đẹp, đẹp kinh khủng.
Tôi nói chỉ mình nghe thôi, con nhỏ đã đi thẳng về phía cầu thang, nhìn trước nhìn sau rồi rón rén bước thật nhẹ lên lầu. Tôi định theo nó lên lớp, nhưng một chút do dự, lại thôi, lấy miếng giấy nháp đặt xuống thềm xi măng để ngồi.
Khúc bánh mì nằm bẹp dí trong cặp đầy ắp sách vở. Tôi bật cười, chao ơi, bơ dính tèm lem ra cả vở của nhỏ Tuyết rồi.
- Meo meo.
Tôi ngẩng lên cười với Tuyết đang đi lại.
- Chó Toét gọi ta như mèo thế hở.
- Ơ, tư nhiên ta gọi meo meo mày quay lại làm gì. A, bành mì, chia ta với nhé.
- Chia con cùi chỏ.
Tuy vậy tôi vẫn bẻ khúc bánh mì làm hai, chia Tuyết một nửa. Hai đứa ngồi bệt xuống thềm ăn bánh.
- Ê, hôm qua ta đọc báo thấy bài của mi.
- Thế mà, tao mới gửi sao lẹ vậy. Báo nào?
- Công Luận.
Tôi nhăn mặt:
- Ủa, tao đâu có gửi bài cho Công Luận, lộn rồi cưng ơi.
- Rõ ràng mà, tên Ánh Mai to tổ bố.
- Vô duyên nữa. Ông có bao giờ viết tên thật ra như vậy đâu?
- Thật mà, mai ông đem đi cho mi coi.
- Quái nhỉ, có đứa nào trùng tên với tao.
- Không. Bài này mày làm từ đệ lục đệ ngũ chi đó, làm cho con Ngọc mà.
Tôi như từ trên trời rơi xuống, mặt cứ ngớ ra. Tuyết bảo:
- Thôi đừng théc méc, mai tao cắt và mang cho mi coi. À còn bài Giòng Nước của mi ở Chính Luận mi xem chưa.
- Tao cứ quên hoài. Mi có cắt cho ta không?
Tuyết dở dở mấy quyển tập tìm mấy bài báo.
- Mày chúa lười. Tao viết bài nào, tao cắt liền hôm báo mới ra.
Tôi đọc bài thơ của mình Tuyết đưa, vừa nói:
- Nhỏ Ngọc viết mạnh quá, cả Loan nữa. Chỉ tao là lười.
- Ối tao dẹp đến nơi rồi. Học thi chưa xong còn lo sáng tác.
- . .
- Hù . .
Tôi và Tuyết giật nẩy mình, quay lại:
- Vô duyên, làm hết hồn.
Ngọc đấu lại:
- Hết hồn là vô duyên. Hai đứa mi đang tâm tình “ rì rứa”
- Tụi tao đang nói chuyện sáng tác.
- Hử hử. À tao cho con “Meo” (Mai) cái nì
Ngọc đưa tôi bài thơ cắt từ báo.
- Á, Tuyết vừa hỏi tao, mày là thủ phạm “fửa hông”
Ngọc cười cười vênh mặt. Tôi hỏi tội nó:
- Ai cho mi lấy bản quyền mà không xin phép tác giả.
- Mi tặng ta. Ta gửi đăng là quyền của ta.
Tôi lẩm nhẩm đọc lại bài thơ “Giận Ngọc” từ thủa đệ lục:


“Hôm nay em giận Ngọc
Ngúng ngẩy không thèm chơi
Xoè tay cho bắt ngón
Ngón trỏ là giận thôi . . “


- Ê hồi đó đứa nào làm quen trước.
- Mi chứ ai.
- Cùi mốc. Mi làm quen trước.
- Mi trước.
- Mi trước trước.
Ngọc hét to lên. Tuyết đứng giữa nhe răng cười:
- Ơ chuyện từ đời bành tổ, tự nhiên đem ra cãi nhau


Thế là tôi đến sớm cũng vậy thôi, chả viết được tí bài nào. Cứ gặp tụi nó là đủ chuyện lê thê dấm dớ.
Giờ đầu là giờ thầy Mẫn dạy toán. Cả lớp đứng lên chào:
- Ngồi xuống. Chúng ta học nào. Bài trước chúng ta học đến đâu.
- Dạ Xác Xuất. Mới bắt đầu ạ.
Một đứa trả lời. Thầy gật gù:
- Ừ chúng ta học thêm. Bài này ngắn thôi. Xong Tết chúng ta học kỹ hơn. Thế bài tập chúng ta đã làm xong chưa ?
Tôi giật mình:
- Bài tập nào Loan.
- Hôm qua mi đi vũ nên không biết. Thầy cho bài Cơ để lấy điểm tháng này.
- Chết tao không có, làm sao, khó không?
- Khó.
Cả lớp nhao nhao:
- Khó quá ạ. Thưa làm không ra.
- Không khó đâu. Chúng ta cố gắng làm cho ra. Thi nó cũng tựa tựa vậy.
- Trời. Thi mà ra bài này chắc rớt hết quá.
Thầy thản nhiên cười cười:
- Chúng ta phải cố chứ. Bao giờ chúng ta thi nhỉ?
Thầy đi ra phía cửa, mỉm cười, gật gù. Cả lớp nghệt mặt nhìn theo. Thầy Mẫn chỉ cây giáng tiên trước cửa lớp, giải thích:
- Cây của chúng ta còn đầy lá.
- Thưa thầy sao ạ.
- Chúng ta xem, bao giờ cây này rụng hết lá là gần đến ngày thi rồi đấy.
Chúng tôi hét lên:
- Thầy làm run quá ạ. Ăn Tết không yên ạ.
Thầy vẫn cười thản nhiên:
- Bình tĩnh. Bình tĩnh. Cây còn đầy lá, nhưng phải học đi là vừa. Lá mau vàng lắm đấy.
Cúc than thở:
- Lá mau vàng, chứ mình học chả mau vô chút nào.
- Ừ. Thầy làm tao nhớ đến chuyện “Chiếc Lá Cuối Cùng” ghê. Mi xem chưa, rồi mình cũng như kẻ hấp hối nằm đếm lá.
- Năm nay thi xong là mất hết
Loan tiếp lời:
- Chả cần là đậu hay rớt, cũng mất.
Tôi thẫn thờ. Chợt thấy buồn. Mắt mình rực nóng như nắng ngoài sân. Tôi muốn khóc ghê cơ.
Cả lớp chợt lặng yên. Chìm vào nỗi bâng khuâng lo âu, và không còn nghe thấy lời thầy đang nói. Thầy kể một chuyện gì, vui vui, cả lớp cười nhạt nhòa. Cúc quay lại tôi:
- Thầy . . tếu thật.
Tôi nhếch cười vờ như mình cũng có nghe.
Ngoài hành lang một vài em lượn ngang cửa cười khúch khích. Ôi các em đang nhạo báng lớp thi “giờ này gần Tết còn ngồi học”. Chắc thế. Còn đời em đó em!


Tiếng chuông reo làm ồn ào lớp. Tôi cố viết mấy bài toán thầy lì xì trước cho năm mới. Vừa viết vừa than van:
- Tao chả hiểu gì cả. Kiểu này lãnh ốc choọc đầu năm quá.
- Kệ, Mai à. Tao cũng thế. Chơi Tết cho đã rồi tính sau. Ði ra ngoài cho thoải mái đi.
- Khoan đã nào. Tao phải dò Vạn Vật tí nữa có bài kiểm phải không.
Chao ơi. Tôi bỏ nhiều giờ học để tập tành văn nghệ. Bây giờ như người bị bỏ rơi. Sách vở đang bỏ rơi tôi? Toán, Vạn Vật, Lý Hóa như đang hờn dỗi lạnh lùng.
- Ðem ra ngoài hành lang. Mi dò cho ta , ta dò cho mi.
Tôi ngần ngại gập quyển Toán, ôm quyển Vạn Vật dầy cộm theo Loan ra ngoài. Nhỏ Khanh níu tay tôi hỏi:
- Chiều nay tổng dượt hả Mai. Tụi mi xong chưa.
Tôi nhăn nhăn:
- Giờ này tiên chưa có áo.
Loan hỏi:
- Có cần tao phụ may không? Tối qua tao làm xong cái áo xanh voan cho Nhót với Nhí.
Tôi lắc đầu:
- Năm nay tao không phải may. Yến quen với cô cháu của Hoàng Thi Thơ, nên nó mượn được đồ hóa trang nhà nghề. Tí nữa gặp ta hỏi xem sao.
Khanh hỏi thêm:
- Còn tiền tất niên, tụi mi đã thu xong chưa, tao cần tiền chiều nay mua card chúc Tết giáo sư.
- Ừ ừ, lát nữa tao đưa cho.
Loan lườm tôi:
- Nào xong chưa, có dò bài không.
Hai đứa cùng mở sách ra.
- Mình kiểm có một bài thôi phải không.
- Cả quyển Vạn Vật không cực bằng một bài này.
- Ừ, bài Não sao khó nhớ quá. Não ơi là Não.
- Cái gì về tâm hồn, tình cảm, và trí tuệ đều khó khăn phức tạp. Tao nhai đi nhai lại vẫn vấp. Nhất là đoạn cấu tạo chất trắng của tủy sống, lộn xộn quá.
Hai đứa vừa cúi đầu nhẩm bài thì loa phóng thanh đã oang oang:
- A lô, a lô. Thưa tất cả các bạn. Trường bạn Võ Trường Toản vừa sang để giới thiệu giai phẩm Xuân Ðôi Mươi. Chúng ta nên hăng hái ủng hộ trường bạn . .
Chúng tôi lại bị cắt ngang hứng học. Loan nhìn xuống sân:
- Trường này khôn quá, đến đầu tiên phải không?
- Ðâu, Chu Văn An đến hôm qua rồi.
- Ủa lúc đó tao đi đâu? Tiếc nhỉ.
- Kìa Trưng Vương có hớp hồn đâu mà các chàng lấm lét trông tội quá cơ.
Tôi nhoài người ra lan can nhìn. Một tốp gần mười người ôm báo đứng lơ ngơ dưới gốc cây giáng tiên. “Hoàng Tử” được lệnh kê bàn làm sạp bán báo. Một chàng trịnh trọng tiến ra tặng báo cho chị Trưởng Khối Báo Chí của Trưng Vương. Vài cô nữ sinh nho nhỏ lượn qua lượn lại, rồi che miệng cười khúc khích, kèm theo vài câu trêu chọc.
- Phái đoàn vào trường mình lúc nào cũng đông đảo. Mi đếm xem cũng gần mười mạng.
- Chu Văn An cũng thế. Gớm vào lớp mình tụi nó chọc quá, các anh cứ thộn ra. Có điều trường mình lịch sự lắm, mua hết báo của Chu Văn An đấy.
Tôi cười:
- Chết-Vì-Ăn-Trứng-Vịt mà. Dù gì cũng sẵn truyền thống.
Chuông reo từ thân cây, chói tai. Tôi và Loan về lớp. Tiếng tụng bài ồn ào. Nhỏ Yến đứng ngoài dục tôi đi tập vũ. Tôi ngại ngùng vì giờ thầy Ðàn cho bài kiểm. Cúc, Xuyến, Mai Nhí, Mai Nhót chả ngần ngại mất bài, hí hửng kéo nhau tập bài vũ tây phương Espana. Màn biểu diễn “quay van” (Waltz) này có Nhót Nhí làm con gái, Cúc Xuyến làm con trai. Tụi nó đâu cần tập tành gì trong trường. Vì mỗi chiều thứ bảy đi “bum” là chúng nó tập ngay trên sàn nhảy còn gì. Rõ ràng hôm nay chen chúc đi tập vũ để tránh bài Não hắc ám. Nhìn lại cả bàn cuối đi gần hết, còn lại Loan Hoàn chưa biết tìm cách gì thì tiếng loa cứu tinh vang lên:
- Yêu cầu tất cả các trưởng ban Báo Chí và Văn Nghệ xuống giảng đường họp về vấn đề phân phối Giai Phẩm Mê Linh và tổng dượt văn nghệ chiều nay.
Loan nhẩy cỡn lên:
- Hà hà chính ta là trưởng ban “Béo Chấy” đây. Ta sẽ gấp sách Vạn Vịt một cách rất hợp pháp.
Nhỏ Hoàn níu tay Loan:
- Ta đi theo với. Ta là phó trưởng ban nghe Loan.
Nhưng phía bàn trên Ngọc đã nheo nhéo:
- Loan ứ ừ. Nhân danh phó trưởng ban “Béo Chấy”, hôm nay rất cần sự hiện của ta.
Hoàn xịu mặt:
- Tao tìm Ngọc Viên bảo nó họp Xã Hội mới được.
Hoàn chưa kịp chạy ra thì Yến ở đâu chạy vào lớp tôi:
- Mai ơi đi tập mau. Cô Minh bảo cho lớp tụi mi nghỉ nếu thầy Ðàn chưa kịp về. Thầy đi công chuyện xa rồi.
Yến vừa dứt lời, cả lớp đã hét vang rền, đập bàn, đập ghế om sòm đến nỗi cô Mi phải chạy vào:
- Ơ hay, các cô làm loạn đấy à, có để lớp bên cạnh học không.
- Cuối năm rồi mà cô. Ðâu có lớp nào học ngoan đâu cô.
- Tụi em còn một năm nay để hét thôi ạ.
- Thầy Ðàn thông cảm tụi em, mà cô chả thông cảm.
Mỗi đứa một câu, Cô Mi đứng chịu trận, chỉ biết đưa tay lên xuỵt xuỵt. Nhỏ Yến kéo tôi đi. Tôi còn cố rủ rê:
- Ê tụi mi xuống nhà chơi không?
Cả bọn lâu la ào ào kéo nhau xuống.
- Cô nào xuống thì xuống nhưng đừng lang thang bà Tổng la đấy. Còn ngồi lại lớp thì phải yên lặng.
Cô Mi nói đuổi theo, không biết có đứa nào chịu nghe không.
Vừa xuống khỏi cầu thang. Chúng tôi gặp thầy Ðàn từ ngoài cổng bước vào. Cả lũ rú lên cười rồi chạy lại bên thầy.
- Các chị làm gì xuống hết đây thế, lên lớp đi chứ.
- Thầy xong công chuyện chưa ạ. Sao thầy không đi lâu lâu.
- Dạ thầy vào phòng Hiệu Ðoàn nghỉ mệt. Ðể con rót nước mời thầy sơi.
- Áo thầy đẫm mồ hôi để con quạt cho ạ.
- Thầy đừng lên lớp dạy, thầy nghỉ mệt ạ.
Mười mấy cái miệng chõ vào thầy. Tôi cười:
- Tao thấy bây giờ thầy mới bắt đầu mệt. Xem tụi nó lôi thầy thế kia kìa.
Thầy khua tay cho yên mấy cái miệng:
- Gớm lâu lâu tôi thấy các chị ngoan được một lần làm tôi cảm động. Nhưng có điều các chị tỏ ra ngoan nhất là lên lớp học.
Nói đến học là vài đứa ỉu xìu, vài đứa vẫn cố kỳ nhèo:
- Thôi thầy. Ðừng làm bài nghe thầy. Lên lớp thầy cho chơi nghe thầy.
- Thưa thầy con tình nguyện hát giúp vui.
- Ðệ Nhất thi đến nơi rồi còn đòi chơi, không sợ mấy em lớp dưới nó cười cho à.
Thầy đi về phía cầu thang. Lũ học trò khốn khổ lẽo đẽo theo sau.
Yến chạy lại trước mặt thầy:
- Xin phép thầy cho Ánh Mai đi tập vũ để chiều tổng dượt.
Mai Nhót nói theo:
- Tụi con cũng ở dưới này tập vũ ạ.
- Ðược cô nào vũ thì vũ. Các cô khác lên lớp rồi tôi hậu xét
Tôi với Yến vào nhà chơi. Các tiên phụ đã đợi sẵn. Vài câu lườm nguít chào nhau. Chúng tôi tập cho đến khi mệt nhoài. Lúc gần kết thúc, tôi nghĩ mình phải làm một cái gì đặc sắc mới được. Tôi nhón chân quay nhẹ người cho voan bay cao lên quá mặt rồi uốn người gần sát đất. Một vài tiếng trầm trồ khen. Tôi ngửng lên. Chao ơi là đông. Khán giả áo trắng xem cọp vây kín hai cửa sổ lớn và cửa ra vào. Hơi ngượng ngượng. Mặt tôi hình như đỏ bừng bừng. Nhưng phải tập quen chứ. Mai mốt trên sân khấu thật làm sao. Tôi đưa tay khẽ chấm mồ hôi trên trán, gấp cánh voan lại đưa cho Yến:
- Thôi tao về lớp nghe. Tao phải lo tất niên lớp.
Khán giả tách ra nhường lối cho tôi đi. Tôi xỏ chân vào guốc rồi len ra ngoài. Một vài tiếng khen nho nhỏ:
- Chị dễ thương quá.
Tôi cúi đầu mỉm cười một mình:
- Ừ dễ thương quá, thế mà giờ này chưa có người thương.
Lòng tôi chợt bâng khuâng. Hình ảnh “ai đó” đến với tôi tràn đầy êm ả. “Ai đó” chỉ trong giấc mơ, trong đợi chờ. Tôi nhớ đến Yến vừa cho cả lũ biết: ”Năm nay mình lại vũ cho Ðại Hội Tất Niên trường Dược.” Một thoáng vui buồn không định nổi len lén trong lòng. Hai năm trước, đệ Tam, tôi làm tiên phụ trong vũ khúc Tiếng Sáo Thiên Thai. Màn vũ này cũng được mời trình diễn trong Ðại Hội Tất Niên Trường Dược. “Ai đó” đưa tôi về. Rồi sau đó đi vào giấc mơ của tôi. Tuyệt đẹp như khúc nhạc Thiên Thai tình tứ. Êm ái chập chờn như cánh voan trắng bay. Rồi năm nay. Có được gặp lại?
Tôi chợt chạy nhanh hơn để đánh tan nỗi bâng khuâng. Ðịnh phóng lên cầu thang, nhưng nhìn xuống chân tôi lại vội vã chạy ra máy nước gần đó. “Eo ơi, chân dơ kinh hồn, tiên nữ mà chân bẩn thì . . lạc lối về mất” Nói một mình trong ý nghĩ buồn cười oà ập:
- Mấy em bé lúc nẫy mà nhìn thấy chân tiên bẩn thì làm sao còn dễ thương.
Tôi mở máy cho nước nóng chảy hết rồi đưa chân vào. Dòng nước lạnh chảy len lỏi vào những ngón chân, thật thoải mái. Ðang tận hưởng thì:
- Em ma-ri-phông-tên nào kia.
Tôi giật mình quay lại gặp ngay mặt Cúc.
- Mặt cô nương thế này mà giống ma-ri-phông-tên sao. Ông cho mi một chưởng bi giờ.
Cúc Gà Mỹ cười rung rúc, giả vờ ngơ ngác:
- Ô xí lộn. Trông xa bên cạnh máy nước tưởng em ma-ri-phông-tên nào, nhưng lúc mi quay lại thì lại giống em ma-ri-sến.
Tôi cầm guốc lên định cho Cúc một phang nhưng nó đã chạy bay biến lên lầu. Tôi đuổi theo sau. Hành lang Ðệ Nhất vắng hoe, hôm nay chỉ có lớp B1 học giờ thứ năm. Vừa nghe tiếng guốc của tôi, Khanh kêu the thé:
- Bố Meo đấy ư.
- Không tao là Mai Nhắng chính hiệu nai vàng ngơ ngác. Hì hì, nhìn tụi mi ngồi như mẹ mốc í.
Hai nhỏ Tuyết và Khanh ngồi chồm hổm trên bàn, tựa cầm lên đầu gối, trước mặt là đống tiền vung vãi, mắt lim dim không thèm ngửng lên. Tôi buồn cười nhìn tư thế tả oán cái bụng lép của hai nhỏ:
- Ứ hự, nhìn xa thì giống hai mẹ mốc, nhìn gần thì giống hai cóc chết.
Khanh đẩy đống tiền ra trước mặt tôi.
- Chín ngàn ba trăm đồng.
- Vậy là có ba đứa không chơi.
Khanh gật gù:
- Diệu phước và Kim Vui về Huế ăn Tết. Thanh Xuân về Mỹ Tho. Tụi nó gửi tiền mua cart chúc Tết giáo sư.
Tôi nhìn ngang ngửa:
- Tụi nó đâu?
- Tụi nào?
- Nhí Nhót.
Tôi vừa dứt lời thì . . á . . á. Hai bên tai tôi bị phục kích, giật mình muốn xỉu. Mấy cái mặt nham nhở từ gầm bàn nhô lên.
Tôi làm tỉnh:
- Từ nẩy tao cứ tưởng lũ chó của bác Ba đi lạc. Khiếp, sủa ghê thế.
Hoàn ghé tai tôi:
- Có phải tai bị ù ù giật giật như mắc phong không.
Tụi nó cùng ré lên:
- Nó bị phong nhĩ rồi.
Tôi phì cười:
- Nham nhở vô cùng.
Bàn bạc chia công việc mua bánh trái đồ dùng cho buổi tất niên một hồi là hết giờ thứ năm. Loan nhắc lại lần nữa:
- Nhớ quà cho các em cô nhi nhé.
Và không quên hẹn hò:
- Chiều nay đến trường tổng dượt nghe.
Cả bọn kéo nhau về. Gần Tết nên giờ thứ năm vắng hơn mọi ngày khác. Một hai lớp tan ra không đủ làm khuấy động không khí yên ả của trường. Nắng rực sáng. Bóng cây râm mát đổ dài trên sân. Vài chiếc lá rơi lờ lững đậu trên ngọn cỏ xanh.
- Nắng quá mi nhỉ?
- ừ, nắng.
Tôi lấy kính mát đeo. Vùng nắng trở nên dịu dàng. Hành lang như vắng lặng hơn. Không đứa nào nói một lời gì, dù đầu óc không êm đềm. Trăm ngàn ý nghĩa đang lao xao. Ðang nghĩ gì nhỉ, nhớ đến gì nhỉ, dù ý nghĩ đó thật mộc mạc thật đơn giản cũng không muốn nói, làm xôn xao những yên ả hiện tại.


Về đến nhà, thay quần áo, không buồn ăn cơm trưa, tôi nằm dài trên phản gỗ giữa phòng, thiếp ngủ dễ dàng. Tôi không nhớ trong giấc ngủ mình đã mơ gì, chỉ khúc cuối trước khi giấc mơ bị cắt ngang làm tôi tiếc ơi là tiếc. Nếu người gọi không phải là mẹ tôi thì tôi đã gắt ỏm tỏi lên rồi:
- Chao ơi, phải chi bị gọi trễ năm phút thôi là mình được ăn rồi không.
Tôi đang mơ đến chỗ được mời đi ăn bún ốc. Vừa đúng lúc bà hàng đưa tô bún nghi ngút khói, tôi chưa kịp nuốt nước bọt một cái ực để bắt đầu ăn thì mẹ tôi gọi dậy đi học.
Tức thật. đành xuống dưới nhà rửa mặt cho hết cái tức. Cái mặt nhăn nhăn nửa tỉnh táo, nửa ngái ngủ trong gương trông đến buồn cười.
- Mẹ gọi con mấy giờ hả mẹ.
- Gần hai giờ con ạ.
- Ái dà còn sớm.
- Con dặn mẹ hai rưỡi, nhưng mẹ gọi sớm cho con ôn bài.
Mẹ tưởng tôi có giờ luyện thi thầy Nghiên. Chiều nay thầy bận nên cho lớp nghỉ, may quá, đúng vào chiều tôi đi tổng dượt.
Thay quần áo rồi xuống nhà. Mẹ đang đan áo. Bát bún ốc lúc nãy vẫn còn vương vấn. Ừ lâu quá tôi chưa ăn cái món hấp dẫn này. Tí ớt. Tí gừng trong lọ nước me chua. Chao ơi, con tỳ con vị đang náo loạn. Giờ này có bán rồi đấy, phải đi ăn mới được. Tôi chạy vào lục ví xem còn bao nhiêu . . . một trăm năm mươi đồng, dư sức qua cầu.
Tôi cài cặp vào xe rồi chào:
- Thưa mẹ con đi.
- Ừ con đi, Lái xe cẩn thận.
Chiếc Solex rất là ngoan ngoãn, phóng một mạch đến nhà Tuyết. Tiếng máy xe vừa tắt, cái mặt ngái ngủ của Tuyết ló ra:
- Mày hả Mai. Hôm nay thầy Nghiên nghỉ mà.
Tôi suỵt khẽ:
- Ði đớp bún ốc không, tao bao.
- Mới đi móc túi hay sao mà giầu thế.
- Khỉ, mau lên.
Tuyết co giò chạy vào, một lát ôm cặp ra:
- Ông bà già có hỏi han không.
- Không, đang mộng bình thường.
Hai đứa dắt nhau ra đến đầu ngõ mới dám mở máy xe, đến thẳng một mạch đến chợ Vườn Chuối.
- Tao hỏi thật, có đủ đớp bis không đấy.
Tôi bắt chước giọng nói của thầy Mẫn:
- Bình tĩnh, bình tĩnh. Chúng ta sẽ quất hai tô, một ly sương sa hạt lựu tráng miệng. Chúng ta còn tiền tặng ăn mày nữa cơ mà.
Tuyết cười tươi rói, ôm cặp vào lấy chỗ. Tôi dựng xe rồi theo vào sau. Cái mặt nhăn nhó của Tuyết trở ra báo sự bất bình thường.
- Xui quá mi ơi! Bà bún ốc hôm nay nghỉ.
Thật chán chường. Tôi ngẩn người:
- Thật à, sao vô duyên thế.
- Ừ đúng là số rệp.
Hai đứa mặt xị một đống, tần ngần nhìn cái xập vắng teo của bà hàng bún. Chả lẽ đến rồi lại đi về không.
- Vào ăn đại cái gì đi.
Tuyết lắc đầu:
- Có bún ốc tao mới ăn.
- Thôi gỡ gạc ly sương sa cho mát.
Thế là hai đứa ngồi xuống xập chè. Chè hôm nay cũng nhạt nhẽo vô duyên làm sao. Hai đứa vừa ăn vừa hậm hực.
Tôi thả Tuyết về nhà. Thôi, đến trường tổng dượt là vừa. Cứ quay như chong chóng. Học hành, văn nghệ, vui chơi, ăn quà. Còn bao nhiêu lâu như thế nữa?.


Vào cổng trường tôi cảm thấy khang khác. Chỉ cách nhau vài tiếng đồng hồ, cùng ngôi trường thân yêu, nhưng sao với buổi chiều, tôi có tâm trạng là lạ. Hình như những tà áo trắng bé nhỏ hơn, xinh xắn hơn, ít ỏi hơn. Các em phần nhiều mặc áo đầm. Ôi hình ảnh này là hình ảnh xa xưa của tôi đây mà. Như trở lại với kỷ niệm. Như gặp lại cố nhân. Và rồi cũng có thể, đối với các lớp buổi chiều tôi thấy mình nhớn hơn, già hơn. Cái mặt vác cao lên, giữ dáng chững chạc khi diễn hành qua một đám em nho nhỏ đang trố mắt nhìn, nói cười khúc khích. Một giáo sư đang đi về hướng tôi. Tim tôi chợt đập nhanh, bồi hồi. Cô Thức. Giáo sư Công Dân Ðệ Thất. Tôi cúi đầu chào khẽ:
- Cô ạ. Cô nhớ em không ạ.
Cô Thức vẫn nụ cười hiền hòa như sáu năm trước, khi tôi còn là con bé cắt tóc bum bê, mặc áo đầm trắng thắt nơ, nhẩy cỡn lên bắt mấy cánh chim nâu rơi xoay xoay trong gió. Thời đó sao thật bé thơ, chỉ biết ghi đậm trong tâm nụ cười của cô Thức, vẻ vui tươi của cô Phi Phượng, tai ngẩn ngơ nghe giọng dịu dàng của cô Tường Vân, nét duyên dáng trong lúc giảng bài của cô Lệ Tuyết, khuôn mặt ngập nắng sớm khi đứng bên cửa sổ của cô Thanh. Tôi đã tôn thờ những cái đẹp ấy. Vai trò giáo sư đối với tôi là lý tưởng. Mẫu dáng giáo sư là những thần tượng tuyệt vời. Tôi luôn luôn ngưỡng vọng và mơ ước. Tôi không dám tưởng tượng một ngày mình có thể đạt được ngôi vị giáo sư.
Bây giờ, ngày càng mờ nhạt những mơ tưởng đáng yêu này, ngày càng xa đi những thần thánh đó, và tâm hồn tôi lần lần mòn mỏi với thời gian, theo tuổi lớn. Cho đến hôm nay, thoáng xúc động len lén trong hồn, nước mắt tôi long lanh trực trào.
- Ánh Mai chứ ai mà không nhớ. Bây giờ đệ mấy rồi.
- Dạ đệ nhất ạ.
Tôi run run đáp khẽ. Giọng nghèn nghẹn. Sáu năm rồi mà cô còn nhớ tôi. Có lẽ niềm sung sướng nhất của đời học trò là được giáo sư nhớ đến mình. Cô vuốt tóc tôi nhẹ nhàng:
- Nhanh nhỉ. Thế chiều nay em đến trường có chuyện gì.
- Dạ em dự tổng dượt văn nghệ tất niên ạ.
Cô Thức nhìn về phía giảng đường rồi giục.
- Vậy thôi em vào đi, còn sửa soạn nữa chứ.
Tôi dạ khẽ, cúi đầu chào cô, rồi chạy vụt qua sân, sang giảng đường. Lòng vui rộn ràng.


Trường chiều nay mang không khí vui nhộn. Lớp nào cũng có người ra người vào, xôn xao khó học. Giảng đường chật ních, phần đông là vũ sĩ và kịch sĩ xúng xíng trong trang phục đủ kiểu đầy mầu sắc. Nào là áo tứ thân trong vũ khúc dân tộc, quay tơ. Áo chiến bào trong ca kịch Hội Nghị Diên Hồng. Rồi Kimono với chiếc dù xinh xinh trong điệu Hoa Anh Ðào, v.v. Một vài nghệ sĩ vẽ râu vẽ mày giả trai. Chao ơi, vui ơi là vui. Trưng Vương quả đa tài đa sắc.


Như mọi năm, tổng dượt văn nghệ được tổ chức ở giảng đường. Chỉ khác là năm nay chương trình chia ra làm hai. Một bên là vũ, một bên là kịch và ca. Mỗi bên có một giáo sư chủ tọa và giám khảo. Văn nghệ của các em buổi chiều được trình diễn trước. Tụi tôi, chị cả của trường nên trình diễn gần cuối chương trình. Cũng đỡ, tụi tôi lại được điệu đà đủng đỉnh trang điểm phấn son.


Tôi gặp lũ bạn ở phía sau giảng đường. Yến phân phối trang phục. Trang phục tiên nữ mượn của đoàn vũ Hoàng Thi Thơ thật đẹp và đủ bộ. Có cả yếm hoa cườm đủ mầu, thắt lưng, vương miện. Cũ người mới ta có khác. Chúng tôi vui sướng giúp nhau cài áo, sửa voan. Là tiên chính, tôi được bộ áo đặc biệt và đẹp nhất bọn.
Bạn bè đã sửa soạn gần xong, chưa thấy tôi trang điểm, Yến dục rối rít. Thoa một lớp phấn mỏng lên mặt, bỗng thấy ngại ngùng. Như lớp phấn thời gian che phủ, tôi lớn lên, và đổi khác. Thoáng buồn phiền. Nhưng chẳng buồn lâu. Tiếng ồn ào của bạn bè kéo tôi về thực tại. Tôi giơ tấm gương lên soi, nhìn thấy nụ cười mình héo hon.


Chúng nó cứ giục toáng chứ có muộn màng đâu. Còn thì giờ, tụi tôi kéo nhau ra hàng ghế ngồi xem.


Bao nhiêu công tập luyện, hôm nay là ngày hồi hộp nhất. Lo âu là liệu màn vũ mình có hay và hấp dẫn để giáo sư và các bạn trưởng khối tuyển vào buôỉ trình diễn văn nghệ tất niên toàn trường không?
Mấy em đệ thất đệ lục nho nhỏ trình diễn mấy màn vũ xuân thật là dễ thương. Có em quên nhịp vũ, đứng ngượng ngùng rồi đỏ mắt khóc, tội ghê. Tụi tôi ngồi xem chương trình cho đến khi phần trình diễn bắt đầu đến các lớp đệ tam thì các bạn kéo tôi vào hậu trường sửa sang lại trang phục. Cài lại chiếc vương miện bằng hạt trai trên tóc, xoa lên má cho nhau một tí phấn hồng để tiên xinh đẹp hơn. Hồi hộp ôn lại những nhịp bước, chờ đến lượt mình . . lên Thiên Thai.


Giáo Sư trưởng khối và phó trưởng khối ngồi chấm điểm từng màn vũ và kịch. Phần đơn ca thường là những ca sĩ đã nổi tiếng ở trường như Như Lan ở lớp tôi thì chẳng phải qua cuộc tuyển lựa. Kết quả cuộc tuyển lựa được thông báo ngay cuối chương trình. Hai màn vũ Espana và Thiên Thai ở lớp tôi đều được trúng tuyển. Tôi ăn gian chứ thực ra màn vũ Thiên Thai là của chung mấy lớp Ðệ Nhất với nhau.
Thật vui, hả hê, sung sướng tràn ngập. Tụi tôi kéo ra ngoài khao nhau một chầu ăn quà. Tranh nói, tranh kể lể những vui buồn trong lúc tập dượt và trình diễn. Rồi lại rạo rực, háo hức chờ ngày lên sân khấu toàn trường.


Gần tan hàng thì chị Minh Thoa, là Trưng Vương trước tôi hai năm, bây giờ là sinh viên trường Dược đến thăm. Cả bọn reo hò đón chào. Sau vài câu thăm hỏi, chị Thoa đưa cả bọn một xấp thiệp mời và dặn dò: ”Cả hai màn vũ đến trình diễn cho Tất Niên trường Dược cuối tuần này nhé”. Thế là chương trình cuối tuần lại được đem ra bàn tính.
Riêng tôi, hồi hộp bâng khuâng . . như thể . . sắp gặp lại cố nhân.

Vui Tất Niên

Chao ôi, mới tới cửa trường lòng đã rộn cả lên rồi. Ái chà, hôm nay không có nàng nào mặc áo trắng cả, lột xác hết. Thế mới biết là dân Trưng Vương diện. Tôi cứ tưởng mình mặc thế này chắc là nổi lắm. Chắc là bà con xì xầm, ngó ngó nhìn nhìn dữ lắm, vì quần “pan” trắng rộng ba mươi lăm phân ống, áo nhung tím dài ngang đùi, xẻ hở đằng trước đến bụng. Vậy mà lúc này tôi thấy mình chả thấm vào đâu. Hôm nay, đố ai tìm thấy nét đơn giản áo trắng thơ mộng. Hippy. À la mode như điên. Tôi thầm nghĩ:
- Trưng Vương mình mà trình diễn thời trang, nhất định sẽ đứng đầu thiên hạ. Con cháu Hai Bà mà . . . trò gì mà chả đứng đầu.
Khỏi cần quay lại nhìn mặt, nghe tiếng rít là tôi biết Mai Nhí đang ở sau mình. Tôi không quay lại, khệ nệ cầm hai túi bánh lên lầu. Chúng nó đang có trò gì mà ồn ào thế. Tiếng kéo bàn ghế, tiếng cãi nhau hỗn loạn. Không khí hôm nay khác hẳn mọi hôm, không áo trắng, không cô giám thị ở đầu cầu thang kiểm soát đồng phục, không chào cờ, không có bài “moral” nhắn nhủ trước khi vào lớp. Hình như đứa nào cũng điệu vì đứa nào cũng đẹp hơn mọi khi. Ðứa nào cũng có một chút trang điểm, má hồng hào, môi ửng đỏ, làn mi cong mơ màng duyên dáng. Hình như tay không ôm cặp, mặt không nhăn nhó trốn bài, nên đứa nào cũng có vẻ nhẹ nhàng thanh thoát, mặc dù cũng phải ôm đồm hộp bánh gói quà, nhưng mặt vẵn tươi như hoa.
- Con ranh, bây giờ mới vác mặt đến.
- Tụi mi làm gì mà to mồm thế.
Mai Nhót kể lể:
- Chúng nó đòi thử bánh của tao.
- Tao hy sinh thử trước xem có độc không.
- Không cần “test” đâu Ngọc. Mi giúp tao cắt thạch đi.
Tôi đưa dao cho Ngọc rồi nhìn quanh lớp vừa được trang hoàng lộng lẫy.
- Ðứa nào vẽ đẹp thế kia.
Loan vênh mặt:
- Nhìn thế mà không biết là tao sao.
- Ừ ừ giống sân khấu cải lương “mùa xuân trong dĩ vãng”
Tôi lôi mấy hộp bánh trong giỏ ra. Lũ bạn lại bâu lấy tôi như lũ kiến đen. Tôi gạt ra:
- Khỏi cần tụi mi, tao nếm ở nhà rồi.
- Mi nếm không bảo đảm. Miệng mi không kháng độc.
Tôi đưa cho mỗi đứa một hộp để sắp ra đĩa. Quay lại khanh tôi tiếp tục phân công.
- Mã Thày với Hồng Ù để đó. Tụi mi đi mua hoa dùm tao đi.
- Hôm nay đám cưới mày đí hở.
Tôi vờ nghiêm giọng ra lệnh:
- Tụi mi chỉ có mười lăm phút để làm công tác này.
Nhưng không ăn thua gì. Chúng nó cứ nhởn nhơ đùa:
- Hoa gì. Huệ trắng hay Vạn Thọ đỏ.
- Mua Vạn Thọ làm gì hở khỉ.
- Thôi Mồng Gà vậy nhé.
Tôi phải dậm chân hét:
- Con lậy mấy má
Lúc đó hai đứa mới kéo nhau đi:
- Mấy má đi đây con.
Tôi tức bật cười. Vài phút sau có tiếng gõ cửa. Tiếng Cúc:
- Ðứa nào giúp tao, bây.
Tôi chạy ra mở cửa. Cúc hai tay ôm hai trái dưa hấu trên ngực, nó kêu:
- Nặng quá tao vác từ dưới nhà lên sái cả tay.
Rồi Cúc nhăn nhó ngồi phệt xuống ghế thở dốc:
- Bạn bè bất hiếu . . . Ở dưới nhà còn một trái nhỏ. Tao gặp hai “wuỷ” Hồng Ù với Mã Thầy. Tao bảo chúng nó giúp tao. Hai con cười nham nhở, mỗi đứa cú đầu tao hai cái, phát mông tao hai cái rồi chạy.
Tôi dỗ dành:
- Tại hôm nay mi diện đầm trông mũm mĩm dễ nựng quá.
Cúc vờ quẹt mắt:
- Híc híc. Tủi cho cái thân gà mỹ. Cho em thử cái bánh này cho đỡ tủi.
Cúc cầm miếng bánh chạy vụt ra ngoài, lờ tiếng hét phản đối của lũ bạn.
Tôi dụ khị mấy đứa:
- Trên này tạm xong rồi, tụi mi chịu khó xuống sân chờ đón giáo sư không mấy lớp kia dành mất.
Dầu là giáo sư chính lớp nào thì vào lớp đó. Nhưng tôi muốn có những giáo sư khác nữa. Lớp có nhiều giáo sư dự, thì buổi tất niên mới vui và có giá trị.
Cả bọn kéo nhau xuống. Vài đứa ở lại lớp giúp tôi bổ dưa, xếp bánh. Năm nào cũng thế, tôi đứng lên tổ chức tất niên đều được bạn bè giúp đỡ tận tình. Và năm nào cũng được khen. Nhưng chỉ còn năm nay nữa thôi. Một lần cuối để tổ chức cuộc vui với bạn với trường. Rồi sẽ chả còn nữa, sẽ chẳng còn dịp la hét với nhau, ăn uống với nhau, chơi đùa với nhau. Những gì đang có lúc này rồi sẽ không có. Những gì đang có bây giờ, sẽ đi vào ao ước, ao ước mãi. Tôi lại thần người ra, buồn.
Bản nhạc ngoại quốc vang lên từ máy băng làm rộn ràng căn phòng. Bạn bè đang xúm vào chiếc bánh lớn Hoàn làm.
- Nhỏ Hoàn khéo quá.
- Phải tao có con trai, tao cưới nó làm dâu.
- Cũng tiếc. Thôi tặng đỡ tao ông anh kỹ sư của mi, tao không chê đâu.
Tôi cũng ghé vào nhìn và khen Hoàn:
- Tưởng Hoàn bị phế thải, không ngờ còn một ít giá trị đấy.
Một lũ ngồi tán dóc rồi nhe răng cười như đười ươi.
Tin giáo sư sắp vào lớp mình. Lớp học nhốn nháo. Tôi hồi hộp lẩm nhẩm câu chúc Tết giáo sư, dè dặt đặt bó hoa bên cạnh bàn, sợ không dám ôm, sợ tụi nó chế là cô dâu. Tuyết và Ngọc đã mời được giáo sư. Cả lớp vỗ tay ròn rã đón chào.
Cô Vân hôm nay mặc áo hoa vàng trang trọng. Cô cười thật tươi. Lũ học trò xúm quanh cô vui vẻ, chả bù ngày thường nhìn thấy cô là run lên cầy xấy vì cô lúc nào cũng sẵn sàng một rổ trứng vịt để tặng. Chưa hôm nào cô Vân đẹp như hôm nay, thật cởi mở, thật gần gũi. Cô đưa cho Khanh gói giấy hoa trên tay:
- Quà lì xì các em.
Chúng nó reo vui, tranh nhau ngồi cạnh cô Vân. Nhỏ Loan ra hiệu các bạn yên lặng. Tôi cầm bó hoa đến bên cô. Cả lớp lặng như tờ. Giọng tôi run run:
- Thưa cô, chúng con, toàn thể nữ sinh lớp 12AP2 kính chúc cô . . cùng gia quyến . . một năm mới an khang hạnh phúc, . . và cô luôn luôn mạnh khoẻ để dìu dắt chúng con trên đường học vấn . . .
Cả lớp vỗ tay rộn rã. Cô Vân đỡ bó hoa, giọng cảm động:
- Cô cám ơn tất cả các em. Ðầu tiên cho cô gửi lời kính chúc tất cả phụ huynh của các em được mọi sự như ý. Tiếp đến, cô chúc các em học thật giỏi, cuối năm thi đậu . . . năm nay là năm cuối cùng ở bậc trung học, các em phải cố gắng để đạt được kết quả tốt, tạo tiếng thơm cho trường.
Tất cả cúi mặt lắng nghe. Tôi ngẩng lên nháy mắt Loan. Loan hiểu ý bắt đầu chương trình:
- Nào, một, hai, ba . . .


Xuân đang dần dần đi đến
Chúng ta ngồi quây quần bên thầy cô, yêu dấu.
Xuân sẽ dần dần đi mất.
Chúng ta ngồi quây quần nhớ thầy cô, thật nhiều.


Chúng tôi hát đi hát lại, giọng trầm buồn vời vợi. Nỗi xúc cảm dâng đầy lên mắt. Câu hát thật ngắn, bình thường như tâm hồn nữ sinh áo trắng, nhưng thiết tha chan chứa ý nghĩa. Tôi cắn môi, nước mắt lại gần ứa ra, không hát nổi:
- Trời, buồn quá.
Loan vỗ tay thay đổi không khí:
- Nào tiếp, Ly Rượu Mừng.


Ngày xuân nâng chén ta chúc nơi nơi . . .


Một vài đứa cầm ly cụng nhau cười. Tiếng cười lại vang khắp phòng.
Hát được nửa bài thì thầy Ðàn mở cửa vào. Chúng tôi mừng quá, nhẩy lên hét.
- Thầy ạ, thầy ạ.
Thầy đưa tay ra hiệu:
- Hát tiếp đi, tiếp đi . .


á a a a . . hát khúc hoàn ca chúc mừng đời mới . . .


Chúng tôi lại tiếp tục vỗ tay hát theo thầy. Thầy chào cô Vân. Bọn học trò vô tư nghêu ngao hát. Cô và thầy cùng vỗ tay theo tiếng hát.
Vừa xong bài Ly Rượu Mừng chúng nó xúm vào đòi thầy lì xì. Cả bọn đồng thanh:
- Lì xì
- Thầy, lì xì thầy.
- Ơ làm gì mà thầy lì xì thầy loạn lên thế, lớn rồi.
- Càng lớn càng biết tiêu tiền ạ.
- Thầy lì xì lấy hên, tụi con được thi đậu ạ.
- Thì từ từ . . . ngồi xuống, để tôi phải xin phép giáo sư chính của các chị chứ. Chả như cô chú đến nhà muốn lì xì cũng phải “xin phép hai bác cho tôi lì xì các cháu hay ăn chóng lớn” chứ.
Cô Vân lắc đầu cười, chịu thua lũ học trò ồn ào quấy phá.
- Cô chịu rồi ạ. Cô bảo thầy lì xì nhiều nhiều cho tụi con lấy hên thi đậu.
- Ngồi xuống yên lặng, đã đứa nào chúc gì chưa mà đòi lì xì.
- Chết chết, con chúc thầy sống lâu trăm tuổi.
- Ơ nó rủa thầy chết rồi còn chúc thầy sống lâu.
- Chúc đàn gà của thầy mỗi ngày đẻ một trứng.
- Gà người ta đẻ một ngày năm trái. Bây giờ chúc một ngày một trái là mất tiền lì xì rồi.
Lũ học trò nhâu nhâu như đàn gà của thầy. Ðứa nịnh thầy miếng bánh, đứa mời thầy uống nước. Không biết thầy phải lì xì thế nào để đáp lại . . tấm thịnh tình của lũ học trò.
Thầy trịnh trọng lấy trong túi áo một hộp hình chữ nhật, gói bằng giấy trắng học trò. Chúng tôi nhảy lên reo hò. Nhót Nhí hứng quá đập bàn kêu bùng bùng.
- Yên nào, từ từ.
- Trời tiền của thầy thơm quá.
Thầy giơ gói giấy lên cao:
- Chị nào đoán được trong này có gì thì được gấp đôi.
Ù nhanh miệng đoán:
- Xấp tiền hai chục.
- Rồi một chị.
Toét tiếp:
- Hộp kẹo.
- Hai chị.
- Cái điệu này không bình thường thầy mới đố.
Nhót đoán:
- Con chuột.
- Ðúng, con chuột.
Thầy bình thản cười cười:
- đoán tiếp đi.
- Con thằn lằn.
- Con cóc.
- Thôi thầy mở đi thầy.
Tôi chợt nhớ đến tối hôm trại bánh chưng, chúng nó lấy chăn của thầy đắp, thầy lạnh, không biết đứa nào lấy, bèn đi rao:
- Này này tôi nuôi rệp trong chăn để làm thuốc đấy, ai có mượn thì để ý không chết hết rệp của tôi.
Chao ôi, mới tới cửa trường lòng đã rộn cả lên rồi. Ái chà, hôm nay không có nàng nào mặc áo trắng cả, lột xác hết. Thế mới biết là dân Trưng Vương diện. Tôi cứ tưởng mình mặc thế này chắc là nổi lắm. Chắc là bà con xì xầm, ngó ngó nhìn nhìn dữ lắm, vì quần “pan” trắng rộng ba mươi lăm phân ống, áo nhung tím dài ngang đùi, xẻ hở đằng trước đến bụng. Vậy mà lúc này tôi thấy mình chả thấm vào đâu. Hôm nay, đố ai tìm thấy nét đơn giản áo trắng thơ mộng. Hippy. À la mode như điên. Tôi thầm nghĩ:
- Trưng Vương mình mà trình diễn thời trang, nhất định sẽ đứng đầu thiên hạ. Con cháu Hai Bà mà . . . trò gì mà chả đứng đầu.
Khỏi cần quay lại nhìn mặt, nghe tiếng rít là tôi biết Mai Nhí đang ở sau mình. Tôi không quay lại, khệ nệ cầm hai túi bánh lên lầu. Chúng nó đang có trò gì mà ồn ào thế. Tiếng kéo bàn ghế, tiếng cãi nhau hỗn loạn. Không khí hôm nay khác hẳn mọi hôm, không áo trắng, không cô giám thị ở đầu cầu thang kiểm soát đồng phục, không chào cờ, không có bài “moral” nhắn nhủ trước khi vào lớp. Hình như đứa nào cũng điệu vì đứa nào cũng đẹp hơn mọi khi. Ðứa nào cũng có một chút trang điểm, má hồng hào, môi ửng đỏ, làn mi cong mơ màng duyên dáng. Hình như tay không ôm cặp, mặt không nhăn nhó trốn bài, nên đứa nào cũng có vẻ nhẹ nhàng thanh thoát, mặc dù cũng phải ôm đồm hộp bánh gói quà, nhưng mặt vẵn tươi như hoa.
- Con ranh, bây giờ mới vác mặt đến.
- Tụi mi làm gì mà to mồm thế.
Mai Nhót kể lể:
- Chúng nó đòi thử bánh của tao.
- Tao hy sinh thử trước xem có độc không.
- Không cần “test” đâu Ngọc. Mi giúp tao cắt thạch đi.
Tôi đưa dao cho Ngọc rồi nhìn quanh lớp vừa được trang hoàng lộng lẫy.
- Ðứa nào vẽ đẹp thế kia.
Loan vênh mặt:
- Nhìn thế mà không biết là tao sao.
- Ừ ừ giống sân khấu cải lương “mùa xuân trong dĩ vãng”
Tôi lôi mấy hộp bánh trong giỏ ra. Lũ bạn lại bâu lấy tôi như lũ kiến đen. Tôi gạt ra:
- Khỏi cần tụi mi, tao nếm ở nhà rồi.
- Mi nếm không bảo đảm. Miệng mi không kháng độc.
Tôi đưa cho mỗi đứa một hộp để sắp ra đĩa. Quay lại khanh tôi tiếp tục phân công.
- Mã Thày với Hồng Ù để đó. Tụi mi đi mua hoa dùm tao đi.
- Hôm nay đám cưới mày đí hở.
Tôi vờ nghiêm giọng ra lệnh:
- Tụi mi chỉ có mười lăm phút để làm công tác này.
Nhưng không ăn thua gì. Chúng nó cứ nhởn nhơ đùa:
- Hoa gì. Huệ trắng hay Vạn Thọ đỏ.
- Mua Vạn Thọ làm gì hở khỉ.
- Thôi Mồng Gà vậy nhé.
Tôi phải dậm chân hét:
- Con lậy mấy má
Lúc đó hai đứa mới kéo nhau đi:
- Mấy má đi đây con.
Tôi tức bật cười. Vài phút sau có tiếng gõ cửa. Tiếng Cúc:
- Ðứa nào giúp tao, bây.
Tôi chạy ra mở cửa. Cúc hai tay ôm hai trái dưa hấu trên ngực, nó kêu:
- Nặng quá tao vác từ dưới nhà lên sái cả tay.
Rồi Cúc nhăn nhó ngồi phệt xuống ghế thở dốc:
- Bạn bè bất hiếu . . . Ở dưới nhà còn một trái nhỏ. Tao gặp hai “wuỷ” Hồng Ù với Mã Thầy. Tao bảo chúng nó giúp tao. Hai con cười nham nhở, mỗi đứa cú đầu tao hai cái, phát mông tao hai cái rồi chạy.
Tôi dỗ dành:
- Tại hôm nay mi diện đầm trông mũm mĩm dễ nựng quá.
Cúc vờ quẹt mắt:
- Híc híc. Tủi cho cái thân gà mỹ. Cho em thử cái bánh này cho đỡ tủi.
Cúc cầm miếng bánh chạy vụt ra ngoài, lờ tiếng hét phản đối của lũ bạn.
Tôi dụ khị mấy đứa:
- Trên này tạm xong rồi, tụi mi chịu khó xuống sân chờ đón giáo sư không mấy lớp kia dành mất.
Dầu là giáo sư chính lớp nào thì vào lớp đó. Nhưng tôi muốn có những giáo sư khác nữa. Lớp có nhiều giáo sư dự, thì buổi tất niên mới vui và có giá trị.
Cả bọn kéo nhau xuống. Vài đứa ở lại lớp giúp tôi bổ dưa, xếp bánh. Năm nào cũng thế, tôi đứng lên tổ chức tất niên đều được bạn bè giúp đỡ tận tình. Và năm nào cũng được khen. Nhưng chỉ còn năm nay nữa thôi. Một lần cuối để tổ chức cuộc vui với bạn với trường. Rồi sẽ chả còn nữa, sẽ chẳng còn dịp la hét với nhau, ăn uống với nhau, chơi đùa với nhau. Những gì đang có lúc này rồi sẽ không có. Những gì đang có bây giờ, sẽ đi vào ao ước, ao ước mãi. Tôi lại thần người ra, buồn.
Bản nhạc ngoại quốc vang lên từ máy băng làm rộn ràng căn phòng. Bạn bè đang xúm vào chiếc bánh lớn Hoàn làm.
- Nhỏ Hoàn khéo quá.
- Phải tao có con trai, tao cưới nó làm dâu.
- Cũng tiếc. Thôi tặng đỡ tao ông anh kỹ sư của mi, tao không chê đâu.
Tôi cũng ghé vào nhìn và khen Hoàn:
- Tưởng Hoàn bị phế thải, không ngờ còn một ít giá trị đấy.
Một lũ ngồi tán dóc rồi nhe răng cười như đười ươi.
Tin giáo sư sắp vào lớp mình. Lớp học nhốn nháo. Tôi hồi hộp lẩm nhẩm câu chúc Tết giáo sư, dè dặt đặt bó hoa bên cạnh bàn, sợ không dám ôm, sợ tụi nó chế là cô dâu. Tuyết và Ngọc đã mời được giáo sư. Cả lớp vỗ tay ròn rã đón chào.
Cô Vân hôm nay mặc áo hoa vàng trang trọng. Cô cười thật tươi. Lũ học trò xúm quanh cô vui vẻ, chả bù ngày thường nhìn thấy cô là run lên cầy xấy vì cô lúc nào cũng sẵn sàng một rổ trứng vịt để tặng. Chưa hôm nào cô Vân đẹp như hôm nay, thật cởi mở, thật gần gũi. Cô đưa cho Khanh gói giấy hoa trên tay:
- Quà lì xì các em.
Chúng nó reo vui, tranh nhau ngồi cạnh cô Vân. Nhỏ Loan ra hiệu các bạn yên lặng. Tôi cầm bó hoa đến bên cô. Cả lớp lặng như tờ. Giọng tôi run run:
- Thưa cô, chúng con, toàn thể nữ sinh lớp 12AP2 kính chúc cô . . cùng gia quyến . . một năm mới an khang hạnh phúc, . . và cô luôn luôn mạnh khoẻ để dìu dắt chúng con trên đường học vấn . . .
Cả lớp vỗ tay rộn rã. Cô Vân đỡ bó hoa, giọng cảm động:
- Cô cám ơn tất cả các em. Ðầu tiên cho cô gửi lời kính chúc tất cả phụ huynh của các em được mọi sự như ý. Tiếp đến, cô chúc các em học thật giỏi, cuối năm thi đậu . . . năm nay là năm cuối cùng ở bậc trung học, các em phải cố gắng để đạt được kết quả tốt, tạo tiếng thơm cho trường.
Tất cả cúi mặt lắng nghe. Tôi ngẩng lên nháy mắt Loan. Loan hiểu ý bắt đầu chương trình:
- Nào, một, hai, ba . . .


Xuân đang dần dần đi đến
Chúng ta ngồi quây quần bên thầy cô, yêu dấu.
Xuân sẽ dần dần đi mất.
Chúng ta ngồi quây quần nhớ thầy cô, thật nhiều.


Chúng tôi hát đi hát lại, giọng trầm buồn vời vợi. Nỗi xúc cảm dâng đầy lên mắt. Câu hát thật ngắn, bình thường như tâm hồn nữ sinh áo trắng, nhưng thiết tha chan chứa ý nghĩa. Tôi cắn môi, nước mắt lại gần ứa ra, không hát nổi:
- Trời, buồn quá.
Loan vỗ tay thay đổi không khí:
- Nào tiếp, Ly Rượu Mừng.


Ngày xuân nâng chén ta chúc nơi nơi . . .


Một vài đứa cầm ly cụng nhau cười. Tiếng cười lại vang khắp phòng.
Hát được nửa bài thì thầy Ðàn mở cửa vào. Chúng tôi mừng quá, nhẩy lên hét.
- Thầy ạ, thầy ạ.
Thầy đưa tay ra hiệu:
- Hát tiếp đi, tiếp đi . .


á a a a . . hát khúc hoàn ca chúc mừng đời mới . . .


Chúng tôi lại tiếp tục vỗ tay hát theo thầy. Thầy chào cô Vân. Bọn học trò vô tư nghêu ngao hát. Cô và thầy cùng vỗ tay theo tiếng hát.
Vừa xong bài Ly Rượu Mừng chúng nó xúm vào đòi thầy lì xì. Cả bọn đồng thanh:
- Lì xì
- Thầy, lì xì thầy.
- Ơ làm gì mà thầy lì xì thầy loạn lên thế, lớn rồi.
- Càng lớn càng biết tiêu tiền ạ.
- Thầy lì xì lấy hên, tụi con được thi đậu ạ.
- Thì từ từ . . . ngồi xuống, để tôi phải xin phép giáo sư chính của các chị chứ. Chả như cô chú đến nhà muốn lì xì cũng phải “xin phép hai bác cho tôi lì xì các cháu hay ăn chóng lớn” chứ.
Cô Vân lắc đầu cười, chịu thua lũ học trò ồn ào quấy phá.
- Cô chịu rồi ạ. Cô bảo thầy lì xì nhiều nhiều cho tụi con lấy hên thi đậu.
- Ngồi xuống yên lặng, đã đứa nào chúc gì chưa mà đòi lì xì.
- Chết chết, con chúc thầy sống lâu trăm tuổi.
- Ơ nó rủa thầy chết rồi còn chúc thầy sống lâu.
- Chúc đàn gà của thầy mỗi ngày đẻ một trứng.
- Gà người ta đẻ một ngày năm trái. Bây giờ chúc một ngày một trái là mất tiền lì xì rồi.
Lũ học trò nhâu nhâu như đàn gà của thầy. Ðứa nịnh thầy miếng bánh, đứa mời thầy uống nước. Không biết thầy phải lì xì thế nào để đáp lại . . tấm thịnh tình của lũ học trò.
Thầy trịnh trọng lấy trong túi áo một hộp hình chữ nhật, gói bằng giấy trắng học trò. Chúng tôi nhảy lên reo hò. Nhót Nhí hứng quá đập bàn kêu bùng bùng.
- Yên nào, từ từ.
- Trời tiền của thầy thơm quá.
Thầy giơ gói giấy lên cao:
- Chị nào đoán được trong này có gì thì được gấp đôi.
Ù nhanh miệng đoán:
- Xấp tiền hai chục.
- Rồi một chị.
Toét tiếp:
- Hộp kẹo.
- Hai chị.
- Cái điệu này không bình thường thầy mới đố.
Nhót đoán:
- Con chuột.
- Ðúng, con chuột.
Thầy bình thản cười cười:
- đoán tiếp đi.
- Con thằn lằn.
- Con cóc.
- Thôi thầy mở đi thầy.
Tôi chợt nhớ đến tối hôm trại bánh chưng, chúng nó lấy chăn của thầy đắp, thầy lạnh, không biết đứa nào lấy, bèn đi rao:
- Này này tôi nuôi rệp trong chăn để làm thuốc đấy, ai có mượn thì để ý không chết hết rệp của tôi.
Thủ phạm là bọn tôi đang khúc khích cười trong chăn ấm áp, chợt nghe thấy thế, giật mình, quăng vội chăn ra. Thế là thủ phạm bị lộ tẩy. Ðể đánh dấu kỷ niệm đó, tụi tôi gọi thầy là ông Ðạo Rệp.
Mấy đứa hết ý kiến, thầy dọa:
- Không ai đoán, tôi cất đi.
Tôi buộc miệng:
- Rệp. Con rệp.
Cả lũ vỗ tay:
- A đúng rồi. Ông Ðạo Rệp chỉ có con rệp. Con rệp của ông Ðạo Rệp.
Thầy cười cười đưa gói quà cho tôi.
- Rệp chúa to lắm đấy. Cô mở ra cho mỗi cô một con.
Tôi hơi run, nhưng cũng cố làm tỉnh mở dây cột ra. Các bạn xúm vào hù:
- Nó nhẩy này.
- Ơ tao nghe rệp nó ngáy.
Tôi nhăn nhó nhìn thầy cầu cứu:
- Thôi thầy, con gì, con không mở đâu.
- Con rệp. Cô cứ mở ra.
- Ghê quá.
Ba lớp giấy gói được mở ra. Cái hộp mầu đen đen, trông khả nghi,ơn ớn. Rệp thật chắc tôi chết mất. Tôi lấy hết can đảm mở tung hộp ra rồi ném vào người nhỏ Loan đang ghé mắt nhìn: “Này”. Loan nhẩy cỡn lên hét. Vừa lúc lũ bạn nhận ra quà của thầy. Ðó là bài hát Lý Con Rệp, bài hát này tụi tôi hát tặng thầy hôm nấu bánh chưng.
Một lũ vỗ tay ào ào, mỗi đứa cầm một bản, đồng thanh hát. Thầy vui mừng ngồi vỗ tay theo nhịp.


Bắt con rệp ta cạo râu
Bắt con rệp ta cạo râu
Cạo râu xong đem nhúng
Ðem nhúng ta nhậu chơi . . . ứ ư ừ ứ ư . . .
Nhúng xong ta mổ bụng
Lòng mề ta sào chua
Lá gan ta ướp nghệ
Ðôi chân ta sào dấm
Cái đuôi ta sào ròn
Là dzô . . í a . . dzô nồi
Cho dzô nồi . . ta nhậu chơi
Là dzô . . í a . . dzô nồi
Cho dzô nồi . . ta nhậu chơi

Ðứa cười, đứa hát, đứa vỗ tay, đứa đập bàn. Ðứa nào mệt ngồi thở, đứa còn sức cứ việc hát, gào điếc cả tai. Thật vô tư. Thật thoải mái. Hát đi hát lại. Chán con rệp rồi đến con chuột, chán chuột rồi mổ lợn, ăn no nê, ăn đến mệt đừ không làm thịt nổi nữa. Cô Vân nhăn mặt:
- Các em hát mấy bài nghe ghê quá.
Loan đề nghị hát cá nhân. Không đứa nào xung phong. Thầy đề nghị:
- Tôi nghe đồn lớp này có Tam Ca Ba Cái Lon. Tôi nghe tiếng mà chưa được thưởng thức tài nghệ.
Loan quay lại nhìn tôi và Cúc. Chúng tôi cùng cười biểu đồng tình. Loan hắng giọng giới thiệu:
- Thưa giáo sư và các bạn, Tam Ca Ba Cái Lon xin trình diễn bài . . .
Lũ bạn nhao nhao:
- Chưa giới thiệu tên tuổi.
- Dạ, dạ, bên trái tôi là Lon Sì Ma, bên phải là Lon Cô Ca, giữa là tôi, chính hiệu Lon Băm Ba. Ban Tam Ca tôi xin trình diễn “Số Ðào Bông”
Cả lớp cười bò. Loan cầm đàn dạo phừng phừng. Tôi chả hiểu nó chơi điệu gì, nhưng có vẻ ăn khớp với bài hát. Tôi và Cúc cầm lon gõ nhịp. Và cả ba cái lon gân cổ kêu:


Nàng yêu tôi – Nàng yêu tôi
Nàng xách va li nàng theo tôi,
Nàng theo tôi
Mà tôi. . . mà tôi không dám chứa,
Nàng thút thít
Rồi khóc lóc
Nàng cố van xin tình yêu tôi

Rồi nàng đòi cưới tôi
Nàng yêu tôi – Nàng yêu tôi
Nàng móc trái tim nàng cho tôi
Mà tôi . . mà tôi đâu dám lấy
Nàng hấp hối
Rồi trăn trối
Nàng quyết chỉ yêu mình tôi thôi
Rồi nàng chết vì tôi.



Tụi tôi vừa hát vừa làm hoạt cảnh mùi mẫn. Dứt lời, cả lớp vỗ tay, đòi hát bis. Hoàn đứng lên phản đối:
- Mất giá con gái quá, phải đổi lại.
Chúng nó lại đồng tình:
- Tam Ca này phản động phái nữ.
- Ðàn ông chóng già vì thiếu đàn bà mà.
Loan ra hiệu cho tôi và Cúc, rồi dạo lại đàn:

Chàng si tôi – Chàng si tôi
Quỳ xuống dưới chân chàng van tôi
Chàng van tôi
Mà tôi . . mà tôi đâu dám hứa.
Chàng thút thít – chàng thút thít
Chàng nói hãy thương dùm thân trai
Dùm thân trai
Rồi thề chết vì tôi.



Mọi người nghe bài hát lòng hả hê

Hát cười một lúc tôi chợt nhớ ra:
- Sao các em cô nhi chưa thấy đến.
- À, văn phòng dành mục đó cho buổi chiều, vì Cô Nhi Viện yêu cầu là đưa các em đến buổi chiều.
- Trời, tụi con mong mãi, sắm đầy quà.
- Các cô nghịch phá quá, giao cho các cô, văn phòng sợ phải dỗ các em khóc. Thôi gửi cho văn phòng chuyển lại các em buổi chiều trao dùm.
Tất cả tán thành. Các tiết mục văn nghệ khác lại nối tiếp. Ăn uống, hát, vui cười cùng với giáo sư đến mười rưỡi. Kể ra thì hơi sớm, nhưng giáo sư phải đi họp trên Bộ. Thế là giải tán. Một bọn rủ nhau vào sở thú. Bọn khác rủ nhau diễu phố Tết, hàng hoa Nguyễn Huệ.
Bọn tôi ở lại ngồi tán dóc vài câu lấy hứng trước khi dọn dẹp. Băng nhạc vẫn còn để nhẹ nhẹ. Nhót ngồi vắt vẻo trên bàn nhịp chân theo nhạc:
- Sẽ làm gì.
- Không đớp nữa.
- Chắc chắn. Tao đang no kềnh.
- Diễu
- Nhạt. Chán mớ
- Nhót.
Một lũ tròn mắt, đồng thanh:
- Nhót. OK.
- Tao chịu nhót.
- Tại sao không nhỉ.
- D’accord. Bal classique nhẹ nhàng.
Loan ý kiến:
- Ðể tao qua xem mấy lớp kia về chưa, rủ qua đây chơi cho đông.
Loan chạy vụt ra . Chúng tôi hò nhau dẹp bàn ghế vào sát tường, để một khoảng trống giữa lớp. Một đứa lo sắp xếp nhạc cho đúng chu kỳ đủ điệu. Một đứa lo đóng cửa kín mít. Thật sốt sắng, không chút ngại ngùng, cái thói ham chơi vẫn thế.
Loan kéo được một lũ mười mấy tên vào ngập lớp. Ngày thường đứa nào cũng hiền dịu trong lớp áo trắng, hôm nay mới rõ mặt nhau. . nữ kê tác quái. Một số tôi quen, một số tôi chỉ quen mặt nhưng không biết tên. Chả sao, thường “bum ban” có ai cần biết tên ai. Một đứa chạy lại tôi như gặp tình nhân muôn thủa:
- Chao ơi, người đẹp bé bỏng . .
Tôi xua tay:
- Ơ tao không làm đào hôm nay đâu.
Con nhỏ vẫn nhăn nhở:
- Thì làm kép. Hôm nay chàng có nét tuyệt vời của một đàn ông không đẹp trai.
Tôi cười cười theo nó ra giữa sàn nhún nhảy Rumba.
Cả bọn đứng quanh bật cười. Trớn đã bắt đầu. Sàn nhảy đầy người. Loan giao hẹn:
- Ðứa có quần nhảy với đứa không quần. Hai đứa có quần hay không quần nhảy với nhau là bị phạt.
Luật không quần và có quần bắt đầu từ bal đệ tứ. Vì là nữ nhi cả nên đứa mặc quần làm kép, đứa mặc váy đầm làm đào. Minh Hiển nhìn quanh phòng than thở:
- Chao ôi, âm thịnh dương suy rồi.
Tôi hớn hở:
- Hà hà ta có giá quá.
Các “em” xúm vào tranh dành tán “cái thằng” tôi:
- Ô thằng kép ngỗng
Vừa xong Rumba với Ngân thì đến Cúc kéo tôi sềnh sệch:
- Hây . . zu lê zu đăng xê a vếch mỏa.
Kép ngỗng lắc với đào ù. Tôi vừa nhảy với Cúc vừa cười sặc sụa:
- Không khá được . . không khá được.
Một số ngồi vỗ theo nhịp Cha Cha Cha. Chả mấy lúc tất cả đều nhập bọn. Vừa nhẳy vừa rú như lũ điên. Cười nghiêng ngả. Nhạc tour không còn hợp lúc này, luật có quần và không quần không còn hợp lý nữa, tụi tôi đồng ý chỉ chơi nhạc mạnh thôi. Tiếng đàn tiếng trống như chất kích thích, làm thân người đứa nào cũng giật giật, nhún nhảy. Nhảy cuồng nhảy loạn.
Nhảy mệt thì lại ngồi nghĩ chuyện phá thối. Tôi lại bên Loan lấy vài cục đá cầm trong tay lại gần nhỏ Cúc. Cúc đang nhảy cỡn, miệng cười quác quác, tôi để nhẹ hai cục đá vào cổ áo rộng của nó. Con nhỏ hét lên nhảy tưng tưng trật nhịp. Cúc tung áo ra khỏi jupe vừa rủa tôi:
- Mắc dịch.
Mai Nhót vỗ tay:
- Gà tê rốn
Hoàn theo:
- Gà đông lạnh.
Cúc hậm hực tìm cách trả thù. Nó tìm một nạn nhân mới với trò mới. Thế là cả bọn vừa nhảy vừa bày chuyện tinh ma để trêu chọc nhau. Ðứa nào cũng vừa nhảy vừa nhìn ngang nhìn ngửa. Tuy thế sẽ có lúc đứa này nhìn thấy sau lưng đứa kia cái đuôi dài lê thê, vừa che miệng cười thì đã tìm thấy sau lưng mình một miếng giấy:
- Coi chừng chó điên
- Khỉ rừng
- Ðười ươi
Chả biết đứa nào là thủ phạm vì đứa nào cũng nhe răng cười đáng ghét.
Nhảy, đùa, cười, mệt đừ người. Mồ hôi vã như tắm. Thế mà cả bọn vẫn vui chơi không ngừng. Tôi và Cúc nằm úp mặt, dang hai tay hai chân trên mấy bàn kê sát tường nghỉ mệt. Chỉ vài giây, Cúc lại có trò tinh ma khác. Nó cầm bình nước đổ xuống đất. Nhạc vẫn còn hấp lực kích thích, tụi nó vẫn còn năng lực giật. Chẳng đứa nào để ý, nên một con ếch nhảy ra, có một đứa vồ ếch. Nạn nhân là Mai Nhí. Nó ngã dập mông, bốn vó lên trời. mặt mày méo xẹo. Vài đứa khác nhẩy mạnh vào đống nước văng tung tóe:
- Khiếp đứa nào làm đổ nước thế.
- Ðứa nào chơi bẩn quá.
Chúng nó cãi nhau ỏm tỏi. Chỉ có tôi là biết thủ phạm. Ðang choe choé chưởi nhau, bổng có tiếng gõ cửa. Cả lũ im mồm, trố mắt nghe ngóng. Tiếng gõ gấp rút hơn như thúc dục, như dọa dẫm
- Chết chết khéo bà Tổng
- Thôi chết rồi.
Bây giờ thì mặt mày tái mét. Tôi thì thào:
- Tắt máy hát mau.
Hoàn ra hiệu tất cả ngồi xuống. Mai Nhót rón rén mở chốt cửa. Tiếng nói vọng vào:
- Mười hai giờ hơn rồi các cô chưa về sao.
Ôi Hoàng Tử. Hoàng Tử Trọc. Mùa xuân vẫn không làm cho dung nhan Hoàng Tử bớt cau có. Mai Nhót nhanh miệng đáp:
- Tụi cháu sắp về bác. Tại đang dọn dẹp cho sạch sẽ.
- Các cô dẹp mau mau còn về chứ. Bà Tổng mà biết là bị la đó. Làm gì các cô chơi dữ vậy.
Nói rồi Hoàng Tử bỏ đi. Mấy đứa ôm nhau cười rúc rích:
- Chết chưa, ham chơi, muộn thế mà tao đâu biết.
- Bà Tổng mà biết chắc ra Hội đồng Kỷ Luật cả đám.
- Sợ phải kéo nhau ra quận ấy chứ. Nhẩy đầm lậu mà.
Rủ nhau dọn dẹp cho sạch sẽ rồi cả lũ kéo nhau về. Nắng một giờ gay gắt như nàng xuân cáu kỉnh, tràn ngập sân trường. Lớp nào cũng vắng vẻ yên lặng. Mọi người về hết từ bao giờ. Trong văn phòng còn hai cô giám thị đang sửa soạn về.
- Lớp nào vậy? Các em chơi muộn thế. Trên đó còn lớp nào không?
- Dạ không ạ.
- Thôi về nhé. Không ở nhà lại đợi cơm. Chúc các em ăn Tết vui vẻ.
- Dạ, cám ơn cô. Chúng em cũng kính chúc cô một mùa xuân vui tươi.
- Tết tụi em đến cô chúc Tết để cô lì xì nhé cô.
- Ơ . . mặc cả khó nhỉ.
Cả bọn cười ồ.

Ðại Hội Trưng Vương

Khi mới nghe xong thông cáo về lễ Hai Bà, lòng tôi thật nôn nao. Tôi chỉ muốn chạy ngay xuống văn phòng để ghi tên đầu danh sách. Hội Trưng Vương kỳ này không có mục diễn hành như mấy năm trước. Nhưng chương trình thật là hấp dẫn, có thi đua gia chánh, nữ công, thể thao, báo chí, hùng biện và đặc biệt nhất là Ðại Nhạc Hội ở rạp Thống Nhất, bán vé gây quỹ cho trường. Tôi cùng lũ bạn lao xao bàn bạc dự thi. Tụi tôi bảo nhau là mình chỉ còn năm nay, được làm nữ sinh Trưng Vương, được thi đua và trình diễn trong lễ của Trưng Vương, thì mình cố tạo những hình ảnh đẹp, những nét chấm phá đậm đà cho đời mình để khỏi tiếc nuối về sau. Vì vậy chúng tôi sốt sắng dự hầu hết những cuộc thi đua trong Hội kỳ này. Ðứa nào cũng dự thi ít nhất ba môn. Ðến nỗi cô Hảo phải kêu lên:
- Các cô thi lắm thế. Rồi liệu có giựt được giải nào không?
- Tụi em đâu cần có giải. Tụi em chỉ muốn nếm mùi đủ trò thi.
Cô Hảo lắc đầu cười:
- Lớp các cô dự đông nhất đấy.
- Cô thấy tụi em lớp thi mà hoạt động mạnh mẽ không. 12AP2 tụ tập toàn nhân tài cô ạ.
Cô Hảo trề môi:
- Thế lớp các em có ai thi hùng biện không?
- Dạ có Liên Minh hùng biện Việt văn, Bích Thủy nói tiếng tây như đầm, hùng biện bằng Pháp văn.
Thông cáo mới ra hôm qua mà hôm nay môn nào cũng có người ghi tên. Có môn gần một trăm thí sinh. Ðọc thấy tên tôi chen chúc trong danh sách thi gia chánh, cô Hảo hỏi:
- Ánh Mai mà cũng thi gia chánh nữa à.
- Trời cô khi em quá.
- Thế em biết làm món gì.
- Dạ . . luộc nước sôi ạ. Em luộc khéo lắm.
Cô Hảo vỗ lưng tôi:
- Lém quá.
Loan giới thiệu:
- Thế nên, thưa cô, nó là Mai Nhắng ạ.
Cả bọn ồ lên cười. Thanh Mai hỏi chuyện môn thi khác:
- Thi xe đạp chậm bằng xe nhỏ được không cô.
Ðứa khác chõ vào:
- Thi bằng xe ba bánh được không cô.
Cô lườm hai nhỏ lắc đầu:
- Trường sẽ cung cấp xe đạp để thi cho đồng đều.
Rồi cô với tay bấm chuông. Chúng tôi trở về lớp bàn chuyện dự hội. Tôi, Cúc, Mai Nhót sẽ thi xe đạp chậm. Môn thi này cũng hấp dẫn ly kỳ. Ðứa thắng giải là đứa đạp xe chậm nhất mà không quá ba lần chống chân xuống đất. Tụi tôi hẹn nhau vào con đường lá để tập. Nhưng vấn đề là, làm sao mượn xe đạp, vì đứa nào cũng đi xe gắn máy.
Hai ngày sau, Nhót vào lớp khoe:
- Tao mượn được xe rồi. Tí nữa giờ nghỉ của cô Duyên, mình sẽ xuống tập.
Cúc gật đầu:
- Tao cũng mượn được xe của con em hờ.
Tôi nhăn nhó:
- Em hờ tao đi Honda. Chưa biết mượn ai. Mày mượn ai vậy Nhót?
Thanh Mai nheo mắt bí mật, khiến tôi với Cúc trố mắt tò mò:
- Ai vậy?
- Hoàng Tử Trọc.
Tôi và Cúc phá lên cười. Nhót khoái trí kể:
- Cả ngày hôm qua tao ngồi tán chàng. Chàng hứa cho mượn vài ngày để tập.
Tôi thật phục tài tán của nó. Hoàng Tử lúc nào cũng khó khăn cau có, thế mà Nhót nịnh nọt làm sao Hoàng Tử vui lòng cho nó mượn xe. Cúc nói:
- Hèn chi lông nheo nó rụng hết. Tưởng tán được chàng hào hoa phong nhĩ nào hóa ra là Hoàng Tử Trọc.
Nhót vênh váo:
- Tao cần xe chứ cần gì hào hoa phong nhĩ.
Giờ nghỉ, tuy không có xe tôi vẫn theo Cúc và Thanh Mai xuống. Ði ngang chỗ đậu xe, Nhót ghé tai tôi bảo nhỏ:
- Tao thấy chiếc xe kia không khóa kìa . . mượn đại đi.
- Ðâu . . ghê thấy mồ, lỡ nó mách bà Tổng.
- Gần chuông thì trả về chứ có lấy đâu luôn mà sợ.


Tôi ngần ngại, nhưng rồi cũng theo lời xúi dại của Nhót. Nhìn trước nhìn sau không thấy ai để ý, dắt vội chiếc xe ra cổng. Cổng sau hôm nay chỉ khép hờ. Hoàng Tử bận rộn quét lá ở đằng trước. Ba đứa lẻn ra ngoài an toàn.
Chúng tôi lâu lắm mới đi lại xe đạp nên rủ nhau lượn vài vòng đẹp mắt trước khi tập. Lá trên cây đổ xuống, lá dưới đường vỡ tan, cùng với tiếng cười vui. Tụi tôi nối đuôi nhau đạp cho quen chân vì đã bỏ xe đạp từ năm đệ lục. Dạo đó con đường Nguyễn Bỉnh Khiêm và Lê Thánh Tôn quanh khu Hải Quân Công Xưởng chưa bị cấm, một đàn áo trắng đạp xe nối hàng dài. Hồi đó tôi thật khổ sở vì không được đi xe đạp. Mẹ tôi cứ la “con đi không vững” nên bắt tôi phải theo chế độ xe nhà gò bó. Sau tôi liều, đợi mẹ ngủ trưa, lấy xe đạp đi học, tạo một chuyện đã rồi . . mẹ đành chiều.


Khi đã được đi xe đạp rồi thì nỗi khổ kế tiếp là không được mặc áo dài. Ngắm các bạn, với tà áo lụa cài ở sau xe, tà áo uốn lượn chập chờn, tiếng vạt áo phần phật trong gió rộn cả tai, nó tuyệt vời kiêu sa làm sao, hơn chiếc áo đầm cụt lủn của mình. Chuyện này thì mẹ tôi nhất quyết không chiều, mẹ bảo:
- Ði xe đạp mặc áo đầm cho gọn. Tính con vô ý, rồi tà áo dài cuốn vào xe.
Thế là đành quê hơn các bạn. Ðạp đằng sau để nhìn tụi nó đẹp và người lớn hơn mình. Năm sau, nhà dọn đi xa trường, tôi lại bị buộc vào chế độ xe trường, bị các bạn chế diễu là đi xe chở chó. Mãi đến năm đệ tam tôi mới được tự do, bụi đời với chiếc xe Velo Solex đen cho đến bây giờ.


Lượn một lúc, ba đứa bắt đầu tập đạp thật chậm và giữ thăng bằng. Cũng khó, đạp chậm dễ ngã quá.
- Á á có xê ra không.
Ðang tập, đầu vẩn vơ không để ý. Cúc gần cạnh tôi từ lúc nào. Hai xe móc vào nhau, đổ nghiêng ngả, hai đứa chập choạng rồi ngã lăn ra đám lá. Có tiếng cười khanh khách của Mai Nhót ở cuối đường. Cúc lồm ngồm ngồi dậy nhăn nhó phủi áo. Tôi trách:
- Mi khỉ ghê. Ði cái kiểu gì.
Nó ẹo người ấn vào cạnh sườn, mếu máo:
- Tao cũng tê người chứ bộ.
Ðứa này đổ ngã lên đứa kia khốn khổ. Nhưng vẫn nhe răng cười. Thanh Mai hô hố:
- Nản quá không khá được.
- Sư mi cứ cười mãi, run tay làm sao giữ thăng bằng được.
Nhót chỉ tôi nhìn nhỏ Cúc đang gò xe. Dáng thật tếu. Không nhịn được hai đứa lại bò lăn cười rũ rượi:
- Giời ơi là giời, có xuống đây mà xem Gà Mỹ chổng phao câu lên tập xe đạp không nè.
Mải cười Cúc, Mai Nhót ủi cả xe vào gốc cây té bổ nhào. Thế mà nó vẫn nhe răng cười nham nhở, đổ tội cho cái xe:
- Xe cha này đứt thắng. Khốn khổ cho thân tao.
Tôi không nhịn được cũng cười theo, nên cũng bị ngã lăn xuống đường, ngồi bệt xuống lề đường ôm bụng:
- Thôi nhé, thôi nhé. Tao lậy tụi mi, tao cười nứt mề mất.
Ba đứa bò càng trên lá, cười. Lá cây cũng cười theo, rì rào.
Tập được một lúc thì Mai Nhí ra kiếm tôi vào để bàn về màn vũ Ðêm Mê Linh. Tôi đem xe dựng trả lại chỗ cũ cho tử tế rồi theo Mai Nhí lên nhà chơi.


Càng gần ngày Hội Hai Bà học càng lười. Ðứa nào cũng chăm chú vào chuyện dự Hội. Trong giờ học chỉ ngồi thì thào:
- Mi thi gì, thêu hay may.
- Không tao làm búp bê.
- Nghề thế, ai dạy.
- Chị hàng xóm. . Này, tao mượn xe đạp của nhỏ bạn em tao giùm mi rồi đó.
- Tao không đi tập xe đạp đâu. Phải để giờ thứ năm tập vũ. Tao không dám bỏ giờ học nữa.
- Mi vũ với đứa nào.
- Nhóm Thiên Thai. Kỳ này tao rủ thêm Mai Nhí làm Trưng Nhị
- Mày làm Trưng Trắc hả.
- Ừ, cũng teo teo. Nghe nói Ðại Hội kỳ này dự trù hơn ngàn người.


Rồi đến giờ chơi mấy đứa cũng túm tụm dính vào nhau bàn bàn tính tính.
- Thế vụ hóa trang tụi mi định sao.
- Tụi nó định làm đám cưới ba miền.
Loan hin mũi:
- Cũng thường. Tao nghe tụi A3 làm rồi.
- Hay hóa trang ba thời cho khác.
- Tức là xưa, nay, và tương lai hở.
Tôi nheo mắt:
- Hóa trang làm sao.
Loan giải thích:
- Thì xưa là áo tứ thân, nay là áo dài bây giờ, còn tương lai là hippy thời đại chẳng hạn. Mình sẽ pha chế thêm.
Tôi cười cợt:
- Tao thích hóa trang thời thượng cổ.
- Mày làm cô dâu nhé.
- Sợ gì, áo cô dâu kết bằng lá hết xảy.
- Con đường lá lúc nào cũng ngập lá. Dư sức may trang phục cho cả hai họ.
Loan lại nảy ra ý kiến mới:
- Hay tụi mình hóa trang Mọi Da Ðỏ đi. Trường mình chưa có ai hóa trang Mọi bao giờ.
Mai Nhót đồng ý:
- Tao thấy hay đó. Nguyên một Bộ Lạc Mọi.
Cả bọn ngật gù:
- Hết xảy.
- Ý kiến hay.
- Mình sẽ có một chúa mọi, một nữ chúa, một tù trưởng, một phù thủy và một đám mọi con.
Cả lũ vỗ tay cười khoái trí, tự khen:
- Tụi mình ăn đứt giải hóa trang rồi
Ý kiến hay, lòng vui khấp khởi:
- Bây giờ chọn vai đi.
Loan là đứa khởi ý nên xung phong:
- Tao làm chúa mọi.
- Tao là tù trưởng. Cúc nói.
Tôi nhìn Mai Nhót. Mái tóc quăn tự nhiên, dài ngang lưng. Vẻ đẹp man rợ của nó, chỉ cần một cái “băng” Mọi cột ngang đầu thì đúng là nữ chúa Mọi. Cũng vì vẻ rừng rú của Mai Nhót, nên khi đến nhà, mẹ tôi gọi nó là Mai Rừng, còn tôi là Mai Nhà.
Hình như Loan cùng tư tưởng với tôi. Nó hất hàm hỏi Thanh Mai:
- Mày làm nữ chúa Mọi đi.
Nhót khoái trí cười híp mắt, đứng lên lắc mông, uốn éo nhảy vài điệu Mọi man rợ. Cả lũ vỗ tay cười.
- Thế đứa nào làm phù thủy.
Khanh Mã Thầy giơ tay nhận vai:
- Tao.
- Ừ mày có dáng phù thủy lắm.
Khanh cười dơ cái răng khểnh duyên dáng phù thủy của nó. Khanh da hơi ngăm đen, mặt thuôn gầy, đóng vai này rất hợp. Bốn vai chính đã xong. Còn tất cả đứa khác làm dân mọi.
- Tự lo đồ hóa trang nhé.
Loan lại nảy ra một ý kiến khác:
- Ê, nhà đứa nào có bao bố không?
- Chi vậy?
- May áo Mọi bằng bao bố là hết xảy.
Tôi nhăn nhó:
- Khiếp, hôi bỏ xừ.
Loan thuyết phục:
- Ngâm xà bông một đêm là hết hôi. Nhưng ăn nhằm gì. Mình mặc có năm phút thôi.
Mã Thày dẫy nẩy:
- Thôi, ngứa thấy mồ. Lúc ra sân khấu một lũ đứng ngãi không giống Mọi lại thành một lũ khỉ đột.
Có Mai Nhót và Cúc tán thành:
- Tao chịu cái mục bao bố. Như vậy mới giống. Tao mặc cho.
- Tao thấy ý kiến hay.
Loan cười tít mắt hài lòng:
- Chiều nay về tao ghé bà chị họ bán gạo xin vài cái bao bố.
Tôi quay sang Mã Thày, đưa ý kiến:
- Mày làm phù thủy nên mặc vải gì đen cũng được.
Thế là xong phần hóa trang. Còn gia chánh, vẫn chưa ngã ngũ là sẽ làm món ăn gì. Ăn thì nhanh, sao nấu nướng khó khăn thế. Món gì cũng không ổn. Chả lẽ lại làm bò bía, bò khô đu đủ. Ðó là hai món tủ của tụi tôi. Nhưng ai lại thi hai món này, là rớt đài ngay. Phải lựa món nào có vẻ đặc biệt, cao lương mỹ vị. Gia chánh được thi từng nhóm. Mỗi nhóm có năm nữ sinh. Nếu ghi danh cùng một nhóm với nhau thì tốt, nếu đơn lẻ thì ban tổ chức sẽ sắp xếp mình với những nữ sinh khác. Mỗi nhóm phải nấu từ ba đến năm món. Bọn tôi có Hoàn, Cúc, Tuyết, Ngọc và tôi. Thanh Mai, Mã Thày và Loan thi nữ công. Ðấy, bọn tôi tuy nghịch ngợm ham chơi, nhưng cũng công dung lắm.
Nhóm gia chánh của tôi chỉ có Hoàn và Tuyết là dân giỏi giang bếp núc. Còn hai đứa kia và tôi là thợ vịn hoặc thợ lau chùi. Tụi tôi bầu Hoàn làm trưởng nhóm.
Một ý kiến bắt đầu:
- Mình làm bánh bao đi. Tao khoái ăn bánh bao.
- Tao thích bánh hoa hồng.
- Tao thích bánh xu xê. Ðứa nào biết làm.
Hoàn gắt:
- Tụi mi toàn nói chuyện thích ăn không.
Cúc cãi:
- Phải tính chuyện những món thích ăn trước chứ, rồi mình sẽ tập làm sau.
Mỗi đứa một ý kiến, rốt cuộc chả định được gì. Lại bàn tiếp sau cho đến ngày Hội.
- Ê, định món xong, chắc tụi mình phải đến nhà đứa nào một ngày để tập trước không đến lúc đó mới làm là tổ trác.
Cả bọn gật gù. Ghi tên thi thì dễ. Nhưng bây giờ sửa soạn cho cuộc thi chẳng dễ tí nào. Như trò thi đạp xe đạp chậm chẳng hạn. Tôi đâu có thì giờ tập. Ðạp xe thì ai chả đạp được, như đạp chậm phải tập giữ thăng bằng, nếu không tập tôi sẽ ngã ngay phút đầu.


Tôi hứa với sách vở là sau Tết sẽ chăm chỉ học hành, nhưng rồi lại thất hứa. Tuy không bỏ giờ học nhiều nhưng đầu óc cứ mông lung, không chú tâm. Lúc thì ngồi nghĩ điệu múa kiếm ra sao cho màn vũ Ðêm Mê Linh, lúc thì nghĩ món ăn gì sẽ nấu cho buổi thi, rồi hóa trang Mọi thế nào cho giống. Những ý nghĩ này cứ cuồng quay với Toán, Vạn Vật Lý Hóa trong đầu.


Rồi cái gì đến sẽ đến, càng gần đến ngày Hội không khí trong trường càng nhộn nhịp.


Ðại Hội Văn Nghệ ở Thống Nhất bắt đầu hai giờ trưa. Việc điều hành và tổ chức đại hội do toàn Ban Ðại Diện Trưng Vương phụ trách dưới sự hướng dẫn của Ban Giám Ðốc. Thầy Ðàn đại điện Ban Giám Ðốc làm trưởng ban tổ chức đại hội. Thầy Hoà và cô Nhã là phó trưởng ban. Thầy Hoà phụ trách Ðại Hợp Ca Hòn Vọng Phu. Cô Nhã phụ trách Hợp Ca Trưng Nữ Vương và Trưng Vương Hành Khúc. Một số vũ và kịch đặc sắc của văn nghệ tất niên được diễn lại. Riêng bọn tôi tập màn Ðêm Mê Linh cho hợp với chương trình kỷ niệm của Nhị Vị Anh Thư.


Thầy Ðàn dặn đi dặn lại là tất cả nữ sinh trình diễn phải có mặt ở Rạp Thống Nhất trễ nhất là tám giờ vì mười giờ tổng tập dượt với sự hiện diện của Bà Hiệu Trưởng, và một số giáo sư trước khi ra mắt khán giả chiều nay. Thầy Ðàn và Thầy Hòa đến từ 7 giờ sáng để thử âm thanh và ánh sáng. Ban đại diện cũng rủ nhau đến sớm để trang hoàng sân khấu, dựng cảnh, thử màn. Vừa làm vừa cười nói quên mệt. Nghệ sĩ Trưng Vương cũng lần lượt đến chật kín hậu trường. Ðứa nào cũng mang theo quần áo, đồ nghề hóa trang. Thiên hạ đi qua cứ tưởng gánh hát tuồng nào. Thanh Mai đến đón tôi. Tay tôi cũng ôm đồm mấy túi đựng đồ hóa trang Mọi và trang phục Trưng Vương. Hai đứa đến hơi muộn. Hậu trường đông nghẹt tài tử, văn nghệ sĩ. Tôi tìm mãi mới được một chỗ trống để đồ nghề của mình. Tiếng cười nói, la oai oái, cãi nhau, nựng nhau, khen nhau, hỗn độn. Vừa thấy tôi và Thanh Mai, thầy Ðàn giơ cao cây roi mây:
- Giờ này mới đến, các cô toàn văn nghệ ngủ trưa.
Tôi chống đỡ:
- Tụi con kẹt xe ạ
- Ðúng mười giờ các bà đến xem đó.
- Vâng.
Loan đang vẽ những lằn đen, bạc lên mặt. Thanh Mai lôi trong gói giấy báo hai cái váy bằng bao bố, đưa cho tôi một cái, cái kia nó ướm vào người. Váy bao bố được rút sợi ngang, tua ra những sợi cứng ngắc vì sơn. Nó mặc jupon ở trong rồi quấn bao bố bên ngoài. Tôi ngắm nghía:
- Ừ, cũng đẹp. Khéo sau ngày Hội, Sài Gòn lại có mốt váy bao bố.
Thanh Mai gật gù, tiếp tục thay áo lót trong rồi cuốn mảnh bao bố khác, đủ mầu sắc sơn nham nhở. Một cái “băng” Mọi cột ngang đầu với chiếc lông gà ở ngay chỗ thắt nút. Loan khen:
- Giống ghê.
Mai Nhót khoái chí giơ hai tay lên trời uốn éo. Cúc và Loan đập trống theo nhịp tế thần cho Nhót nhảy múa.
Loan thì mặc nguyên cái bao bố dài ngang đầu gối, gấu thả tua tua, thắt lưng to, đầu đội mũ lông dài, chân đeo lắc bạc, tay cầm gậy gắn lông dài hai bên. Trông nó đằng đằng hùng khí như . . chúa mọi. Tù trưởng Cúc cũng hóa trang giống như Loan, nhưng mũ lông ngắn hơn, cổ đeo tù và bằng ngà voi. . giả
Tôi không thấy Phù Thủy Khanh đâu. Hỏi Loan:
- Khanh đâu Loan.
Loan tiếp tục vẽ những lằn bạc dữ dằn trên mặt, vừa trả lời:
- Nó về nhà lấy cái xâu đầu lâu.
- Khiếp cái gì ghê thế.
Loan cười cười:
- Tí nữa sẽ biết, độc đáo lắm
Một lúc sau Khanh đến, thở hổn hển như người sắp đứt hơi. Nó rút trong bao ra một xâu đầu lâu làm bằng vỏ trứng, đeo vào cổ. Tôi ngắm nghía:
- Trông cũng ghê ghê. Ai dạy mày vậy.
Khanh vênh váo:
- Tao dạy tao.
Hóa trang xong, trông phù thuỷ Khanh thật khiếp đảm.
- Trẻ con thấy mi chắc khóc thét.
- Hà à . . Hú . . ú . Khanh giơ tay, mắt lim dim đọc vài câu tế thần . . bịa đặt.
Tôi và Mai Nhí mặc trang phục Trưng Vương tập trận mầu vàng, đầu đội khăn vàng, tay cầm kiếm dài lấp loáng. Thật oai nghi. Sáu tên lính trong chiến phục mầu xanh, dây lưng vàng, kiếm ngắn chuôi vàng. Yến làm lửa trại bằng giấy bóng vàng, trong để đèn vàng lung linh thật khéo. Góc hậu trường phía kia, nhóm đám cưới đang cãi nhau ỏm tỏi. Mấy cô dâu đang ngoác mồm réo “bố chồng”:
- Linh lấy cho tao cái lược.
Ông bố chồng mặc áo the đen, đầu đội khăn đống, chạy ngược chạy xuôi tìm lược cho cô con dâu, rơi rụng cả râu.


Có tin Bà Hiệu và các giáo sư đến. Ðứa nào đứa nấy quýnh lên. Bà Hiệu vào thăm hậu trường. Tất cả im lặng cúi đầu chào. Bà mỉm cười, đi quan sát một vòng. Gặp Khanh, Bà nheo mắt nhìn xâu đầu lâu, gật gù:
- Giống nhỉ. Làm bằng cái gì đấy?
- Dạ vỏ trứng ạ.
Rồi bà Hiệu sờ tay lên chiếc áo của chúa mọi Loan:
- Bằng gì thế.
- Dạ bao bố ạ.
Bà Hiệu bật cười:
- Gớm, chịu các cô.
Ðến Bà Hiệu Trưởng của Trưng vương mà còn chịu nữ sinh Trưng vương, thì chiều nay, nhất định khán giả sẽ phải phục nữ sinh Trưng Vương sát đất.


Buổi tổng dượt toàn tất mỹ mãn trước con mắt tin tưởng của Ban Giám Ðốc, khiến mọi người phấn khởi. Ðúng mười hai giờ thì xong. Thầy Hòa đem mấy giỏ bánh mì chất trên bàn kê sát góc sân khấu. Mai Nhót vờ ngây thơ hỏi:
- Bánh mì mua làm gì nhiều vậy ạ.
- Cho các cô ăn trưa chứ làm gì.
- Trời thầy “soang” quá, khao tụi con bánh mì Lan Hương nữa.
Thầy Ðàn khuyến khích:
- Các em trình diện cho hay, Ðại Hội thành công, thầy với thầy Hòa cô Nhã dắt cả lũ văn nghệ đi nhà hàng.
Cả hậu trường vỗ tay hoan hô thầy.
- Nhà hàng nào ạ.
- Continental hay International ạ.
- Tuỳ tuỳ. Nhà hàng nào cũng được.
Thầy hứa lỡ và không tiên đoán được sự tai hại sau này.


Chúng tôi thay trang phục trình diễn, tìm chỗ treo lên cho tử tế và rủ nhau nằm la liệt trong hậu trường. Ðứa này gối đầu lên đứa kia. Vừa ăn bánh mì vừa tán dóc. Nhóm hợp ca Hòn Vọng Phu đang tập dượt lại. Theo thầy, đây là màn vĩ đại nhất của Ðại Hội, với bốn mươi tiếng hát Trưng Vương hòa ca, hợp xướng gần hai mươi phút.
Xong, thầy khen luôn miệng:
- Tuyệt vời, hoàn hảo không ngờ.
Bốn mươi cái miệng nhao nhao nhiễu sách:
- Thưa thầy con không có giầy trắng.
- Chị có giầy mầu gì.
- Dạ mầu hồng.
Thầy cau mặt:
- Chị đứng ngay hàng đầu à. Thôi Liên Hương đứng sau đổi cho Phúc đi.
- Dạ đổi rồi nhưng không vừa.
Thầy dơ tay rao:
- Các chị ở hai hàng sau ai đi vừa giầy cô Phúc đổi giúp tôi đi.
Thử mãi rồi cũng có người. Thế là xong một chuyện.
- Thưa thầy áo con thầy nhuộm, thầy làm rách của con.
- Sao lại rách.
- Ðây ạ.
Con nhỏ đưa gáy ra, áo rách một đường nhỏ ngay cổ áo.
Thầy cười xí xóa:
- Thôi khâu tạm vào, ở đằng sau khán giả không nhìn thấy đâu.
Con nhỏ nhùng nhằng:
- Con bắt đền thầy, con hết áo đi học rồi.
Tôi biết các nàng làm eo thầy, chứ áo trắng đưa thầy nhuộm xanh là áo cũng sắp làm rẻ lau rồi. Thế nhưng lúc này, thầy phải chiều, gật đầu đại:
- Rồi . . rồi hậu xét. Gấu áo đã lên hết chưa.
Thầy đứng ngắm hàng đầu xem tà áo có thẳng đều không, quần trắng rộng rũ chấm mũi giầy, giầy trắng kín mũi đều đặn. Thầy gật gù hài lòng.
Khán giả từ từ đến đầy rạp hát. Hóa trang là màn chót, nên lũ bạn tôi xuống làm khán giả xem chương trình. Màn vũ Ðêm Mê Linh là màn thứ ba nên tôi phải sửa soạn sẵn, đứng nép trong hậu trường hồi hộp. Mai Nhí đứng bên kia hậu trường, nháy mắt cười. Tôi ghé mắt nhìn ra ngoài. Trời, đông kín rạp. Tôi nghe thầy Ðàn điều trình sáng nay là một ngàn năm trăm vé bán hết sạch mà, đó là chưa kể ba hàng đầu dành cho giáo sư và quan khách. Tôi tìm được chỗ bạn bè ngồi, có cả các chị em tôi nữa. Bố mẹ tôi bận nên không dự.
Chương trình mở đầu là chào cờ và hợp ca Trưng Nữ Vương. Bà Hiệu Trưởng bắt đầu chương trình với lời chào quan khách và sơ lược ý nghĩa ngày Hội. Tiếp là giây phút tưởng niệm Nhị Vị Anh Thư với tiếng hát êm đềm của Như Lan trong bài Giòng Sông Hát. Giọng hát, lúc buồn vời vợi, lúc cao vút, ru hồn khán giả ngược dòng lịch sử, trở về một giòng sông oai hùng trong trí tưởng. Thính đường im lặng như tờ.


Giòng sông Hát nước xanh mờ sâu
Êm đềm trôi về đến nơi đâu . .


Thầy Hòa ra hiệu cho tôi và lũ bạn. Kim Ngân, làm xướng ngôn viên, vẻ duyên dáng, lời trịnh trọng, giới thiệu màn vũ Ðêm Mê Linh với vài nét sơ lược trong lịch sử.
Nhạc bắt đầu, màn đỏ kéo lên, đèn mờ mờ, lửa trại bật lên lung linh, sáu tên lính ra trước dàn quân.
Khi nhạc vào điệp khúc:
Ai vì nước . . ai thề ước . .
Tôi - Nữ Vương Trưng trắc - cùng Mai Nhí là Trưng Nhị, trong bộ chiến bào vàng, cầm gươm sáng loáng, theo tiếng hát nhịp nhàng bước ra ngoài sân khấu. Khán giả ồn lên vỗ tay đón tiếp Nhị Vị xuất hiện. Tôi nhìn Mai Nhí mỉm cười. Ngửng cao mặt, ngước mắt kiêu hãnh, tưởng như mình đang dự Nhạc Khúc Khải Hoàn của một thủa oanh liệt nào vang lừng lịch sử. Tiếng vỗ tay nhỏ dần rồi im lặng. Mọi người chăm chú nhìn hai đứa đều đặn múa kiếm. Tôi nghe thấy tiếng chân mình dậm nhịp trên sàn gỗ, tiếng kiếm sắt chạm nhau khi diễn lúc đấu trận. Khúc gần cuối, tôi giơ cao kiếm ngang đầu, bước ra sát phía ngoài sân khấu, vội đảo mắt nhìn về phía bạn bè và người thân. Ô chị em tôi đến đông đủ, đang khua tay vẫy. Và . . “ai đó” của tôi ngồi lẫn trong đám khán giả ngay đằng sau Mai Nhót. Tủm tỉm cười khuyến khích. Một xúc động nhẹ dâng lên. Thôi rồi hình như tôi quên một nhịp đi. Mai nhí nhìn tôi ngạc nhiên. Tôi chớp mắt lấy lại bình tĩnh, tìm lại nhịp chân đều đặn cùng với các bạn. Cố nhìn thẳng ánh đèn t rước mắt, không dám nhìn xuống phía khán giả nữa, cho đến khi cánh màn nhung buông xuống, thở ra nhẹ nhõm. Như Mai trách khẽ:
- Ðồ khỉ, làm tao cũng bị chật nhịp. Bộ ai hớp hồn hả.
Tôi đâu dám nói. Cười nhẹ và chạy vào hậu trường. Thầy khen, bạn bè xúm vào khen. Thật vui.
Mặc nguyên bộ áo Trưng Nữ. Tôi chạy về phía bạn bè chị em. Mọi người vỗ tay nhẹ nhẹ khen tặng một lần nữa, mấy khán giả phụ huynh xung quanh đó nhìn tôi thiện cảm, làm tôi vừa ngượng vừa vui. Tôi len lỏi chạy đến chỗ Nguyễn đang ngồi. Anh có dành cho tôi một chỗ trống bên cạnh. Tôi ngồi xuống nói khẽ:
- Em run quá, cám ơn anh đến.
Nguyễn nắm nhẹ tay tôi và dúi vào tay tôi một gói ô mai mơ nhỏ:
- Quà thưởng em.
- Em vũ có hay không mà được thưởng?
Anh cười tươi: - Em vũ hay lắm.
- Có hay hơn kỳ trước vũ tiên không?
Anh nhìn tôi trìu mến, ghé sát vào tai tôi thì thầm:
- Kỳ trước em đẹp, kỳ này em oai.
Hơi ấm thoảng trên má làm tôi thẹn thùng. Hơi ngượng ngượng tôi thú tội:
- Kỳ này em hơi trật nhịp.
- Chỉ có mình anh biết thôi.
- Là vì tại anh.
Hai đứa nhìn nhau, anh cười bằng ánh mắt. Tim tôi dạt dào niềm vui.


Sau Ðại Hội ở Thống Nhất, ngày sau là thi đua thể thao, báo chí và hùng biện. Hôm ngày thứ hai đó trường thật vui. Bà Tổng gọi trong máy, tất cả các nữ sinh không dự thi phải vào lớp học, nhưng hình như nữ sinh đều bị mắc bệnh . . điếc cấp tính, cứ đứng ỳ ở sân đợi xem thi xe đạp chậm.
Môn thi này dễ mà khó, làm sao giữ thăng bằng trong vận tốc tối thiểu và thời gian tối đa nhất mới thắng được. Không hiểu cái chân nhẹ nhõm như tôi và nặng ký như Nhót và Gà Mỹ, cái nào có lợi.
Sân trường vạch dài ba lằn, chia làm bốn khoảng, như vậy mỗi lần có bốn cua rơ thi. Mỗi cua rơ rùa có số gắn sau lưng. Cúc Gà Mỹ và Thanh Mai nhăn nhở dành nhau số 35. Cúc được. Có gần sáu mươi cua rơ ghi danh, vừa to đầu vừa bé xác, và bốn giáo sư thể thao làm trọng tài, đứng cách khoảng để canh đồng hồ và kiểm soát cua rơ chống chân xuống đất. Ai ngã hoặc chống chân ba lần là bị loại, thay cua rơ khác vào.
Cuộc thi bắt đầu. Bạn bè đứng hai bên cổ võ. Ba đứa tôi đứng xếp hàng chờ đến lượt.
- Số 22 chống chân hai lần.
- Số 15 ngã rồi . . em nào tiếp đi.
Tôi đẩy Cúc vào, nó hơi chùn người rồi dắt xe vào. Cô Phi giơ tay ra hiệu bắt đầu rồi thổi còi khẽ và bấm giờ. Thanh Mai vào thay thế một người khác. Cúc cúi đầu gò từng nhịp đạp, gò từng khoảng bánh xe lăn. Có lúc tay Cúc run rẩy liên hồi rồi lại giữ được thăng bằng. Mai Nhót cũng chú tâm gò tốc độ. Cua rơ rùa vẫn tiếp tục được thay thế. Một vài đứa đã đến mức thắng, nhưng không biết có phải là thời gian lâu nhất không, đang đứng chờ xem có cua rơ nào chậm và lì hơn mình không. Tiếng reo hò cổ võ của “khán giả lậu” trong hành lang ồn ào cả trường. Tôi đoán, hôm nay, bà Tổng đang lơ đi cho đứa nào muốn học thì học, đứa nào muốn chơi thì chơi. Cúc lại xui xẻo nữa. Một cô cua rơ bị té, chạm nhẹ vào bàn đạp xe Cúc. Cúc lạng quạng rồi té nhào theo. Tôi chạy lại đỡ xe cho Cúc. Nó nhăn nhó xoa cái chân đau. Mọi người mải nhìn đám này, không ai nhìn thấy Thanh Mai chống nhẹ chân xuống đất, ngoài tôi. Không ai gọi tên nó. Thanh Mai nháy mắt tôi mỉm cười.
Ai cũng tin tưởng Thanh Mai thắng cuộc, vì nó đi thật chậm và vững. Bạn bè vung tay khuyến khích, cổ võ. Chỉ còn nửa thước là tới mức. Ai cũng hồi hộp chờ đợi. Nhưng, bịch, cái xe đổ nghiêng, Thanh Mai ngã lăn cù ra đất, chiếc xe nhào theo. Chúng tôi ùa ra. Thanh Mai nằm im lìm ăn vạ.
- Sao thế?
Mai nhăn nhó:
- Tiên sư, tao bị vọp bẻ.
Tôi không nhịn được bật cười:
- Gò mãi, gò mãi. Chán cho mày.
Tôi, Mã Thầy, Toét xốc cái thân bồ tượng của Nhót vào trong nhà chơi. Bộ mặt nó thảm não đau khổ. Mã Thầy hỏi tôi:
- Mày thi chưa Mai.
Tôi cười lắc đầu.
- Ðể tụi nó thi. Tao đợi gần cuối còn hứng mới nhập cuộc.
Thật sự thấy tụi nó ngã huỳnh huỵch, trâu bò quá. Tinh thần thể thao của tôi xuống dốc không phanh.

Ngày cuối cùng là ngày lễ chính. Lẽ ra nữ sinh được nghỉ, nhưng bà Tổng muốn nữ sinh đến dự lễ tưởng niệm Hai Bà ở trường. Ai cũng háo hức đến đông đảo để tỏ ra xứng đáng là con cháu Trưng Vương.
Bắt đầu là lễ chào cờ và bài hát Trưng Nữ Vương như thường lệ. Giống như ngày Ðại Hội Thống Nhất, Như Lan hát bài Giòng Sông Hát trong giây phút tưởng niệm. Sau đó, cô Tịnh, giáo sư sử địa dẫn dắt học sinh hướng về lịch sử, ngưỡng vọng một thời vàng son oanh liệt của tiền nhân, ngàn năm sau vẫn còn vang vọng, khơi dậy lòng yêu nước mãnh liệt và tinh thần bất khuất của dân tộc Việt. Cuối cùng là bài hùng biện giải nhất của một nữ sinh Ðệ Nhất với đề tài “Vai Trò Người Phụ Nữ Việt Nam Xưa và Nay”. Chấm dứt buổi lễ là hợp ca Ðêm Mê Linh với phần họa thơ của Kim Xuyến lớp tôi. Bà Tổng dặn dò nữ sinh trở lại trường xem triển lãm lúc 4 giờ chiều nay.
Sau đó mọi người ra về, trừ những ai dự thi nữ công gia chánh.
Cuộc thi kéo dài từ chín giờ sáng đến ba giờ chiều. Tất cả đầu bếp tụ tập trong nhà chơi. Ðồ nghề bếp núc đã được sắp xếp sẵn sàng. Bột phải ủ qua đêm có quyền làm sẵn từ hôm trước. Sau khi giáo sư giám khảo đi một vòng kiểm soát. Nhóm tôi có năm đứa bắt tay vào việc. Loan làm búp bê, nên thi ở phòng khác.
Trường lúc này thật nhộn nhịp. Những người không thi đua, đang cùng nhau dựng bàn triển lãm ở dọc hàng hiên. Mỗi lớp được một góc. Bốn giờ chiều nay, trường mở cửa triển lãm cho phụ huynh và các trường bạn vào thăm Trưng Vương, thưởng thức tài nghệ của con cháu Nhị Vị.
Ngoài đã ồn, phòng thi gia chánh còn ồn gấp vạn. Người ta bảo ba người con gái hợp thành cái chợ, mà trong này có hơn ba chục nàng. Gọi nhau ơi ới, bàn bạc, cãi nhau loạn xạ. Rồi . . chửi nhau nhỏ nhẹ. Chịu, tôi không biết ví là cái gì, chính xác nhất là dùng câu của thầy Dư thường tặng lớp tôi: Hỗn độn như cái thùng rác.
Mâm cỗ cùa nhóm tôi là năm món Huế. Ý kiến này của trưởng nhóm Hoàn héo. Hoàn học được của bà chị họ, là con dâu dòng Tôn Thất. Tức là, cách làm cũng bị thất thoát ba đời. Trông mâm cỗ có vẻ hấp dẫn, nhưng vị thì còn tùy người nếm. Tôi chỉ làm chuyện Thiên Lôi. Chỉ đâu đánh đó. Lau chùi, dọn dẹp là nghề chính của nàng. Cả nhóm cặm cụi làm đến hai giờ thì xong. Tôi rủ mấy đứa đi một vòng quan sát tình hình “các món bạn”.
- Tụi nó làm xôm quá mi ơi.
- Trời, món này đẹp quá.
- Chắc ăn đứt tụi mình rồi.
Cái bánh cưới cao và lộng lẫy của lớp nào, ai ngó vào cũng xuýt xoa khen. Khiến mấy tác giả đứng quanh đó mặt vác lên cao. Cỗ thạch của lớp nào thật vĩ đại, có hình Trưng Nữ ẩn bên trong.
- Chắc cái này nhất quá.
- Trời sao tụi nó khéo tay thế.
Khanh và Hồng luôn miệng kêu trời, khen ngợi, rồi than vãn lo mâm cỗ của mình hạng bét. Buồn năm phút.
- Ê, mâm bàn này dự thi món gà luộc.
- Không phải luộc thường đâu, gà rút xương đấy.
Con gà vàng ngậy, nằm ngậm cuống hoa mồng gà đỏ chói.
Tôi mon men lại gần ngắm nghía. Tôi thấy tự ngượng ngùng vì quá thua sút bạn bè. So với bạn cùng lớp như Hoàn như Tuyết tôi đã thấy mình không bằng rồi, thế mà chả thấm vào đâu so với các bạn lớp khác. Có dự cuộc thi này mới nhìn rõ tài hèn sức mọn của mình. Chúng tôi trở về chỗ mình. Mã Thầy vô ý nói:
- Tụi nó làm đẹp lắm, không có bàn nào làm tệ như lớp mình.
Hoàn tự ái gắt:
- Kệ tụi nó, làm mệt muốn chết mà cứ chê.
Tôi nháy mắt ra hiệu cho Khanh im lặng. Ðúng ba giờ, ba vị giáo sư cầm sổ đi từng bàn ngắm nghía. Các giám khảo nếm từng món gật gù rồi chấm điểm ghi trong sổ.
Sau khi món đã chấm điểm xong, tụi tôi bầy mâm cỗ ra lều của lớp mình để triển lãm và bán thức ăn. Xuyến, Tú và Phương Ù đang bầy cửa hàng. Không biết chúng nó mượn được ở đâu mấy bộ áo tứ thân, mặc vào trông duyên tệ.
Thấy ban gia chánh bưng mâm cỗ ra, tụi nó sáng mắt:
- Gì thế cho ta nếm thử xem.
- Không, để triển lãm xong xuôi đã.
- Chấm điểm chưa? Hạng mấy.
- Không biết. Ba giáo sư chấm riêng. Chắc tí nữa mới tuyên bố kết quả.
- Bánh gì đây?
- Bánh lá. . món Huế không à.
- Tụi mi dân bắc cờ rau muống mà dám biểu diễn món Huế “hị”.
Sân trường bắt đầu nhộn nhịp vì cổng sau mở cho học sinh của trường vào sớm. Cổng chính vẫn đóng, nhưng phía ngoài đã đông đảo người đứng chờ.


Mã Thày rủ tôi thay quần áo hóa trang. Bộ Lạc Mọi thu hút nhiều sự chú ý của mọi người. Tôi không mặc Mọi, vì . . ngứa quá. Những sợi gai bao bố cọ vào da khó chịu. Ngay ở Ðại Hội Thống Nhất tôi đã vờ quên để trốn cái trò Mọi vào phút trót rồi. Mặc chiến phục Trưng Nữ chắc chắn là oai hùng thoải mái hơn.
Bẩy năm học chưa bao giờ tôi thấy trường mình vui, linh động, nhiều mầu sắc như chiều nay. ”Dập dìu tài tử giai nhân”, Trưng Vương trong nhiều y phục lạ mắt của các quốc gia và chủng tộc. Pháp, Mỹ, Anh, Tây Ban Nha, Phi, Ðại Hàn, Nhật, Hawaii, v.v. và Mọi Da Ðỏ. Chỗ này là đám cưới tập thể với ba cô dâu ba chú rể của ba miền Bắc Trung Nam. Ðám kia là Hội Nghị Diên Hồng, Trấn Thủ Lưu Ðồn. Trưng Vương duyên dáng trong y phục dân tộc. Trưng Vương kiêu kỳ trong bộ phục truyền thống. Ai ai cũng cười nói náo nức. Nhiều tín đồ nhất là phù thủy Khanh. Xâu chuỗi đầu lâu trắng của nó không ai có thể làm ngơ. Những em bé nho nhỏ vừa thú vị, vừa sợ sệt nhìn. Khanh một lần chơi dại, trợn mắt hù một cậu bé đang tò mò nhìn nó, làm thằng bé khóc thét. Cô chị Trưng Vương phải ôm em chạy ra ngoài. Nhiều phụ huynh nhìn phù thủy Khanh phải cau mặt. Khanh cầm gậy có gắn đầu lâu trắng (tài điêu khắc của Khanh cũng khéo nên giống), nó khua khua trước mặt lâm dâm đọc thần chú. Không ai là không bật cười lắc đầu .Loan, Cúc, Thanh Mai trong Mọi phục bao bố cũng thu hút nhiều người ghé cửa hàng. Tụi nó thỉnh thoảng rủ nhau, vừa đập trống, vừa lắc nhạc, nhảy điệu da đỏ, tế thần. Những lắc bạc ngắn trên gấu, trên giầy, đeo trên tay kêu ring reng vui tai.
Hàng triển lãm của lớp tôi bán hết không còn món nào thừa. Thế là tụi tôi không được nếm món Huế mình làm. Búp bê của Loan, áo sợi của Phượng, khăn mùi xoa thêu của Kim cũng được phụ huynh và học sinh chiếu cố tận tình. Tiền bán được bù vào phí tổn vật liệu nữ công gia chánh, nên tụi tôi không phải bỏ tiền riêng. Phụ huynh, các bạn bè ở trường ngoài tấm tắc khen:
- Trưng Vương khéo quá.
- Trưng Vương nhiều người đẹp quá.
- Trưng Vương tổ chức Hội Hai Bà năm nay thật sống động.
Ôi sao sung sướng, hãnh diện. Mũi đứa nào cũng nở phinh phính:
- Nghe mà sướng lỗ tai.
- Công nhận Trưng Vương mình gồ ghề nhưng không lởm chởm.
Phượng loan tin:
- Có hai tờ báo khen Ðại Hội Thống Nhất của trường mình ngay ở trang đầu.
Loan và Tôi gật gù. Nhớ lại, chiều thứ hai vừa qua, thầy Ðàn họp tất cả văn nghệ sĩ dự phần trình diễn Ðại Hội để khen. Thầy đem hai tờ báo để khoe và khen thành quả mỹ mãn. Chẳng đứa nào ngạc nhiên xúc động như thầy vì tin của thầy là tin . . chậm nhất. Ðiều mà mọi đứa đợi chờ và tưởng thầy gọi xuống họp là . . mục ăn khao. Lúc ấy có khoảng hơn sáu mươi đứa họp. Chúng nó nhao nhao đòi thầy khao:
- Thầy đãi ạ.
- Hôm nay tụi con uống thuốc sổ đợi thầy đó ạ.
- Thầy hứa đãi nhà hàng ạ.
Thầy bịt chặt tai định chạy ra ngoài, nhưng tụi nó ào theo sau, lải nhải, đóng cửa phòng họp. Con cháu Hai bà vẫn hùng dũng như thủa nào, thầy khó mà chạy “nợ”. Chắc lúc này thầy mới thấy gọi chúng nó xuống khen là dại.
- Thôi, xuống câu lạc bộ làm ly nước.
Cả bọn ồ lên cười, đồng thanh dạ thật to. Hoan hỉ với ý kiến thầy đưa ra, một lũ văn nghệ kéo nhau xuống nhà dưới . . ăn uống gỡ gạc. Vài cô ngọt miệng mời:
- Thưa thầy xuống uống nước cùng với chúng con ạ.
Thầy cảm động:
- Cứ xuống trước, nói tính tiền ở thầy . .
Bữa câu lạc bộ hôm ấy thật vui, nghĩ lại tôi còn tủm tỉm cười . .


Hội Hai Bà kéo dài suốt tuần và kết thúc bằng lời khen của bà Tổng sau lễ chào cờ sáng thứ hai.
- Hội Trưng Vương năm thành công tốt đẹp. Tôi thay mặt toàn ban Giám Ðốc để khen các em đã sốt sắng tham gia. Ban Giám Ðốc rất vui và hài lòng. Tuy nhiên sự thành công này chỉ là phụ, thành công trong việc học mới là chính. Sinh hoạt của niên khoá cũng đã đủ, các em cần để hết tâm trí vào việc học, nhất là những lớp thi. Tiếng vang to nhất của trường vẫn tùy thuộc vào kết quả của các em, vậy tất cả phải cố gắng. Những lớp không thi cũng phải cố gắng, tạo thành qủa tốt đẹp cuối năm, phụ huynh và các giáo sư sẽ được hãnh diện.
Toàn trường im lặng lắng nghe từng lời khen ngợi, từng câu dặn dò của vị Tổng Giám Thị. Ðợi đến khi được cho phép:
- Thôi tất cả nữ sinh vào lớp.
Không khí bắt đầu ồn ào, chuyện trò, bàn tán. Tuyết ghé tai tôi:
- Mi thấy bà Hiệu, bà Tổng hôm nay hớn hở ra mặt không.
Không để ý lời Tuyết, chỉ gật gật lấy lệ, đầu óc tôi đang bần thần nghĩ đến lời dặn dò vừa rồi. Vừa bước lững thững lên lầu, vừa nghĩ mình phải học thế nào để đền bù lại thời gian qua, bỏ bê bài vở . ..
Giờ thứ hai là Vạn Vật. Vừa thấy thầy vào, tụi tôi đã nhìn nhau cười khúch khích. Thầy nhìn bọn tôi một thoáng rồi lắc đầu:
- Thật là kinh khủng. Tôi không thể tưởng tượng được mức ăn quà của nữ sinh Trưng Vương. Khi nghe bà chủ Câu Lạc Bộ tính tiền tôi tưởng mình mơ . .
Cả lớp, ngoài bọn văn nghệ tụi tôi, ngơ ngác không hiểu thầy nói gì nên nhao nhao hỏi:
- Chuyện gì đấy ạ.
Vẫn vẻ mặt ngao ngán, thầy tiếp:
- Các chị tưởng tượng xem, có chừng hơn năm chục cô mà ăn gần hai chục ngàn bạc quà, vừa ô mai, vừa bánh bò, kem, hầm bà lằng . . . cũng may là đãi các cô đơn giản, chứ mà đi nhà hàng chắc bán cả trường cũng không đủ tiền các cô ăn.
Cả lớp cười ồn. Tụi tôi ôm nhau cười nắc nẻ:
- Thưa thầy, Trưng Vương văn võ toàn tài ạ.

Thi ơi là thi . . .


Lúc này cây giáng tiên trước cửa lớp bắt đầu rụng hoa. Từng đợt cánh hoa nâu khô vui đùa trong gió. Nắng thật êm và mây thường ngập ngừng. Tôi lơ đãng nhìn ra cửa sổ, tiếng giảng bài của giáo sư thoảng nhẹ dần, trở thành âm hưởng đưa hồn tôi hòa vào những giọt nắng vàng, xoay tròn cùng với cánh giáng tiên nâu. Tôi muốn trườn dài theo bẩy năm vừa trôi qua để nhìn lại những dấu ái của thủa bắt đầu làm cô bé nữ sinh. Tôi muốn trở lại những nét ngây thơ với mái tóc bum bê cũn cỡn, đôi mắt tròn to ngơ ngác nhìn ngôi trường cao ngất quá tầm mắt, dáng ngập ngừng dò dẫm trên thảm cỏ xanh non, nhặt những cánh phượng đỏ ngất ngây. Tôi muốn dấu hết sách vở, những quyển vạn vật dầy, những bài toán khó khăn, để chui vào vườn hoa đối diện, hái những cánh lưu ly tím. Tuổi thơ ngọc bích toàn những hoa đẹp và lá xanh. Tôi đã đánh mất tuổi thơ từ bao giờ nhỉ?. Hình như là khi tiếng cười vỡ vụn bị đọng thành một khối buồn lo. Chợt khẽ thở dài, biết mình đang tiếc nuối:
- Lá rơi buồn ghê.
- Ừ buồn.
Tiếng lá vừa trả lời. Lá cũng như tôi, làm sao không buồn được khi lá đang từ giã tất cả bạn bè. Và tôi, rồi cũng sẽ từ giã tất cả bạn bè của mình. Không biết rồi cuộc sống nối tiếp sẽ ra sao. Tôi muốn ôn lại thật nhiều kỷ niệm để bấu víu tuổi mơ. Tôi không muốn là tôi bây giờ nữa. Chỉ ước mình là cỏ non, là cánh giáng tiên nâu, là cánh phượng đỏ, là đóa kưu ly tím,. . . Tôi muốn mình được sống lại mình bẩy năm xưa êm ả. Nhưng, kỷ niệm xoay tròn rồi bay như lá bay. Mây nhẹ bay rồi hờ hững đọng lại trên mi mắt, nuốt nhẹ nỗi buồn để thấy mặn ở môi. Tôi sắp chẳng còn gì nữa, làm sao níu kéo lại bây giờ. Ôi, thương vô vàn những khuôn mặt bạn hữu thân thiết, những ánh mắt thầy cô bao dung. Làm sao để còn mãi mãi trong thiên đường áo trắng này. Tôi nhìn quanh. Không hiểu sao, tất cả như bình thản chấp nhận, như say sưa với bước đi của thời gian. Vô lý và dại dột. Tụi mi có biết mình sắp sửa thay mầu áo, hay . . tất cả đang đợi mầu áo mới. Riêng ta không muốn, không mầu áo nào đẹp hơn mầu áo T
rưng Vương. Bạn bè ơi! ta sợ mất tụi mi yêu dấu của ta quá đi thôi.

Tôi trở về tôi. Tiếng giáo sư rõ dần. Tôi chán nản dựa dài ra ghế và lật quyển vở triết hững hờ.
- Chả hiểu hôm nay học đến đâu?
Loan nhìn sang tôi hồi lâu:
- Sao ngây như Tản Ðà thế?
- Hoa giáng tiên rụng.
Loan nhìn ra ngoài:
- Sắp thi rồi đấy
- Sao?
- Không nhớ thầy Mẫn bảo à?
- Bảo sao.
- Giáng tiên rụng hết là gần thi.
- Bởi vậy bà Tổng xếp cho đệ nhất học ở tầng thứ hai.
- Ðể nhìn hoa nâu bay.
- Buồn quá nhỉ. Tự nhiên mình lại học đệ nhất, tự nhiên mình lại sắp xa trường . . chán chưa?
Xa trường . . cuộc sống có gì vui không? Ai cũng bảo bước ra khỏi ngưỡng cửa trung học là đời cằn cỗi thêm một tí, mặt già thêm một tí. Nghĩ mà thương cho mình.
- Mi định gì sau thi?
- Chán lắm, đừng hỏi lúc này.
Tôi chỉ về phía cây:
- Sẽ trở lại trường, dưới gốc cây kia, nhặt hoa giáng tiên.
- Hồi nhỏ mình vui ghê há Mai. Khiếp mỗi lần kéo mi ra chơi tung hoa là năn nỉ đứt lưỡi. Lúc nào cũng học, học cả ngày.
- Thế nên bây giờ nuối tiếc. Muốn chơi cũng không được, muốn đừng học cũng không xong, nhìn sách vở mà buồn rũ cả lòng.
Lớp đang yên lặng như sắp ngủ, bỗng xao động vì sự hiện diện của bác lao công. Nhìn quyển sổ mầu đen. Tôi nhướn người cao lên, nhìn theo Ngọc Như đở lấy cuốn sổ trên tay giáo sư vừa ký xong, cất tiếng đọc:
- Lịch trình thi Ðệ Nhị Lục Cá Nguyệt.
Giật nẩy mình, trợn tròn mắt. Ngoài sân, cây giáng tiên hình như bị gió lay, hoa nâu bay ào ào. Cả lớp nhốn nháo. Vẻ mặt đứa nào cũng đầy lo lắng.
- Thi đệ nhị.
Một đứa nào vừa rên nhẹ. Tôi thờ thẫn, kỳ thi lục cá nguyệt cuối cùng trong đời làm nữ sinh Trưng Vương sắp qua đi. Thi Tú Tài II gần đến. Một sự chấm dứt và một sự bắt đầu. Chấm dứt đời nữ sinh hoa mộng để bắt đầu một đời sống mới nào đó, không rõ ràng. Chả còn gì để bấu víu nữa, ngồi tiếc nuối mãi thì thời gian vẫn đi. Tôi lật phía sau quyển vở trước mặt, cắm cúi viết theo tiếng đọc:
“Tuần lễ bắt đầu từ 24 tháng tư đến 31 tháng tư . .”
Không khí lớp lại xôn xao, bàn tán. Cô Giang đập nhẹ bàn, ra hiệu cho lớp yên lặng, và giải thích:
- Bà Giám Học muốn các em học hết chương trình rồi mới thi, như vậy khi nghỉ hè các em chỉ cần ôn thôi. Các em cố gắng kỳ thi đệ nhị này vì nó như một kỳ thi thử Tú Tài 2. Bà Giám Học cũng đề nghị chúng tôi cho các em đề tương tự như thi thật.
Cả lớp dường như mệt mỏi, không buồn ồn ào, ngồi yên nghe giáo sư nói, mắt mở to: lo âu, hồi hộp, run sợ đang đè nặng tim mỗi đứa.
- Mười sáu tháng sáu các em thi phải không. Có lẽ trường sẽ cho các em nghỉ trước một tháng, tức là khoảng mười lăm tháng năm, Nếu chương trình chưa xong thì trễ lắm là hai mươi tháng năm. Thôi các em ghi tiếp lịch trình thi.
Ngọc Như tiếp:
Thứ hai 24 tháng Tư
Từ 7giờ 30 đến 9 giờ 30: Triết
Từ 9 giờ 30 đến 11 giờ 30: Sử Ðịa Công Dân
Thứ Ba 25 tháng Tư: Nghỉ
Thứ Tư 26 tháng Tư:
Từ 7 giờ 30 đến 9 giờ 30: Sinh Ngữ I
Từ 9 giờ 30 đến 11 giờ 30: Toán
Thứ Năm 27 tháng Tư:
Từ 7 giờ 30 đến 10 giờ 30: Vạn Vật
Từ 10 giờ 30 đến 11 giờ 30: Sinh Ngữ II
Thứ Sáu 28 tháng Tư: Nghỉ
Thứ Bẩy 29 tháng Tư:
Từ 7 giờ 30 Ðến 10 giờ 30: Lý Hóa.

Loan buông bút:
- Năm nay cực ghê.
- Năm ngoái thấy đời mình đa truân quá rồi, thế mà so với năm nay chả thấm vào đâu. Nghĩ lại thấy thương năm ngoái ghê cơ.
Lại nghĩ lại, lại nhớ lại, lại thương lại, lại tiếc lại. Cái gì qua rồi mới thấy tiếc nuối. Hôm nay tiếc hôm qua, năm nay tiếc năm ngoái, mọi sự tuần tự như một chu kỳ.
- Thôi đừng tiếc nữa.
Tôi nói với mình. Phải trở về hiện tại có lịch trình thi trước mắt, có chồng sách đầy chữ đang sẵn sàng vật vã xoay tròn tôi, để đánh bật tôi ra khỏi đời nó. Sách vở là một lũ ích kỷ và lì lợm. Tôi ghét nó, nhưng sao . . luôn luôn sợ xa rời nó.

Từ hồi có lịch trình thi, tôi làm không biết bao nhiêu là thời khóa biểu cho chương trình học thi của mình. Cứ làm rồi nợ, rồi bỏ đi làm lại. Cả khúc đầu chương trình học lơ mơ nên tôi bỏ hẳn, và để thì giờ chăm chú vaò khúc sau cho thật kỹ. Các giáo sư càng ngày dạy càng mau, nhất là Vạn Vật. Lúc trong Tết, hai giờ một bài, bây giờ, hai bài một giờ. Ai không hiểu cũng không dám hỏi. Mãi rồi tôi cũng chán ngồi lại trong lớp. Mới đầu trốn giờ Công Dân Sử Ðịa. Lần lần bỏ cả Sinh Ngữ II, rồi Vạn Vật. Các thầy cô cũng bực mình.
- Năm thi mà các cô cúp cua thế này thì làm sao đậu nổi.
Nhưng với chúng tôi lúc này cúp cua không có tội, vì không phải để đi chơi, mà để học, để vùi đầu vào sách vở ở một góc, một chỗ nào vắng vẻ trong trường.

Tháng thi lại bắt đầu báo hiệu bằng những khuôn mặt xanh mướt của dân đệ nhị đệ nhất. Mỗi ngày vào lớp gặp nhau ngao ngán. Tuần lễ thi sắp đến rồi, mắt lại quầng thâm, má lại mọc mụn, môi khô nẻ không buồn liếm, nhìn nhau cười ngao ngán. Ðã bao nhiêu lần thức trắng đêm, uống hết bao nhiêu tách cà phê đắng, mệt lả người.

Tuần lễ thi qua nhanh. Thi xong lớp học vắng vẻ hơn. Tôi với Tuyết thường lẳng lặng rủ nhau xuống học ở đằng sau nhà bà Hiệu. Chỗ này vắng vẻ không ai lui tới, ngay cả nắng. Hai đứa cúp cua hai giờ đầu để học Vạn Vật. Học từ sáng bây giờ tôi ngấy lên tận óc. Chữ cứ trơ ra, bay nhảy cùng với đốm không khí tròn tròn to nhỏ. Buồn tình tôi lại ngồi ngắm kiến. Mấy con kiến nhỏ tuần tự nối đuôi nhau đi trên thềm xi măng rồi lại len lỏi vào khe lá, bình thản, không lo âu. Ðời kiến thật đơn giản, chỉ cần biết cái đuôi của thằng bạn. Tuyết liếc nhìn rồi sờ trán tôi:
- Hơi mát mát.
- Tao cũng muốn điên để khỏi phải lo thi.
- Chả phải cầu. Nuốt xong bài Não thì mát, xong quyển Vạn Vật thì điên.
Tuyết lật phía trước tìm bài Não rồi lẩm bẩm đếm trang. Tôi bật cười:
- Lại đếm. Mười bẩy tờ, ba mươi lăm trang. Tao không biết mày đếm bao nhiêu lần rồi.
Tuyết tủm tỉm cười:
- Ðếm lại biết đâu mình đếm lộn.
Ðến lượt tôi sờ trán nó:
- Mày cũng mát đó Tuyết.
Tuyết úp mặt xuống quyển sách:
- Ớn quá rồi. Làm sao nhai cho hết chữ đây. Tao học bằng nào quên bằng đó.
- Tao cũng thế.
Tôi cũng úp mặt xuống. Im lặng một lúc rồi thở dài:
- Hôm nay thứ bẩy.
- Ngày nào chả là ngày.
- Cố nhiên. Nhưng qua một thứ bẩy là qua một cuộc vui, mất đi một đoạn đời tuổi trẻ.
- . .
- Tao sợ thi rồi.
- Ừ còn bốn mươi hai ngày.
- Ðừng đếm nữa Tuyết ơi, đếm từng ngày còn lo thêm, khổ quá, lúc nào cũng nơm nớp lo thi. Lấy chồng quách cho rồi.

Nhìn cái mặt thảm não nhăn nhó của nhau, hai đứa cùng bật cười. Tôi đứng lên vươn vai:
- Thôi dẹp học đi. Ra Câu Lạc Bộ uống nước. Khiếp, ăn chữ no ứ. Từ sáng chưa có gì vào bụng mà không đói.
- Tao cũng thế.
Hai đứa khoác tay nhau trở vào trong. Trường, trong giờ học lặng như tờ, tiếng ê a đọc sinh ngữ của lũ đệ nhị nghe chán như nhai cơm nếp nát, và buồn như mấy bà hàng quà ngồi đợi giờ ra chơi.
Tiếng chuông ra chơi ing ỏi, làm giật mình. Nữ sinh các lớp kéo xuống ồn ào, chả mấy chốc đã ngập Câu Lạc Bộ. Tiếng gọi bán, tiếng réo hàng ồn điếc tai. Mấy nàng đệ nhị lớp ở từng dưới, nhanh chân xuống trước, nét mặt hí hửng với tô bún riêu trên tay, rủ nhau quây quần ở một bàn, la oang oác.
- Ê, qua bên kia lấy hũ mắm tôm với chai ớt đi tụi mi.
Tiếng cười nói, tiếng húp bún xùm xụp. Một bọn khác vớ được chai xì dầu rủ nhau lại góc phòng tha hồ mà xịt vào khúc bánh mì vừa mua. Ðám đông chen chúc nhau, hò ăn gọi hàng như rao bán ở chợ Tết cầu Ông Lãnh.
- Cho mười gói ô mai me, năm gói ô mai gừng, hai cái kẹo lạc đi.
- Ba cái bánh dừa
- Hai cái bánh vàng vàng và một cái bánh gan. Lấy lẹ đi.
Tay này với, tay kia níu. Có nàng giận bỏ đi vì bà bán hàng chưa chiếu cố.
- Khan cả cổ mà không thèm bán.
Tuyết đã nhập cuộc để mua mấy gói ô mai. Tôi không thích chen chúc, nên đứng một góc để chờ. Tiếng ồn ào mỗi lúc một gia tăng, nên khi Tuyết gọi, tôi không nghe, nó phải đập vào vai tôi mới quay lại. Mặt nó nhăn nhăn, nhễ nhại mồ hôi, vừa thở hổn hển, vừa chỉ vào vạt áo:
- Sư mấy con ranh đú đởn.
Không nhịn được, tôi cười sằng sặc:
- Cái gì thế?
- Mắm tôm chứ cái gì. Khắm ghê.
- Làm sao mà rơi cục mắm vào áo vậy.
Tuyết cúi nhìn cục mắm tôm nằm lì lợm trên tà áo rồi cũng bật cười.
- Tao biết đâu đấy. Vừa mua được hai gói ô mai, quay ra thì hai con ranh con đang giành nhau quệt mắm tôm vào soài ở sau lưng tao. Chúng nó phang luôn một cục như thế này đây.
Tôi biết Tuyết đang bực, nhưng không tài nào nín cười được, lại phì ra cười. Tuyết lườm:
- Sướng lắm mà cười mãi.
- Thôi ra máy nước đằng kia rửa đi.
Tuyết làu nhàu:
- Ðúng là sao quả tạ. Xui ghê.
- Không, là sao mắm tôm. Hôm nay ra ngõ gặp “mệ” rồi cưng ơi.
- Ðúng là tại con mẹ Tư ở xóm tao. Cứ nhè giờ người ta đi học là mẹ ấy xách giỏ đi lù lù ở đầu ngõ. Thi mà gặp mụ chắc tiêu quá.
Vừa nói Tuyết vừa búng vạt áo cho cục mắm tôm rớt xuống rồi dí vạt áo vào máy nước. Vừa vò vừa lằn nhằn:
- Khắm quá, chỉ có chết.
Vạt áo Tuyết ướt sũng, đốm đen vì cục mắm không sạch được. Nó phải chịu vậy. Vắt khô vạt áo, hai đứa vội vã trở lên lầu. Thấy chân cô Diễm - giáo sư dạy giờ tôi vừa cúp - đang đi xuống, tôi hốt hoảng nép mình vào cửa lớp học ngay cuối chân cầu thang. Tuyết cũng vội vàng chuồn lối khác. Thấy tôi bước vào lớp, vài con mắt tò mò nhìn rồi to nhỏ với nhau:
- Nhìn xem, cái chị người đẹp vũ Thiên Thai hôm tất niên phải không?
- Ừ, hình như vậy. Sao hôm nay trông tàn như mùa thu chết í.
Nghe mấy câu bàn về mình, tôi vui trước buồn sau. Chao ơi, cái dung nhan mùa thu chết vì thi cử, vì học hành. Lếch thếch lên tới lớp, tôi gặp lại Tuyết.
- Tao muốn về. Áo bị ướt, bài chưa làm.
- Làm sao ra được. Phải có giấy của bà Tổng, Hoàng Tử Trọc mới cho ra.
Nó nhăn nhó đau khổ. Tôi cố bậm môi không cười:
- Chia buồn cùng mày.
Nhưng rồi hai đứa bật cười rũ rượi.

Trở vào chỗ mình ngồi, tôi gặp Tú đang lúi húi:
- Làm gì đó Tú
- Biên phiếu nghỉ. Ông hết cả bệnh để khai rồi.
Tôi cầm phiếu xanh của Tú lên. Chỉ hơn hai tháng mà nó khai đủ thứ bệnh để nghỉ: Kiết lỵ, nhức đầu, đau răng, đau bụng, cảm, cúm, sốt, nóng lạnh . . , hết danh từ y học, hết cả bệnh tật thì đến đám ma ông nội, đám ma ông ngoại, đám cưới chị. Tôi đứng lẩm bẩm đọc mà nhịn cười không được.
- Sư mày, vừa đám ma xong, tuần sau đã đám cưới.
Tú nheo mắt cười:
- Hết lý do rồi.
- Ủa, hôm qua mày đâu có nghỉ.
- Mấy ngày rồi. Tại mới phát phiếu nghỉ xong.
Tôi lo lắng giùm nó:
- Mày chết. Bà Tổng để ý cho coi.
- Chả làm sao. Tao nghỉ có phép mà chưa quá ba mươi ngày. Mới có hai mươi mốt ngày. Còn tám ngày bỏ uổng.
- Ừ rồi thơ đòi xem mặt bố mẹ thì đẹp.
- Lớp mười hai rồi, chả còn trò con nít vậy đâu. Vả lại gần cuối năm rồi. Mi ý kiến tao phải khai bệnh gì đây?
- Nhức đầu.
- Nhiều quá rồi.
- Ðau bụng mấy cái.
- Ba.
- Con gái tụi mình có nhiều loại đau bụng.
Cúc ngồi cạnh quay sang góp ý thối:
- Ðề vào . . ốm nghén.
Tú cú đầu Cúc:
- Cà chớn.
Tôi cũng cà chớn theo:
- Phải đó mi. Như vậy có thể nghỉ nguyên tuần theo diễn tiến . .
Cúc cướp lời:
- Ốm nghén, đau bụng, rồi chuyển bụng, rồi đẻ.
- Lại còn ở cữ một tuần nữa.
Loan cũng theo đà tán lếu:
- Bậy quá. Phải đám hỏi, đám cưới, hưởng tuần trăng mật rồi mới bầu bì đẻ chứ.
Hoàn ngồi đằng kia, nghe tiếng đực tiếng cái cũng chõ mồm vào:
- Ðứa nào lấy chồng đấy.
- Tao. Loan trả lời.
Hoàn không tin:
- Sạo.
Loan làm tỉnh:
- Thật, vài ngày nữa tao nghỉ về nhà chồng. Mấy ngày còn lại này để từ giã tụi mi.
- Có chó nó lấy mày.
Loan vẫn kịch:
- Trời, con này đoán đúng quá. Chàng tuổi tuất.
- Ðốm đen nữa phải không?
Cả bọn lại nhe răng cười.
Tú quay sang hỏi Hoàn:
- Cho tao mượn phiếu nghỉ của mi đi.
Hoàn vừa đưa phiếu nghỉ của mình cho Tú, vừa ghé mắt vào:
- Trời, con này còn chín ngày. Tao còn có ba.
- Ðề gì bây giờ, gần chuông rồi.
Hoàn hất hàm:
- Ðề đại kiết lỵ đi.
- Mới kiết lỵ rồi.
- Thì thổ tả.
- Thôi, nghe khiếp quá.
- Còn khó, tuần sau nghỉ rồi.
Loan chặc lưỡi:
- Mới thi đệ nhị lục cá nguyệt xong.
- Còn hơn một tháng là thi Tú Tài, chạy theo chương trình không kịp, làm sao ôn bài?
- Tao thấy lấy chồng bây giờ là sướng nhất.
- Chả ma nào nó hỏi.
- Chắc phải đăng báo quá.
- Ừ, đăng sao cho láng láng một chút như - Một số nữ sinh, học thức, ăn nói hoạt bát, cần tuyển chồng . . trước ngày mười sáu tháng sáu.
- Tao nghĩ mình cần chồng mình phải nói cho thiết tha, làm cao quá không có mối nào đâu.
- Phải viết như: Một số nữ sinh vừa đúng tuổi trăng sầu mộng . .
- Ối, cải lương quá, xin can.
- Này, lấy chồng phải ăn đời ở kiếp, cần đặt điều kiện không lại khổ đời.
Loan nhanh nhẩu phát biểu:
- Ðiều kiện phải trên thước mốt, tức sụn tăng trưởng phải hoạt động mạnh mẽ
Hoàn nói:
- Ðừng bị chạm giây.
Tôi cười cười:
- Biết đàn và không ăn mắm tôm.
Tiếng chuông chói tai chấm dứt giờ ra chơi, cắt đứt trò tán lếu.

Thầy Mẫn vào lớp, thầy không mở sổ, vì khảo bài không còn cần thiết nữa. Chuyện cần thiết của giáo sư lúc này là làm sao giảng hết bài trong chương trình thi Tú Tài. Tất cả đang chạy đuổi với thời gian.
Một câu nói bâng quơ:
- Mai chủ nhật . . .
Chủ Nhật, kẻ nào có đủ can đảm phác họa cho mình một cuộc chơi ngắn ngủi ngày mai? Hay Chủ Nhật và thứ Hai là một? Phải miệt mài với sách vở đang vây quanh.

Buổi chiều thứ bẩy không đi thư viện nên ngồi buồn nhiều hơn học. Tôi ngủ bù đêm qua thức khuya nên đến ba giờ mới dậy. Hư đốn cả người, dậy rồi mới thấy hối hận. Bây giờ có vác thân đi cũng chả có thư viện nào nhận lãnh kẻ lười này. Gần thi nên thư viện nào cũng đông. Ngay cả thư viện Ðắc Lộ, nhận người giới hạn và phải có thẻ, vậy mà hai rưỡi là đông kín người, không còn chỗ. Nghĩ vậy, tôi đành ngồi nhà ngáp, đành ngồi nhà buồn như con chó đói. Bốn giờ, bà bún bò đi ngang qua, tiếng rao lè nhè nhưng hấp đẫn hơn quyển sách vạn vật dầy cộm. Con em út lên gọi:
- Chị Mai, xuống, mẹ gọi.
Biết ngay mà, nhắm mắt cũng không được, bịt tai cũng không xong. Chả lẽ lại . . không ăn. đành gập sách đi xuống . .
Nhìn đồng hồ đã gần năm giờ chiều rồi. Bụng đầy hai tô bún bò làm sao còn chỗ để nhét chữ. Liếm môi còn thơm mùi ớt cay, nên nhai chữ thấy ngại ngùng. Tôi định đứng lên, nhưng những dòng chữ dán trước mắt lại làm tôi phải dằn lòng ngồi xuống và mở sách ra. Bây giờ tôi mới thấy mãnh lực của dòng chữ mình viết từ đầu niên học.
- Phải học, phải cố gắng học.
- Năm thi phải cố gắng đậu và đậu cao.
- Rớt nhục lắm, rớt buồn lắm, rớt sẽ tủi hổ lắm.
Tôi cất quyển vạn vật và lấy sách Triết ra, chưa kịp mở thì đã nghe con em kế kêu tên ở bên cạnh:
- Chị Mai, mẹ bảo đem lên cho chị.
Khổ tôi rồi, lại cốc chè chuối chưng thơm ngậy. Tôi muốn mình cương quyết bảo nó “đem xuống, chị không ăn” Nhưng lòng yếu đuối, gật đầu, múc chè ăn. Mẹ tôi cứ thấy gần thi cử, tôi phải học hành quên ăn, nên cứ sai các em đem lên cho tôi. Mẹ không biết là ăn nhiều thì tôi lại học uể oải, lười biếng. Thế nên ăn xong cốc chuối chưng tôi không muốn học nữa, lên giường chùm chăn nghỉ ngơi cho tiêu bụng. Ðúng là dân lười, lúc nẫy đổ thừa bụng no không học được, thế mà cả cốc chè lại trôi tuốt luốt. Tôi bật cười.
Tiếng xe quen thuộc dừng trước cửa nhà. Và:
- Chị Mai, có khách.
Lại bạn bè. Tôi thở dài, vùng dậy, chải lại mái tóc và đi xuống.
- Trời, đến cầu may chứ tụi này không dám nghĩ là Mai có nhà.
Tôi cười nhẹ, ngồi xuống ghế.
- Gớm, cứ làm như người ta hay đi chơi lắm . . vừa thôi.
- Thứ bẩy mà có nhà . . quả hiếm có.
Tôi nheo mắt:
- Hiếm có, nhưng có Mai.
- Thật sao?
- Sao không thật . . Mai còn ngồi đây mà.
- Nhưng tí nữa Mai đi.
Tôi lắc đầu:
- Hôm nay tu.
- Vô lý . . đi xi nê với tụi này nghe.
Tản rủ. Tôi vẫn giữ nụ cười, lắc đầu:
- Kém thông minh quá. Ðã bảo không đi mà còn cứ rủ.
- Sao lại không đi?
- Tại không thích đi.
- Sao lại không thích?
- Không thích là không thích. Không hứng.
- Thứ bẩy mà không hứng đi chơi.
- Ừ lạ thế đấy.
- Lạ thì chả lạ. Hơi lập dị.
- Lập dị cho người ta chú ý.
- Thích người ta chú ý, có nhiều cách khác hơn là ở nhà chiều thứ bẩy. Chỉ làm bực mình.
- Sao, ai bực mình.
- Hai thằng. Tản và Nghị.
- Sao bực Mai.
- Rủ đi chơi không được thì bực chứ sao. Nhất là lý do lửng lơ không hứng của Mai.
Tôi cười cười, vỗ vai Tản:
- Thôi cho xin nhé.
Tản và Nghị cùng cười theo:
- Nói thế chứ, bực với Mai là dại. Rủ Mai không đi thì hai thằng đi với nhau vậy, chỉ buồn năm phút thôi.
- Rất ân hận.
Hai người bạn đứng lên:
- Mai nợ đi.
- Ơ, nợ gì?
- Nợ tụi này một chầu xi nê.
- Sẵn sàng. Chỉ sợ không có hứng như hôm nay.
- Sợ cái hứng của Mai.
Tôi cười nhẹ như gió chiều vừa lùa vào tóc. Tiếng xe hai người bạn xa dần. Sắp hết một buổi chiều, tôi thẫn thờ quay vào. Hai đứa em ríu rít ủi quần áo.
- Tụi mi đi đâu đấy.
- Ði ăn cưới con bác Phúc với bố mẹ.
- Phải nhỏ Bích không?
- Ừ, bằng tuổi chị đấy, nhưng học đệ ngũ rồi ở nhà chơi luôn. Vậy mà bây giờ thành bà bác sĩ chớ bộ.
- Lấy bác sĩ à.
- Chứ sao. Người ta có tiền nên chả cần học hành quái gì cũng thành bác sĩ. Ở nhà phây phây, chải chuốt cho đẹp. Cỡ như chị học xơ xác cả người cũng chắc gì bò lên nổi chức bà bác sĩ.
Tôi cau mặt:
- Im mồm đi.
Rồi bước vội lên lầu, không muốn nghe thêm câu nào của đứa em. Chả học được, tôi đóng quyển sách lại, gục xuống bàn.
Có cái quái gì tôi phải buồn nhỉ. Chưa chắc tôi đã thua sút Bích con bác Phúc. Gia đình tôi không hơn người ở tiền bạc, nhưng bố mẹ luôn luôn mong mỏi chúng tôi có kiến thức. Mục đích cái học của tôi có thực sự phải đạt chức bà bác sĩ, bà dược sư không?. để có một chức vị trong xã hội, khoe khoang với đời?. Tôi không nghĩ đó là cốt ý học hành của tôi. Tôi không cần cái hình thức đó. Tôi chỉ muốn tự tạo giá trị với chính tôi. Muốn tự đạt những thành quả tốt đẹp để hãnh diện với chính tôi. Tự tôi tìm thấy sự hài lòng với chính mình, để gia đình, thầy cô, bạn bè cũng hài lòng hãnh diện về tôi.
- Nhỏ Mai làm gì thế? Khóc hay ngủ?
- Chả gì cả. Hai chị sắp đi chơi đấy à?
- Ừ, đi với tụi tao cho vui.
Tôi mím nhẹ môi, lắc đầu:
- Thôi, em sắp thi rồi.
Hai bà chị cũng đi luôn. Căn nhà còn lại mình tôi, vắng lặng lạ lùng. Tủi thân và sắp khóc. Cô đơn tràn ngập. Chiều thứ bẩy tôi tự chiến đấu với tôi trong mọi cám dỗ. Tự nhiên tôi thèm ngủ thật say, nhưng không được. Mọi người vô tình và tàn nhẫn với tôi. Nước mắt tràn ra, ướt gối. Tôi òa khóc thật to, khóc thật say sưa . . .

Giã Từ Trưng Vương Yêu Dấu

Lớp chúng tôi nghỉ trước mấy lớp nhỏ một tuần. Những ngày sau cùng của niên học, lớp thật bệnh hoạn, buồn hắt hiu. Chả còn đứa nào để ý đến đứa nào, vòng tay học trò đang lỏng lẻo. Một chồng chữ cao sắp chôn lấp tuổi áo trắng thơ mộng, sắp xa nhau rồi mà chả có giây phút nào để nhìn lại mặt nhau cho rõ. Cứ cặm cụi miệt mài. Mỗi đứa một góc vườn để nhai Vạn Vật, mỗi đứa một chỗ vắng vẻ để nuốt Lý Hóa. Thời gian vội vàng quá quắt, vo tròn lũ nữ sinh tôi thành những con ốc co ro, nằm im lìm trong vỏ, không dám ngó trời, không dám ngắm lá. Giật mình thấy chỉ còn ngày mai nữa thôi còn được làm nữ sinh. Tôi sững sờ, vội vã vơ quàng kỷ niệm. Ði tìm từng đứa nhắc nhở, bảo chúng nó hãy tận hưởng những gì mình sắp mất. Bạn bè đồng ý bỏ nguyên ngày mai để chụp ảnh ăn quà.
- Phải đó, một ngày cũng chả học được gì.
- Tao sợ quên trường và chúng mày.
- Ngày mai ném cái thi hộc tủ, để vui chơi.

Ngày cuối cùng, trong lớp lác đác vài đứa, chỉ còn nhóm tôi ngồi khoanh tay. Thầy Dư vào dạy nốt bài cuối của chương trình. Biết rõ tâm trạng buồn của chúng tôi, nên thầy cười cũng chả tươi:
- Còn hôm nay nữa thôi phải không?
Im lặng, không đứa nào tiếp lời thầy. Nỗi buồn tràn ngập cả tâm hồn.
- Tôi giảng đoạn cuối này nữa là xong, các chị có thể về sớm. Bài này không mấy quan trọng vì không có trong chương trình thi, tôi dậy để các chị thi vào đại học.
Tôi mỉm cười buồn:
- Chưa lo xong tú tài mà thầy đã bàn Ðại Học rồi.
Thầy khuyến khích:
- Ðậu, các chị dư sức đậu mà.
Thầy bắt đầu giảng. Không biết có lời giảng nào của thầy lọt vào đầu đứa nào không? Chứ tôi là trơ rồi. Vì tôi vứt cái thi vào hộc tủ rồi còn đâu. Tôi ngẩn ngơ nhìn ra ngoài. Hoa giáng tiên đã rụng gần hết. Thế là xong, mọi sự theo thời gian trôi đi. Xong tuổi hồn nhiên, xong nụ cười vô tư, xong một đời làm nữ sinh áo trắng mơ mộng . . .
Tôi nhìn xa hơn ngoài khung trời bàng bạc trắng, nắng đang lướt nhẹ trên ngói đỏ phủ rêu xanh mờ. Chữ Trưng Vương ẩn hiện trong nắng.
- Làm gì mà ngẩn ngơ, tao chụp ảnh cũng không hay.
- Vừa chụp tao đấy à. Tối thế làm sao chụp được.
- Ðược, nhưng có lẽ mờ.
- Thôi đừng chụp. Ðể tí nữa.
Loan đặt máy ảnh xuống bàn, vừa nói:
- Mày biết con Xuyến sắp lấy chồng không?
Hơi ngạc nhiên, tôi hỏi lại:
- Xuyến lấy chồng, thật à.
- Tao nghe tụi nó nói là nó không thi. Mày không để ý, cả hơn tuần nay nó đâu có đi học, cả thư viện cũng không gặp.
Tôi ngồi im. Xong, một đứa bỏ cuộc chơi, bỏ bạn bè, bỏ học hành sách vở để bắt đầu một đời mới, ồn ào hơn, hay lặng câm hơn. Một tình nguyện bắt buộc, dò dẫm đi tìm một chân trời khác. Ðã có sự thay đổi rồi đó, cuộc chơi đã thiếu một đứa. Chẳng bao lâu, tất cả sẽ buông lơi . .
Tôi chép miệng, nhìn quanh, nghĩ đến thân phận những đứa còn lại. Rồi còn dịp nào để nghĩ đến nhau không?
Thầy Dư giảng xong, chấm dứt chương trình bằng vài bài toán thi hóc búa. Tụi tôi rên khẽ:
- Trời, gần thi mà thầy còn khủng bố tinh thần thì tụi con chết mất.
Thầy phủi phấn trên tay:
- Làm đi. Các chị dư sức làm. Làm hết mấy bài này, thế nào cũng đậu.
- Ðậu thầy thưởng nghe thầy.
- Các chị phải khao thầy chứ.
Một đứa mặc cả:
- Thầy thưởng trước, tụi con khao sau.
- Rồi rồi. Ðậu sẽ có thưởng.
- Thầy thưởng gì ạ.
- Ai lại nói trước mất vui.
- Thôi thầy, giống như năm ngoái, tụi con đến báo tin thi đậu, thầy Ðàn thưởng một chầu . . quạt máy.
Thầy cười cười vẫy tay:
- Thôi về đi. Cứ đậu rồi tính sau.
Nắng lên cao, chúng tôi mời thầy chụp một tấm hình lưu niệm. Vừa xong, thầy Mẫn cùng thầy Ðàn đi ngang qua. Chúng tôi níu lại mời chụp luôn. Rồi các thầy xuống văn phòng họp.
- Tụi mi lấy học bạ chưa?
Cả bọn ùa đến văn phòng Giám Thị.
- Cô ạ, tụi em có học bạ chưa ạ.
- Lớp nào nhỉ?
- Dạ 12AP2 ạ.
- Tất cả lớp A đều có cả rồi.
Cô Mi đưa ra một xấp học bạ. Tên đứa nào đứa ấy cầm.
- Cô, năm nay tụi em ra khỏi trường cô có thương không cô.
- Thương. Năm nào cũng thương.
- Ra khỏi trường, thỉnh thoảng tụi em đến thăm cô được không cô.
- Sao lại không, các em là học trò cũ của trường mà.
- Lỡ cô không nhớ cô đuổi ra làm sao.
Cô Mi cười dịu dàng:
- Làm sao quên được các em. Nhất là cô Mai lém này.
- Nó là Mai Nhắng ạ. Còn em là Mai Nhí.
Thanh Mai cũng chỉ ngực mình:
- Em là Mai Nhót nhé cô.
Cô Mi cười:
- Nhớ nhớ hết. Thế bao giờ các cô cho tôi ăn bánh.
Tôi vờ vĩnh:
- Kìa Hoàn, mày hứa làm bánh cô sơi.
- Không, tôi hỏi bao giờ các cô lên xe hoa.
Tôi láu táu:
- Cũng nó đó cô.
Cô tủm tỉm cười:
- Có phải cái cậu phi công không?
Hoàn nhẩy cỡn lên:
- Ðâu có cô. Em ngây thơ chưa biết gì.
Cô lườm Hoàn:
- Gớm, tôi lờ đi đấy, mấy lần tôi nhìn ra cửa sổ đều bắt gặp.
- Chết rồi, cô biết hết trơn, nguy quá.
- Chả lẽ lại phạt các cô, dù sao các cô cũng lớn rồi.
Loan nói đỡ cho bạn:
- Cô thông cảm quá. Ngày xưa cô cũng vậy nhỉ cô?
Cô Mi mỉm cười ,không nói. Ðôi mắt cô hình như chợt xa xăm, nhớ đến một thủa nào làm nữ sinh áo tím của Trưng Vương Hà Nội. Nhưng chắc chắn cô hiền hơn lũ nữ sinh bây giờ, dù tâm hồn vẫn giống nhau.
Cả bọn cầm học bạ, chào cô bước ra ngoài. Gặp cô Giang tâm lý, cả lũ mừng vui reo hò, vây quanh cô mời cô chụp hình. Chụp hình với từng đứa xong, cô chúc từng đứa thi đỗ, rồi đi về cuối hành lang. Chúng tôi chụp từng góc cạnh của trường để lưu niệm. Trong lớp, ngoài hành lang, vườn thư viện, cạnh cột cờ, gốc cây giáng tiên, sân trước, sân sau . . cuối cùng là con đường lá đổ.

Con đường lá nhiều lá hơn mọi ngày, rơi ngập hai bên đường, vỡ ròn tan dưới chân chúng tôi. Chúng tôi chạy đuổi nhau cho lá tung toé dưới chân, cho tà áo trắng bay vờn trong nắng. Mười đứa, ngồi khoác vai nhau trên đống lá khô. Lá chất chồng như bẩy năm kỷ niệm với Trưng Vương. Ðứa nào cũng cố pha trò cười vì sợ nỗi buồn oà ập đến.
- Nắng vừa lên chụp hình ngay chỗ này nhé. Phải cười thật nham nhở.
Xong, lại kiểu khác:
- Tụi mình đứng dọc con đường, mỗi đứa làm một trò.
Nào là trò thè lưỡi, hin mũi, rụt đầu. Rồi trò áo ộp trợn mắt, rồi đười ươi nhe răng. Bầy đủ trò rồi ôm nhau cười ngả nghiêng. Những hình ảnh thân yêu được ghi vào cuộn phim nhỏ, và dĩ nhiên là trong ký ức của từng đứa. Cười đùa một lúc rồi ngồi buồn. Lặng lẽ ngồi gục đầu xuống đầu gối, trong đôi bàn tay, buông thả tâm trạng thật của mình:
- Khóc đi.
- Sao tụi mi không dám khóc.
Tôi cắn nhẹ môi, nhìn từng đứa bạn. Ðứa nào cũng buồn vời vợi. Mắt Mã Thầy đỏ từ hồi nào, mắt Ngọc cũng long lanh. Cùng khóc với nhau đi. Tôi thấy con đường nhạt nhoà gần như tan biến, lá và nắng không còn rõ rệt. Hai dòng nước mắt từ từ lăn trên má và đọng trên môi, vị mặn. Tôi khóc rồi đó sao? Ô hay tao cố không khóc, mà bây giờ khóc trước mặt tụi mi rồi. Bây giờ chẳng có đứa nào là không khóc. Có đứa cắn môi, có đứa quay đi. Hoàn nắm tay Gà Mỹ. Còn Loan vẫn một mình cúi mặt. Nó không hay khóc, nhưng rồi bây giờ, nước mắt cũng nhỏ giọt trên lá khô.
Cùng một lúc, nước mắt chan hoà trên khuôn mặt những đứa sắp bỏ trường mà đi, mà ngã xuống cuộc đời. Rời thầy mất bạn, để sống một đời trôi nổi khắp nơi.
Tiếng “U” dài than thở đánh mất thời gian, mười hai giờ rồi. Cả bọn lau nước mắt, lững thững trở ra , không nói với nhau lời nào. Mỗi đứa mang tâm trạng một người đi tiễn đưa và được đưa tiễn.
Tôi lên tiếng trước cho tan nỗi buồn nặng nề:
- Mình ra ngoài ăn quà đi.
Vài đứa ừ nhỏ. Vẫn thế, buồn rồi vui. Ðối diện với hàng quà là bắt đầu vui nhộn lại:
- Tao ăn bò khô trước.
- Ừ tụi mình lần lượt ăn hết hàng quà Trưng Vương.
- Không ăn hết được thì ăn mỗi hàng một tí cho nhớ.
Cả bọn xúm xít bên ông hàng bò khô, tranh giành nhau miếng gan cháy:
- Xịt thêm tí xì dầu đi ông.
- Thêm tí ớt đi ông.
- Ui cha cay quá, hấp dẫn.
Xong, qua hàng bò bía. Rồi hàng kem, soài ngâm, tầm ruộc, đậu đỏ, sương sa. Chia cho nhau, dụ nhau, lấy của nhau. Lại hét, lại cười. Bụng đứa nào cũng đầy những vị đáng nhớ của trường.
Vài em buổi chiều đến sớm, đứng trố mắt nhìn. Tôi nói với Loan:
- Như tụi nó sướng quá mi nhỉ. Hồi đó bằng tụi nó, mình đâu biết mình sướng.
- Rồi đứa nào chả thế. Chưa qua nỗi khổ tâm khi xa trường như tụi mình bây giờ, nên không cảm thấy đang sướng.
Mấy em bé mặc áo đầm tung tăng chạy đuổi nhau, rủ nhau nhẩy dây, tụm nhau chơi đánh đũa.
- Thôi mình về. Ðứng nhìn ngày xưa buồn quá.
- Ừ về. tao sợ tao lại khóc nữa.
Chúng tôi lầm lũi vào trường lấy xe. Nắng loang đầy trên sân. Ngôi trường yên lặng cùng với chúng tôi nỗi ngậm ngùi biệt ly. Dắt xe ra ngoài đường, không muốn mở máy, đi bên nhau thật chậm, một lúc rồi mới ngần ngừ chia tay:
- Chia tay ở đây nhé.
- Ừ, về nghe.
- Cố liên lạc với nhau.
- Tụi mình phải đậu.
- Ừ phải đậu hết và sẽ gặp lại nhau.
- Con Xuyến hư quá. Nó bỏ tụi mình, nó sẽ buồn hơn mình.
- Rồi đứa nào bỏ, phải báo tin nhé. Ðừng lẳng lặng như Xuyến.
- Về đi.
- Mày về trước đi.
- Thi xong mới gặp nhau nhé.
- Ừ một tháng sẽ không tìm nhau.
- Về nhé, hôm lấy phiếu báo danh, sẽ lơ nhau.
Miệng chào nhau mà tay bịn rịn không rời.
- Sư đứa nào không đậu nhé.
- Ừ, đậu hết chứ.

Chia tay nhau từ phút đó. Một lần cuối quay lại nhìn ngôi trường ngói đỏ, hàng cây me cao, và con đường ngập lá. Bỏ lại sau lưng với bao tiếc nuối, bâng khuâng. Nhìn dáng bạn bè rẽ ngã ở cuối đường, tà áo lụa phất phới bay trong nắng, lòng tôi quặn thắt nỗi buồn . . .

Lời Kết Thúc

Cuối cùng rồi cũng bỏ nhau. Mỗi đứa bây giờ mỗi ngả, tôi chỉ còn gặp lại một vài người bạn ngày xưa cũ. Mấy năm đã qua đi, biết bao thay đổi. Không phải chỉ mình Xuyến lấy chồng mà nhiều đứa khác cũng bỏ cuộc chơi. Gặp một đứa bạn này, nó kể về đứa bạn khác. Một số, trong đó có tôi, nhiều may mắn lên được Ðại Học, nhưng mỗi đứa mỗi phân khoa. Vài đứa bỏ ngang đi tìm việc. Vài đứa khác lên xe hoa về . . bên ấy.

Thế là xong. Một cuộc đời hoa mộng đã thực sự chấm dứt. Không còn gặp lại nhau, không còn được gọi tên nhau âu yếm. Và không còn biết gì của những ngày xưa cũ, đã xa vời.

Ðại học với những xô bồ, hỗn độn làm tôi chán ngấy, nhưng vẫn phải đeo đẳng cho hết một đoạn đời. Không đâu bằng ngôi trường ngói đỏ với thầy cô, bạn bè yêu dấu mà tôi đã sống êm ả trong bẩy năm dài. Vậy mà tôi không còn dịp nào để sống lại, dù chỉ trong phút giây. Tất cả chúng tôi đều đã đi vào quá khứ, vào lãng quên. Vì tất cả đã bỏ cuộc chơi mất rồi. Và từ nay, vĩnh biệt Trưng Vương ngàn đời dấu ái.

1973

Bùi Ánh Mai
Back